Pokeren kan ook in Holland Casino

Staatsbedrijf Holland Casino lijdt verlies, net nu er over een vrijere casino- en pokermarkt wordt gesproken.

De neergang is al jaren aan de gang, zegt topman Dick Flink.

Nederland, Amsterdam, 11-11-2006. Master Classics of Poker (15th Anniversary) in Holland Casino. Pokertoernooi. Croupier schudt de kaarten aan tafel in de poker pit. Fotografie: peter blok
Nederland, Amsterdam, 11-11-2006. Master Classics of Poker (15th Anniversary) in Holland Casino. Pokertoernooi. Croupier schudt de kaarten aan tafel in de poker pit. Fotografie: peter blok Peter Blok/Hollandse Hoogte

Zelf was hij nooit zo’n gokker. Hooguit één keer per jaar bracht Dick Flink een bezoek aan een casino. „En dan speelde ik meestal kort. Ik vond het leuker om rond te lopen, wat te drinken, te genieten van de entourage”, zegt de hoogste baas bij Holland Casino.

Toeval of niet, maar het overheidsbedrijf wilgraag meer klanten zoals Flink over de vloer. „We willen vooral dat een brede groep mensen twee maal per jaar langskomt in plaats van één keer. Daar streven we meer naar dan dat de hoogfrequente bezoeker nog vaker naar onze casino’s komt.”

Extra aanloop kan Holland Casino goed gebruiken. Gisteren bleek dat het bedrijf voor het eerst in zijn 35-jarige geschiedenis verlies heeft geleden. Een kleine 10 miljoen euro, al is dat ook het gevolg van een inmiddels afgeronde reorganisatie. De omzet daalde met zo’n 10 procent tot 547 miljoen euro. „We zijn nu voor het eerst in de rode cijfers beland, maar de neergang is al een aantal jaren bezig. Daar hoeven we niet omheen te draaien”, zegt de 57-jarige bestuursvoorzitter, die eerder werkte voor Center Parcs en Schiphol.

Het verlies doet misschien wel extra pijn, omdat het zich voordoet aan de vooravond dat politiek Den Haag de speelmarkt open wil gooien. Althans, binnen bepaalde grenzen. En als Holland Casino als monopolist al verliesgevend is, hoe moet het dan met concurrenten?

„Dat is een verkeerd beeld van de werkelijkheid”, zegt Flink. „In de praktijk zijn wij geen monopolist. We beschikken over slechts 7 procent van alle speelautomaten in Nederland. Daarnaast krijgen wij online veel concurrentie van illegale poker- en casinosites. En zelf mogen wij online niets aanbieden.”

De nieuwe opzet van het kansspelbeleid dat staatssecretaris Fred Teeven (Justitie, VVD) voor ogen staat, komt voor Flink eigenlijk op een prima moment. „Wij hebben al jaren last van oneerlijke concurrentie. Gokhallen, die overigens legaal opereren, controleren nauwelijks of hun klanten gokverslaafd zijn of dreigen te worden. Mensen die wij niet meer binnenlaten, kunnen daar ongestoord spelen. Hetzelfde geldt voor spelen via internet, wat illegaal gebeurt. Daar is geen enkele controle op. Circa een half miljoen Nederlanders gokt wel eens via internet.”

Flink ziet het liefst een speelmarkt met enkele bedrijven die een zogeheten land based casino exploiteren en daarnaast ook online gokken aanbieden. Hij verwacht dat dit op zijn vroegst in 2013 het geval zal zijn. „De andere aanbieders moeten wel aan dezelfde voorwaarden voldoen als wij. Dus veilig en betrouwbaar spelen aanbieden. Alleen al het afgelopen jaar hebben we ruim 30.000 gesprekken gevoerd met mensen die een hoger risico lopen op gokverslaving. Ruim 8.000 mensen kregen een entreeverbod of een bezoekbeperking. En als mensen met grote sommen geld spelen, vragen we waar dat geld vandaan komt. Het zou zonde zijn om die wereldwijd unieke aanpak overboord te gooien.”

Maar de rode cijfers en de omzetdaling hebben meer oorzaken dan alleen concurrentie. „Natuurlijk speelt de economische malaise een rol. We moesten meer kansspelbelasting betalen. En ook het niet-rokenbeleid speelt een rol. Op het moment dat je rookt, kun je niet gokken. Zo simpel is dat.”

Flink heeft ook zelfkritiek. „We hebben als Holland Casino te lang op onze lauweren gerust. De aantrekkelijkheid van ons product liep terug. Niet voor niets zijn onze vestigingen in Amsterdam, Rotterdam en Scheveningen stevig verbouwd. Of zijn we daar nu mee bezig.” En de vestigingen die geen winst opleveren worden kritisch bekeken. „Leeuwarden heeft bijvoorbeeld sinds de opening in 2006 elk jaar verlies geleden. Daar draaien we nu de openingstijden terug.”

Het casino in Venlo wordt wat Flink betreft het casino van de toekomst. Daar moeten vanaf 2013 zijn ideeën zichtbaar worden. „In Venlo, waar we naar een andere locatie moeten, komt een nieuwe vestiging waar het spel de rode draad wordt. Het moet daar mogelijk worden om aan de bar games te spelen met je vrienden. We moeten meer bieden dan pokeren en speelautomaten. We hebben de jeugd in de toekomst nodig. Daar horen dus ook games bij.”

Om de nieuwe strategie uit te zetten ging Flink met collega’s geregeld langs bij bekende gokcentra in de wereld. „In Las Vegas zie je dat alles groter en groter is geworden. Men worstelt daar met een volgende stap. Nog groter? Dat kan eigenlijk niet meer. Misschien is het wel leerzamer om naar bijvoorbeeld Dubai te gaan. Hoe slaagt zo’n staatje erin om zoveel mensen te trekken?”

Maar een echt voorbeeld voor Holland Casino is er niet in de wereld, vindt hij. „Ik denk dat onze ideeën voor Venlo uniek zijn. De combinatie van spel, kleinschaligheid en uitgaansgelegenheid vind je nergens. Het spelelement willen we in alles laten terugkomen: van de parkeerplaats tot aan de bar.”

Deze aanpak is een vervolg op de verbreding die Flink, vier jaar actief bij Holland Casino, eerder heeft ingezet. Verder kijken dan de speel- of pokertafel. „Het Rotterdamse casino is daar al een voorbeeld van. Daar komen ook mensen die alleen lekker willen eten. We moeten ons verbreden om aantrekkelijk te blijven.”

Ondank alle plannen blijft het politieke beleid cruciaal voor de toekomst van Holland Casino. Naast het verstrekken van vergunningen rekent Flink op een streng handhavingsbeleid. Via illegale goksites in Nederland wordt naar schatting een half miljard euro omgezet. Is handhaving in de mondiale wereld van internet wel mogelijk? „Je moet ervan uitgaan dat de consument graag met een legaal bedrijf in zee gaat. En tegelijkertijd moet je ervoor zorgen dat je de illegale sites uitbant, bijvoorbeeld door toegang voor Nederlandse klanten te blokkeren of via de banken betalingen onmogelijk te maken. Daar zou de nieuw in te stellen kansspelautoriteit op moeten toezien.”

Staatssecretaris Teeven heeft vorige maand de Nederlandse banken een lijst gestuurd met goksites en gaat ervan uit dat zij betalingen aan die bedrijven onmogelijk zullen maken. En Nederland kan leren van ervaringen in andere landen. „Wat online pokeren en casino betreft lopen we echt achter in Europa. We zijn zo’n beetje het laatste land waar het nog geregeld moet worden.”

Vindt Flink dat de huidige illegale sites zijn toekomstige concurrenten mogen worden? „Dat moet de staatssecretaris bepalen. Maar het voelt niet als een level playing field als die illegale sites legaal worden. Belangrijker is dat wij de lat niet lager gaan leggen bij het tegengaan van gokverslaving.”