Opnieuw is Vettel de favoriet voor de titel

Het Formule 1-seizoen ging gisteren in Melbourne van start met de Grote Prijs van Australië.

De eerste race in tien opvallende punten.

Red Bull Formula One driver Sebastian Vettel of Germany leads the pack at the start of the Australian F1 Grand Prix at the Albert Park circuit in Melbourne March 27, 2011. REUTERS/Mark Horsburgh (AUSTRALIA - Tags: SPORT MOTOR RACING IMAGE OF THE DAY)
Red Bull Formula One driver Sebastian Vettel of Germany leads the pack at the start of the Australian F1 Grand Prix at the Albert Park circuit in Melbourne March 27, 2011. REUTERS/Mark Horsburgh (AUSTRALIA - Tags: SPORT MOTOR RACING IMAGE OF THE DAY) REUTERS

De eerste Rus op podium

Vorig jaar maakte de nu 26-jarige coureur Vitaly Petrov zijn debuut in het team van Renault, als eerste Rus in de hoogste klasse van de autosport. Petrov reed in de schaduw van zijn Poolse teamgenoot Robert Kubica. Die herstelt nu van een ernstig ongeluk in een rally, begin dit jaar in Italië. In de beslissende slotrace van 2010 viel Petrov op door lange tijd WK-titelkandidaat Fernando Alonso (Ferrari) achter zich te houden. Mede door zijn toedoen werd niet Alonso maar Sebastian Vettel wereldkampioen. Bij de renstal die inmiddels Lotus-Renault heet, eiste de Russische coureur uit Vyborg, bij de grens met Finland, gisteren meteen al een hoofdrol voor zichzelf op. In zijn twintigste F1-race werd hij derde. Ook in de Formule 1 gaat Rusland een grotere rol spelen. De eerste Grand Prix in dat land is een kwestie van tijd – er zijn plannen voor een race in Moskou – en opeens is ook de eerste Russische zege in een Formule 1-race dichtbij.

De eerste winnaar

Regerend wereldkampioen Sebastian Vettel, met 23 jaar de jongste in de geschiedenis, won in Melbourne zijn elfde Grand Prix. Onbedreigd, nadat hij van poleposition was vertrokken. Alleen bij zijn bandenwissels gaf hij zijn leidende positie even uit handen. „We beginnen weer opnieuw”, zei de coureur uit het team van Red Bull in de aanloop naar de race. „Die 1 op m’n auto maakt de wagen echt niet sneller”, sprak de vijfdejaars F1-coureur, die na het veroveren van de wereldtitel in eigen land werd gelauwerd, van zijn woonplaats Heppenheim tot aan de Brandenburger Tor. Zaterdag reed hij een verbluffende kwalificatierace, goed voor de zestiende poleposition in zijn carrière. Zowel in de training als in de race bezette de Brit Lewis Hamilton (McLaren) de tweede plaats. Nadat Vettel na de race als winnaar was uitgestapt, streelde hij de neus van zijn bolide.

De eerste pitstop

De 42-jarige Michael Schumacher maakte de eerste pitstop van het seizoen. In de eerste ronde was de Spanjaard Jaime Alguersuari (Toro Rosso) tegen zijn Mercedes gereden, waardoor de Duitser een lekke band kreeg. De zevenvoudig wereldkampioen maakte vorig jaar een teleurstellende rentree in de F1 en werkt aan eerherstel. Gisteren viel hij uit. Als gevolg van de aanrijding met Alguersuari was zijn achterwielophanging beschadigd, waardoor de auto niet meer goed stuurde. Ook teamgenoot Nico Rosberg haalde de finish niet, eveneens als gevolg van een aanrijding.

De eerste Belg in de Formule 1 sinds 1995

Jérôme d’Ambrosio reed zijn eerste race in de Formule 1 netjes uit. De Waal rijdt in het team van Virgin Racing, een van de speeltjes van de Britse miljardair Richard Branson, en ging als zestiende en laatste over de finish. Zijn laatste landgenoot in de F1 was Bertrand Gachot, die in de periode 1989-1995 47 races reed. Hij wordt vooral herinnerd als de man die bij het team van Jordan in 1991 vanaf de Grote Prijs van België werd vervangen door Michael Schumacher. Die debuteerde destijds in Spa. De succesvolste Belg in de Formule 1 was Jacky Ickx, met 8 zeges in 116 races.

De eerste uitvaller

De Venozolaan Pardon Maldonado, bij de renstal van Williams teamgenoot van Barrichello, was na tien ronden de eerste uitvaller in Melbourne. De door president Chavez gesteunde Maldonado is een van de vier debutanten in het 24 coureurs sterke deelnemersveld, met de Mexicaan Sergio Perez (Sauber), de Belg Jérome d’Ambrosio (Virgin Racing) en de Schot Paul di Resta (Force India).

Het eerste duel

Het eerste duel werd uitgevochten tussen de Braziliaan Felipe Massa (Ferrari) en de Brit Jenson Button (McLaren), om de vijfde plek.

De eerste straf

Button haalde Massa acht ronden na zijn eerste poging in, maar deed dat op onreglementaire wijze. Hij kreeg een drivethroughpenalty. Met zijn McLaren moest de Brit verplicht door de pitstraat rijden. En dat kost in Australië relatief veel tijd, omdat de maximumsnelheid daar laag ligt: op 60 kilometer per uur.

één coureur met één bandenwissel

Het Italiaanse Pirelli nam dit jaar de rol van bandenleverancier over van Bridgestone en produceerde op verzoek van de F1-organisatoren zachter rubber, dat snel slijt. De meeste coureurs stopten in Melbourne twee of drie keer voor nieuwe banden, de Mexicaan Sergio Perez deed de pits slechts één keer aan. Mede door de gewaagde tactiek van zijn team (Sauber) ging hij als zevende over de finish en zo scoorde de Mexicaan in zijn eerste F1-race al meteen zes WK-punten.

Eén team ontbrak

De Indiër Narain Karthikeyan, die dit jaar zijn rentree maakt, en zijn Italiaanse teamgenoot Vitantonio Liuzzu bij Hispania, finishten zaterdag bij de kwalificatietraining niet binnen de vereiste tijd. Dus startten er gisteren 22 in plaats van 24 coureurs.

één minuut stilte

Vlak voor de race was er een minuut stilte voor de slachtoffers van de aardbeving en de tsunami in Japan. Alle coureurs verzamelden zich vooraan de startopstelling om daar, met het publiek, één minuut stil te zijn. De Japanse vlag wapperde halfstok. Onder de coureurs één Japanner, Kamui Kobayashi (Sauber). De plechtigheid deed denken aan de herdenking bij de Grote Prijs van Monaco in 1994 van Ayrton Senna, die een race eerder, in Imola, om het leven was gekomen. Vettel droeg gisteren een helm met daarop de Japanse vlag.