Miljoenenboete voor Unilever wegens prijsafspraken in Duitsland

Levensmiddelenconcern Unilever heeft in Duitsland een miljoenenboete gekregen wegens het maken van kartelafspraken. Het in Hamburg gevestigde Unilever Deutschland Holding AG krijgt samen met Kraft Foods Deutschland AG uit Bremen en Dr. August Oetker Nahrungsmittel KG uit Bielefeld een boete van 38 miljoen euro van het Bundeskartellamt.

Tegen een mogelijke vierde betrokkene is het onderzoek nog niet afgerond.

Dat maakte de Duitse kartelwaakhond gisteren bekend. Unilever gaat niet tegen de uitspraak in beroep. Welk deel van de totale boete aan Unilever toevalt is niet bekend.

Volgens het Bundeskartellamt zouden vertegenwoordigers van Kraft Foods, Dr.Oetker en Unilever Deurtschland de afgelopen jaren regelmatig bijeen gekomen. Op die bijeenkomsten spraken „hooggeplaatste verkoopmedewerkers” onder meer over de onderhandelingen die zij voerden met supermarktconcerns. Ook spraken zij over prijsverhogingen voor de supermarkten.

De besprekingen gingen over een groot scala aan productgroepen, zoals snoep, ijs, kant-en-klaar-maaltijden, diepvriespizza’s, diervoeding en wasmiddelen.

Dergelijke afspraken zijn in strijd met Duitse en Europese mededingingsregels. De boete is nog niet definitief, zegt de kartelautoriteit, omdat partijen er nog tegen in beroep kunnen.

Volgens het ambt hebben alle betrokken partijen zich echter neergelegd bij de uitspraak.

De zaak werd bij de kartelwaakhond aanhangig gemaakt door snoepbedrijf Mars, dat zelf ook bij de gesprekken betrokken was. Het bedrijf kreeg na de melding, de status van klokkenluider en hoeft zelf geen boete te betalen. Een deel van het onderzoek over prijsafspraken voor snoep loopt nog.

De kartelautoriteit startte begin 2008 een onderzoek naar de praktijken van de nu beboete bedrijven. Aanvankelijk was ook Henkel AG bij het onderzoek betrokken, maar die kreeg voor dit deel van het onderzoek geen boete.

Henkel, Unilever en Sara Lee kregen in februari 2008 al een boete voor het maken van prijsafspraken op het gebied van drogisterijartikelen, zoals de tandpastamerken Signal, Dentagard en Colgate en douchegels van onder meer Fa, Duschdas en Palmolive. Zij werden destijds door het Bundeskartellamt veroordeeld tot een boete van 37 miljoen euro.