Skype levert aandeelhouders Microsoft niets op

Microsoft heeft pas onlangs de internet-cloud omarmd. Maar vanuit het perspectief van de aandeelhouders is de overname van Skype voor 8,5 miljard dollar (5,9 miljard euro) niets anders dan een luchtkasteel. In theorie zijn er mogelijke voordelen, in de praktijk betekenen de hoge prijs en de slechte staat van dienst van Microsoft als het om fusies en overnames gaat dat de transactie beleggers waarschijnlijk nooit geld zal opleveren.

Het idee is dat Microsoft de applicaties van Skype op het gebied van spraak, video en tekstboodschappen kan integreren in zijn e-mailsoftware van Office en in zijn besturingssysteem voor mobiele telefoons.

Een recente overeenkomst met Nokia kan ertoe bijdragen dat het kwakkelende smartphoneplatform van Microsoft een duw in de rug krijgt. Het toevoegen van Skype – een van de weinige internetnamen buiten Google die ook een nieuw werkwoord hebben opgeleverd – kan daarbij helpen. Bijvoorbeeld door te concurreren met het videobelsysteem FaceTime van Apple.

Dat klinkt allemaal goed. Maar de aankoop voor 6 miljard dollar van het bureau voor online-advertenties aQuantive in 2007 – de grootste overname van Microsoft-baas Steve Ballmer tot nu toe – heeft geen noemenswaardig voordeel opgeleverd in de strijd met Google. Dat geldt ook voor de deal met zoekmachineconcern Yahoo. Toch zou je op grond van de prijs die Ballmer voor Skype op tafel wil leggen – en die verbazingwekkend genoeg het resultaat is van een onuitgelokt bod en niet van een veiling – verwachten dat het bedrijf veel waarde zou toevoegen.

Toen Skype eind vorig jaar een beursgang wilde maken leek het prijskaartje van 5 miljard dollar aan de optimistische kant. De prijs die Microsoft wil betalen is vrijwel tien maal de omzet. Zelfs Google slaagt er slechts in een waarde van ruim vijf maal de omzet te verwezenlijken. Anders gezegd, Ballmer betaalt meer dan vierhonderd maal het operationeel inkomen over vorig jaar. Skype, dat maandelijkse nu 170 miljoen gebruikers heeft, is een snelgroeiend bedrijf – het aantal maandelijkse gebruikers nam in 2010 met 38 procent toe naar 145 miljoen, het aantal betalende gebruikers steeg 19 procent. Maar om dat operationele inkomen om te zetten in een jaarlijks rendement op de investering van 10 procent, moet Skype veertig keer zo groot worden.

Microsoft had eind maart 50 miljard dollar aan contanten en kortetermijnbeleggingen in kas, dus het concern kan zich Skype makkelijk veroorloven. Maar het is lastig in te zien hoe deze investering, zelfs als die wordt gedaan met in het buitenland gestald kasgeld, voor de aandeelhouders van het concern op break even zou kunnen uitkomen. Microsoft was gisterochtend de grootste verliezer op de Amerikaanse beurs en leverde bijna 3 miljard dollar aan waarde in. Dat duidt erop dat beleggers een ander werkwoord in hun hoofd hebben dan ‘skypen’.

Richard Beales

Vertaling Menno Grootveld