Literaire piraterij en verkeerde citaten in de erfelijke code

Synthetische bacteriekolonie
Synthetische bacteriekolonie

Kun je het auteursrecht schenden met een DNA-code? Als het aan de erfgenamen van James Joyce ligt wel. Een team onder leiding van de beroemde Amerikaanse geneticus J. Craig Venter meldde in het voorjaar van 2010 dat zij voor het eerst een volledig synthetische bacterie hadden gemaakt. Om te laten zien dat zij de volledige controle over de DNA-structuur van het organisme hadden, schreven zij in de genetische code behalve hun namen ook enkele beroemde citaten. Waaronder de zin ‘To live, to err, to fall, to triumph, to recreate life out of life’ uit Joyce’s boek uit 1916 A portrait of the artist as a young man.

Kleinzoon Stephen James Joyce van de Ierse schrijver kon het niet waarderen. Hij bewaakt het erfgoed van zijn grootvader zoals een broedse kip haar eieren en stuurde Venter een cease and desist-bevel.

Venter kreeg nog een andere brief, meldt blogger David Ewalt, die aanwezig was bij een lezing van Venter in Austin Texas. Daar onthulde Venter dat hij de fysicus Richard Feynman in de synthetische code verkeerd geciteerd had. In de code staat ‘What I cannot build, I cannot understand’. Maar Caltech, de universiteit waar Feynman jarenlang doceerde, stuurde een foto met een schoolbord waarop Feynman had geschreven ‘What I cannot create, I do not understand’. Venter, overtuigd door het bewijs heeft het nu wel begrepen, grapte hij. Hij heeft zijn mensen weer het lab in gestuurd om de genetische code aan te passen.

Sander Voormolen