Van één Chinees wint hij nog wel, maar ze zijn met zoveel

Timo Boll is Europa’s beste tafeltennisser, maar op de WK’s komt hij tekort tegen de overmacht aan Chinezen.

In Rotterdam ruikt de Duitser deze week kansen.

Timo Boll lijkt zo uit een catalogus voor sportkleding te zijn gestapt. Een beschaafde, goedgekapte tafeltennisser met een vlassnor die na zijn wedstrijd keurig alle vragen beantwoordt. Op het oog geen duvelstoejager. Maar de dertigjarige Duitse nummer twee van de wereldranglijst kan deze week bij de WK in Rotterdam wel als enige een Chinese overheersing voorkomen.

Een Chinese tegenstander verslaan is niet zozeer het probleem voor Boll. De drievoudig Europees kampioen heeft van vrijwel alle topspelers uit de tafeltennisgrootmacht weleens gewonnen. Maar Boll moet zo veel Chinezen verslaan om wereldkampioen te worden. Tot op heden trof hij er altijd wel één in topvorm. In Rotterdam doet de speler met een geschat jaarinkomen van een half miljoen euro weer een poging de WK-hegemonie te doorbreken.

Aan Bolls beroepsernst zal het niet liggen. De speler weet alles van zijn Chinese concurrenten. Dat Wang Hao, de nummer één van de wereld, moeite heeft op gewicht te blijven. Of drievoudig wereldkampioen Wang Liqin extra krachttraining doet. En van Ma Lin hoort hij nog weleens iets, omdat die wat Engels spreekt. En vanzelfsprekend kent hij hun speelwijze en hun slagenrepertoire.

Maar dit jaar schat Boll zijn kansen iets hoger in dan voorgaande keren. De loting is in Rotterdam in zijn voordeel. Vandaag speelt hij in de achtste finale tegen landgenoot Dimitrij Ovtcharov. Als hij wint treft hij in de kwartfinale waarschijnlijk de Chinees Chen Qi, een speler die Boll dit seizoen met zijn club Düsseldorf in de Champions League tegen het Russische Jekaterinaburg al tweemaal heeft verslagen.

De voormalige Nederlandse topspeler Danny Heister, die zeven jaar met Boll heeft samengespeeld en dit seizoen bij Düsseldorf zijn trainer is, deelt het optimisme van de drievoudige Europees kampioen. De speler oogt volgens Heister topfit en is mentaal goed voorbereid op de WK in Rotterdam. „Bovendien heeft hij zijn spel wat aangepast”, zegt Heister. „Timo heeft samen met bondscoach Jörg Rosskopf hard gewerkt aan zijn eerste bal. Die speelt hij harder dan voorheen, waardoor een tweede spinbal automatisch meer effect krijgt. Dat kan zijn extra wapen worden.”

Wat maakt Boll zo goed, dat hij zich met de Chinese topspelers kan meten? Vooral zijn gevoel voor de bal, zegt Heister. „Hij ziet de ballen heel goed aankomen en kan daar razendsnel op anticiperen. Dat gevoel is bij hem extra sterk ontwikkeld. Jan-Ove Waldner, de Zweedse oud-wereldkampioen, had dat ook. Verder heeft Timo een goede spin – hij kan de bal extreem veel effect meegeven. Maar misschien wel zijn grootste kwaliteit is zijn wedstrijdinstelling. Mentaal is hij beresterk en laat hij zich door niets afleiden.”

Dat bleek deze week in de eerste ronden in Ahoy. Boll wilde onder geen beding vooruitblikken op wedstrijden tegen Chinezen. „Ik kijk alleen vooruit op de eerstvolgende wedstrijd. Op de WK tref je geen gemakkelijke tegenstanders. En ik concentreer me op mijn eigen prestatie. Als die goed is, krijgt elke tegenstander het moeilijk. Ik heb het niveau de Chinezen te verslaan, maar daarvoor moet ik wel eerst in de gelegenheid komen.”

De Chinezen bezorgen Boll niet alleen sportieve frustraties. De Duitser ziet ook in dat hij zijn bekendheid in China te nutte kan maken. Boll is dit jaar begonnen met een taalstudie Chinees in Düsseldorf. Volgens Heister om reizen met de Duitse overheid of het bedrijfsleven naar China te kunnen begeleiden. Heister: „Timo is een grote naam in China. En hij beseft dat er een markt is, waarvan hij eventueel kan profiteren. Als hij meegaat op Duitse handelsmissies gaan er toch extra deuren open. En dan is het handig als je de taal spreekt. Zie Bettine Vriesekoop, die enige jaren in China heeft gewerkt.”