Chinees rijdt groot en luxe...

Vandaag opent de autobeurs in Genève voor het publiek.

China zet de toon. Zonder de Chinese groei hadden veel autofabrikanten de crisis niet doorstaan.

A Renault Dezir electric concept car is displayed at the French carmaker's booth on March 2, 2011 during a preview day ahead of the opening of the Geneva Motor Show in Geneva. The show in the wealthy Swiss city attracts an expected 700,000 paying visitors and 260 exhibitors from 31 countries.AFP PHOTO/ FABRICE COFFRINI
A Renault Dezir electric concept car is displayed at the French carmaker's booth on March 2, 2011 during a preview day ahead of the opening of the Geneva Motor Show in Geneva. The show in the wealthy Swiss city attracts an expected 700,000 paying visitors and 260 exhibitors from 31 countries.AFP PHOTO/ FABRICE COFFRINI AFP

De twee Chinese mannen staan bij de peperdure sportauto. De één maakt foto’s. De ander klimt erin. Twee handen aan het stuur van de Audi R8, op de stand van de Duitse fabrikant op de autobeurs in Genève. Een kleine glimlach. Klik, klik. Klaar. De man stapt uit en laat zijn vingers nog even over de glimmende rode lak glijden. Een paar vingerafdrukken blijven achter.

Een Audi is een heus statussymbool in China, zegt Zhou Fang, terwijl hij ook foto’s maakt van de auto. De Duitse autofabrikant had het volgens de ontwerper die in Italië werkt goed voor elkaar. „Het was de eerste Europese fabrikant van luxe auto’s die zich op China stortte.” En zo werd Audi het symbool voor succes. „Een beetje lid van de communistische partij had een Audi.”

Maar dat was jaren geleden. Snel na Audi kwamen de andere merken uit het zogenoemde premium segment, zoals BMW en Mercedes, de Chinezen veroveren. En de laatste jaren hebben ook fabrikanten als Peugeot, Citroën en Volvo het Verre Oosten ontdekt.

Inmiddels is China dé markt voor autofabrikanten. Het land van de grote getallen. Wie wil groeien, moet zakendoen in China. Vorig jaar werden er in China 13.757.800 personenauto’s verkocht. Dat is nog een paar duizend minder dan in Europa, maar de markt in China groeide explosief, terwijl die in Europa vorig jaar kromp. Zie de westerse fabrikanten op de Chinese markt.

Toyota verkoopt in China jaarlijks inmiddels meer auto’s dan in heel Europa. De Amerikaanse fabrikant General Motors verkocht er vorig jaar ruim 2,35 miljoen auto’s. Zonder China waren veel autofabrikanten niet door de economische crisis heen gekomen.

De Chinese consument heeft wel specifieke wensen, hebben de autofabrikanten ontdekt. Veel chroom en extra zachte stoelen, zegt Axel Strotbek, lid van de Raad van Bestuur van Audi. „Ze houden ervan om te laten zien wat ze hebben.”

Het belangrijkste verschil is volgens hem dat de Chinese auto’s achterin meer ruimte hebben dan de auto’s voor de Europese en Amerikaanse markt. „De eigenaar van een auto wordt gereden door een chauffeur.” En dus hebben veel merken, zoals BMW, Mercedes en Volvo, verlengde versies gemaakt, die alleen in China verkocht worden.

Audi verkoopt in China een extralange versie van de A4, de A6 en de A8. Maar waarom koopt iemand die een extra grote A4 wil niet een normale A6? Heel simpel, zegt Strotbek. „Hiërarchie. Als je van het middelmanagement bent, mag je wel in een A4 rijden, maar niet in een A6. Dus dan neem je een verlengde A4.”

Een autofabrikant die in China zaken wil doen, moet samenwerken met een Chinese producent. Zonder Chinese partner geen plek. Dat zijn de regels. De afgelopen jaren hebben autofabrikanten daarom joint ventures gesloten met Chinese bedrijven.

Het Zweedse merk Volvo werd letterlijk gered door Chinezen. In maart vorig jaar werd Volvo door het Amerikaanse Ford verkocht aan de Chinese autofabrikant Geely. Geweldig, zegt Lex Kerssemakers van Volvo over de overname. „We zitten nu nog in de opbouwfase, maar we moeten het in China goed kunnen doen.”

De Nederlander is binnen de raad van bestuur verantwoordelijk voor de businessstrategie. Het Zweedse merk maakte vorige week bekend dat het een nieuwe fabriek in China gaat bouwen, waar de productie in 2013 moet starten. En 2015 denkt Volvo in China 200.000 auto’s per jaar te kunnen verkopen. Een enorm aantal in vergelijking met de ruim 30.000 auto’s die het bedrijf vorig jaar verkocht, geeft Kerssemakers toe.

Nog niet alle vergunningen zijn binnen voor de bouw van de nieuwe fabriek. Maar dat moet geen probleem zijn met een Chinese eigenaar, denkt Kerssemakers. „De Chinese uitdrukking ken ik niet, maar het komt erop neer dat je moet weten aan welke touwtjes je moet trekken. Ons kent ons, zeg maar.”

Dat is nog zo’n groot voordeel van een Chinese eigenaar, zegt Kerssemakers. „Het is heel moeilijk voor een buitenstaander om te weten hoe de lijnen lopen. Welke functionaris waar over gaat. Maar met onze eigen Chinezen hebben wij een voorsprong.” Voorzichtig hoopt hij zelfs dat Chinese partijfunctionarissen misschien voor Volvo zullen kiezen, in plaats van BMW of Audi. „We zijn nu tenslotte een Chinees bedrijf.”

De Duitser Thomas Becker weet ook hoe het werkt. Hij is vaak in China. Becker onderhandelt namens de Duitse autofabrikant BMW met overheden over de hele wereld, waaronder de Chinese overheid. Hij drinkt in China koffie met consultants die voor de overheid werken en weet welke functionaris waar over gaat.

Als voorbeeld wijst Becker naar de nieuwe regels voor CO2-uitstoot in China. „Zulke regels kunnen er razendsnel zijn. Er is niet een heel democratisch proces voor nodig. Dus moet je praten met de mensen die namens de partij de regels bedenken, zodat je weet welke kant het op gaat. Dan kun je je voorbereiden.”

De autofabrikanten kijken de komende tijd met spanning naar nieuwe regels die de Chinese overheid gaat bedenken om luchtvervuiling tegen te gaan. Zo mogen consumenten sinds kort in Peking niet zomaar een nieuwe auto kopen. Het bestuur van de Chinese hoofdstad vond de registratie van bijna tweeduizend nieuwe kentekens per dag te veel en bedacht iets nieuws. De kentekens werden eerst geveild en recent is men overgegaan op verloting.

De volgende stap zal gemaakt worden met elektrische auto’s, verwachten autofabrikanten. China wordt de grootste markt voor elektrische auto’s, zegt Thomas Becker van BMW stellig. Dus is BMW bezig dat type auto’s te ontwikkelen. Net als Audi, de Duitse fabrikant die elektrische auto’s twee jaar geleden nog als een hype bestempelde.

Het is duidelijk dat de wereld snel verandert, zegt Axel Strotbek van Audi. „Er komen strengere regels. Dus als je mee wilt doen, moet je elektrische en hybride auto’s hebben.”