Dilemma renteverhoging voor ECB steeds nijpender

Opnieuw een tiende procentpunt erbij; de prijzen lagen in de eurozone in februari 2,4 procent hoger dan in dezelfde maand vorig jaar. In januari was dit nog 2,3 procent. Dat meldde Eurostat, het statistisch bureau van de EU, vandaag.

De inflatie is snel toegenomen sinds juli 2009, toen er nog sprake was van lichte deflatie (0,6 procent). Vanaf december kwam de inflatie boven 2 procent uit, het niveau dat de Europese Centrale Bank (ECB) acceptabel vindt.

Donderdag neemt de bank een rentebesluit. In normale tijden zou een verhoging van de rente, nu 1 procent, logisch zijn. Maar centralebankiers hebben een dilemma: een hogere rente kan het economisch herstel remmen.

De Europese Commissie stelde vandaag haar groeiverwachting naar boven bij. De eurozone zal dit jaar niet 1,5 maar 1,6 procent groeien, verwacht de Commissie. Ook de werkloosheid daalt licht. Dat zijn positieve signalen, maar een economische groei van 1,6 procent is nog steeds broos.

De ECB zou graag betogen dat de inflatiedruk vooral is toegenomen door externe factoren – hoge olieprijzen door de onrust in Libië en hoge voedselprijzen door de vraag uit China. Toch groeit de kritiek vanuit opkomende economieën als Brazilië, dat met 6 procent inflatie kampt. Centrale banken in Europa en de VS overspoelen de markt met goedkoop geld door rentes laag te houden en honderden miljarden aan staatsobligaties op te kopen. Dit teveel aan liquiditeit laat prijzen wereldwijd stijgen, stelde de Braziliaanse minister voor Financiën onlangs.

Volgens analisten is een renteverhoging dit jaar op komst. Maar de eurocrisis duurt voort en de onrust in het Midden-Oosten ook. Beide gebeurtenissen kunnen de Europese economie raken. Rabobank verwoordt de opdracht aan de ECB vanochtend in een analyse als volgt: „Timing is alles.”