@Twitter 5jr #gefeliciteerd

#Hoera en #gefeliciteerd. Twitter is vandaag jarig. De microblogdienst wordt vijf jaar. Het is een kleuter, maar wel een invloedrijke kleuter.

Het was geen briljante tekst, maar wel de allereerste tweet. „Just setting up my twttr.” Medeoprichter Jack Dorsey plaatste op 21 maart 2006, vandaag precies vijf jaar geleden, het eerste bericht op Twitter. De dienst heette toen nog twttr. Later stuitten Dorsey en zijn medeoprichters Evan Williams en Biz Stone op het Engelse woord voor gekwetter. Dat leek hen de ideale naam voor een internetdienst met berichten van maximaal 140 tekens, de lengte van een sms’je.

Inmiddels klinkt het gekwetter over de hele wereld. Via Twitter communiceren artiesten met hun fans, topsporters met hun supporters, politici met hun achterban. Met 200 miljoen gebruikers behoort Twitter.com tot de meest bezochte websites op internet. Niet elke gebruiker publiceert; veel gebruikers lezen slechts tekst van anderen.

Dorsey, Stone en Williams bedachten Twitter in 2006 als handig communicatiemiddel binnen hun internetbedrijfje Odeo. Een jaar later maakten zij hun idee wereldkundig op het South By South West-festival in Austin, Texas. Op schermen in de beurshal toonden zij Twitter-berichten (tweets) die bezoekers stuurden. Het werd dé hit van het festival.

In 2008, een jaar nadat zij Twitter hadden ondergebracht in een zelfstandig bedrijf, hadden de oprichters door dat hun idee best wel eens een succes kon worden, vertelde Biz Stone vorige week aan het Franse persbureau AFP. „President Obama ging Twitter gebruiken. Toen dachten we dat we met iets groots bezig waren.”

Waarom is Twitter een succes? Zoveel kan je niet kwijt in 140 tekens. Die beperking is misschien wel de kracht van de dienst. Weinig mensen hebben de tijd en energie om dagelijks lange, interessante teksten te schrijven. Een tekst schrijven met de lengte van een sms’je over wat je bezighoudt is een stuk simpeler.

Net als bij blogs staan Twitteraars in direct contact met hun lezers (volgers). Dat wil zeggen: zonder tussenkomst van intermediairs als journalisten, voorlichters of managers. Het gebrek aan intermediairs betekent ook een gebrek aan selectie. Wie veel twitteraars volgt raakt regelmatig het overzicht kwijt. Een interessante tweet over een actueel onderwerp raakt snel bedolven onder berichtjes over de kat of een tv-programma. Zonder intermediairs is een foutje snel een rel op een podium van soms wel miljoenen volgers. Zo ontkende ‘beroepscelebrity’ Paris Hilton op Twitter ooit dat zij naar Engeland was geweest. „Nee, nee, ik was in Londen.”

Misschien wel de belangrijkste eigenschap van Twitter is dat gebruikers de berichten van de mensen die zij volgen krijgen gepresenteerd op één persoonlijke pagina. Wie alleen Obama volgt ziet uitsluitend zijn tweets. Maar wie ook de paus, de buurman en de voorzitter van de KRO volgt, krijgt een gemengde pagina met Amerikaanse, katholieke, lokale en Hilversumse nieuwtjes. Daarmee lopen werk en privé soms letterlijk in elkaar over.

Een tweede kenmerk is de mogelijkheid om berichten te groeperen. Twitteraars gebruiken daartoe labels die beginnen met het teken #. De Egyptenaren die sinds 25 januari in opstand kwamen tegen Mubarak vonden elkaar onder #25jan. Kijkers naar The Voice of Holland gebruikten #tvoh, liefhebbers van Boer zoekt vrouw #bzv. Twitteren maakt tv-kijken voor velen weer leuk.

Twitter heeft zijn populariteit nog niet kunnen omzetten in klinkende munt. Het bedrijf maakt nog steeds verlies. De geschatte omzet in 2010 – 150 miljoen dollar dankzij onder meer gesponsorde tweets – is minder dan een dollar per gebruiker. Dat weerhoudt investeerders als JP Morgan niet om te (willen) investeren in het bedrijf, waardoor de waarde snel stijgt. Biz Stone ontkent dat Twitter onder druk staat om winst te maken. „Wij hebben nu bewezen dat Twitter een interessante, wereldwijde bron is voor communicatie en informatie. We beginnen pas met aantonen dat het ook een goede investering is.”