Niemand wist toeschouwers zo in extase te brengen als Seve

Zaterdag overleed Seve Ballesteros (54), balkunstenaar, Ryder Cup held, publiekslieveling, nukkige vedette en de meest charismatische golfer die Europa ooit heeft gekend.

(FILES) Spanish golfer Severiano Ballesteros drives off during the French Open at the La Boulie Golf in Saint Cloud 05 July 1986. Spanish golf legend Ballesteros, who underwent surgery for a brain tumour three years ago, died on May 7, 2011 at his home in northern Spain, Spanish public television reported. AFP PHOTO
(FILES) Spanish golfer Severiano Ballesteros drives off during the French Open at the La Boulie Golf in Saint Cloud 05 July 1986. Spanish golf legend Ballesteros, who underwent surgery for a brain tumour three years ago, died on May 7, 2011 at his home in northern Spain, Spanish public television reported. AFP PHOTO AFP

Severiano Ballesteros keek uit over de Kennemer Golf & Country Club en zei met een trieste blik: „Als ik stop met golfen, wat dan? Ik heb mijn hele leven niets anders gedaan dan golf spelen.” Dat was een jaar of zeven geleden. Ballesteros was in Zandvoort voor een sponsordag. De Spaanse maestro gaf een interview van een minuut of twintig, onderdeel van het contract.

Ballesteros was somber en hij deed geen enkele poging dat te verbergen. Hij was na zestien jaar huwelijk gescheiden van zijn vrouw Carmen en ook op de golfbaan was hij ongelukkig. Niets lukte meer. De brille was compleet weg, al jaren. Ballesteros zien golfen was bijna pijnlijk geworden, geen bal kreeg hij recht vooruit. De vraag moest gesteld worden: „Seve, waarom stopt u niet?”

Ballesteros wist diep van binnen dat zijn loopbaan ten einde was maar hij kon er nog niet aan toegeven. Hij verlangde nog te zeer naar de schijnwerpers. Even flikkerden zijn ogen op, toen het ging over zijn eerste zege op de European Tour, in 1976 op de Kennemer. Ballesteros keek door het raam van het clubhuis uit over de golvende fairways en de herinnering kwam terug. Hoe hij op die plek als 19-jarige jongen met ongekende flair het Dutch Open won met acht slagen voorsprong.

Een paar weken eerder was hij tweede geworden in het Brits Open. De naam Ballesteros zong rond. Dit was een heel speciale golfer van wie de wereld veel ging horen. Twee decennia zou de man die liefkozend Seve werd genoemd het gezicht van het Europese golf bepalen. Tussen 1976 en 1995 won hij vijftig toernooien op de European Tour, meer dan wie ook. Drie keer won hij het Brits Open, twee keer veroverde hij het groene jasje in The Masters.

De manier waarop sprak tot ieders verbeelding. „Seve viel altijd aan, nam bij iedere slag volop risico, dat vonden de toeschouwers prachtig”, zegt Robbie van Erven Dorens, jarenlang organisator van het Dutch Open en goed bevriend met Ballesteros. „Seve was een fenomenale golfer die volkomen op intuïtie speelde, enorm aanstekelijk.”

Na het overlijden van Ballesteros schreven duizenden amateurgolfers vanuit de hele wereld op Facebook en andere sociale media dit soort teksten: „Bedankt voor alles Seve. Toen ik jou jaren geleden op televisie zag golfen werd ik nieuwsgierig naar de sport en ben ik zelf met golf begonnen.”

Severiano Ballesteros, balkunstenaar, heeft het aanzien van golf veranderd. Zo spectaculair kon golf dus ook zijn! Ballesteros werd geboren in een huis dat grenst aan de Royal Pedreña Golfclub in het noorden van Spanje. Zijn drie broers waren caddie op de club en gaven hem een oude ijzer-3. Met die ene club leerde Ballesteros zich op het strand van Pedreña golfen terwijl hij eigenlijk in de schoolbanken had moeten zitten.

Ballesteros deed dingen met een golfclub en een bal die niemand hem nadeed. Zijn afslagen waren vaak scheef, ook in zijn gloriejaren, zijn herstelslagen verbluffend. Ballesteros was de ‘Houdini van het golf’. Niets opwindender voor een golfliefhebber dan Ballesteros te zien ontsnappen uit een penibele situatie. Hij zal toch niet écht gaan proberen de bal over die muur te slaan? Ballesteros deed het jaren geleden op een toernooi in Zwitserland wél, ook al probeerde zijn caddie hem er van te overtuigen dat die slag echt niet kon. Natuurlijk kreeg Ballesteros de bal over de muur – en nog bij de green ook.

BBC-commentator Peter Alliss, the Voice of golf, zei na de dood van Ballesteros: „Seve schonk vreugde en plezier aan velen die golfden en er naar keken. Hij had haar zo zwart als de vleugels van een raaf en een prachtig stel tanden. Als Seve in vorm was, lachte de wereld met hem mee.”

Ravenzwart haar, een prachtig setje tanden. Fabuleuze golfer, mooie man. Maar ook, als meer vedetten in de sport, iemand met nukken. „Seve was een moeilijke man”, zegt Van Erven Dorens. „Hij straalde op de baan als hij goed speelde, buiten de golfbaan was hij niet erg benaderbaar.”

Conflicten waren er ook. Na een ruzie met de Amerikaanse Tour kwam er een einde aan zijn lidmaatschap van dat circuit. Van Erven Dorens lachend: „Daar zat Seve helemaal niet mee.”

Ballesteros is van onschatbare waarde geweest voor het Europese golf. Zijn naam zal altijd aan de Ryder Cup verbonden blijven. Hij was de grote inspirator van het Europese team dat in de jaren 80 de hegemonie van de Amerikanen doorbrak.

In 2007 maakte Ballesteros bekend dat hij definitief stopte met topgolf. In het najaar van 2008 werd bij de Spanjaard een hersentumor aangetroffen. Hij werd vier keer geopereerd. Er waren momenten van hoop. Seve zou in juli vorig jaar naar de gewijde grond van de Old Course in St. Andrews komen voor het Brits Open. Het was Ballesteros en zijn fans niet gegund. Seve bleek al te zwak.

Als de jaren verglijden zal Ballesteros vooral herinnerd worden als een artiest op de golfbaan. Niemand wist de toeschouwers zo in vervoering te brengen als Seve. Kijk op Youtube naar de beelden van de Spanjaard in het Brits Open van 1984 op St. Andrews. De winnende putt, de extase bij het publiek en bij Ballesteros zelf. Ravenzwart haar, prachtig setje tanden en kiezen en dan die magistrale lach.

Onvergetelijk.