Opvolging Warren Buffett bij voorbaat lastig

De plannen voor opvolging van de Amerikaanse superbelegger Warren Buffett, bestuursvoorzitter van Berkshire Hathaway, zijn in ernstige problemen geraakt. Het plotselinge vertrek van David Sokol, topman van Berkshire Hathaway's vliegtuigdivisie NetJets, die gezien werd als belangrijke kandidaat om het hele concern te gaan leiden, maakt duidelijk dat er twee grote obstakels zijn bij de opvolging van Buffett. In de eerste plaats moet de kandidaat van onbesproken gedrag zijn. In de tweede plaats zijn er wellicht betere manieren om veel geld te verdienen.

Tot gisteren gold Sokol als een grote belofte. Buffett had hem uitvoerig geprezen voor het weer op de rails krijgen van Netjets, en volgens het geruchtencircuit stond hij aan de top van de lijst van potentiële opvolgers. Zijn geloofsbrieven werden zo mogelijk nog overtuigender toen hij Buffett nog maar twee weken geleden attent maakte op de charmes van Lubrizol, de smeermiddelenproducent die Berkshire voor 9,7 miljard dollar wilde overnemen.

Nu blijkt dat Sokol persoonlijk betrokken was bij transacties in Lubrizol-aandelen, rond de tijd dat hij de bankiers van het bedrijf bij Citigroup vertelde dat Berkshire belangstelling zou kunnen hebben voor gesprekken over een overname. Hoewel Buffett en Sokol geloven dat er geen wetten zijn overtreden – omdat Sokol uiteindelijk geen stem had in de beslissing of er wel of geen deal zou komen – duidt de onthulling erop dat Sokol persoonlijk voor een bedrag van bijna 3 miljoen dollar heeft geprofiteerd van de transactie waarvoor hij Buffett warm had gemaakt.

Maar veel vragen blijven onbeantwoord. Of openbare aanklagers dan wel de beurstoezichthouder, de Securities and Exchange Commission (SEC), instemmen met de inschatting van Buffett en Sokol staat nog te bezien. Een ding is zeker: geen enkele kandidaat voor de opvolging van Buffett mag zich inlaten met transacties die ook maar de geringste twijfel oproepen.

En zelfs gesteld dat Sokol binnen de wet is gebleven, dan duiden zijn eigen woorden erop dat Buffett nóg een obstakel zal moeten overwinnen bij het klaarstomen van zijn opvolger: geld. In zijn ontslagbrief voerde Sokol de wens aan „de resterende tijd van mijn carrière te kunnen gebruiken om de middelen van mijn gezin zodanig te beleggen dat er duurzame waarde uit voortvloeit en hopelijk een onderneming die mijn nakomelingen kansen biedt en financiering zal opleveren voor mijn filantropische interesses”. Met andere woorden: hij wilde meer geld verdienen.

Hoe dan ook. Het Lubrizol-verhaal zal waarschijnlijk nog een staartje krijgen. Op het moment dat de tachtigjarige Buffett en zijn raad van bestuur de laatste hand zouden moeten leggen aan een opvolgingsplan, zullen ze in beslag worden genomen door een heel andere discussie waarbij een hoop advocaten aanwezig zullen zijn.

Agnes T. Crane

Vertaling Menno Grootveld