Rel India om jarige generaal Singh

Gisteren vierde generaal V. K. Singh, de stafchef van het Indiase leger, zijn verjaardag. Maar hoe oud werd hij: 60 of 61? Al jaren sleept een controverse over zijn geboortejaar. Gisteren besliste het ministerie van Defensie dat de hoogste openbaar aanklager van het land het verlossende woord maar moet spreken.

Geboren in 1950 of in 1951, maakt het veel uit? Wel in het Indiase leger, met 1,13 miljoen soldaten verreweg het grootste onderdeel van de strijdkrachten. Veel topofficieren popelen om promotie te maken. Als Singh 61 is, moet hij volgend jaar met pensioen. Dan wordt hij volgens de bureaucratische mores opgevolgd door luitenant-generaal Bikram Singh, chef van het Oostelijke Commando. Die zal op zijn beurt worden opgevolgd door de commandant van het Derde Corps, enzovoorts. Eén promotie tot legerchef brengt een hele organisatorische kettingreactie teweeg.

Maar als generaal Singh nog maar 60 is, zoals hij zelf zegt, dan liggen de kaarten opeens gunstig voor de chef van het Noordelijke Commando, luitenant-generaal K. T. Parnaik. Die zal dan over twee jaar stafchef Singh opvolgen, zijn concurrent is dan te oud. Ook zijn promotie zal een kettingreactie teweeg brengen.

Heel begrijpelijk allemaal, die persoonlijke aspiraties. Minder begrijpelijk is dat het misverstand over Singhs geboortejaar zo lang voortduurt. Volgens Singh is een tikfout gemaakt toen hij zich als jongeman aanmeldde bij de Nationale Defensie Academie. Sindsdien zwerven er twee dossiers rond. Zelfs de generaal zelf is er tot zijn frustratie nooit in geslaagd om de zaken recht te zetten. Volgens sommigen wordt hij ook tegengewerkt wegens zijn optreden tegen officieren die zich schuldig hebben gemaakt aan corruptie.

Wat er ook van waar is, ’s lands verdediging heeft niet te lijden onder het dispuut. Vorige week zei Singh dat ook India heel goed operaties kan uitvoeren zoals de Amerikaanse actie tegen Osama bin Laden. Hij had het nog niet gezegd of het werd bekend dat de premier van de deelstaat Arunachal Pradesh was gedood bij een helikopterongeluk. Anderhalf jaar geleden verongelukte de premier van deelstaat Andhra Pradesh op soortgelijke wijze.