'Cactus op pootjes' lijkt een vroege geleedpotige

De cactusachtige uitsteeksels dienden om zich te verdedigen.

Een wandelende cactus. Dat is de bijnaam die Chinese en Duitse paleontologen gaven aan dit bijzondere, stekelige dier, dat zo’n 520 miljoen jaar geleden in ondiepe zeeën leefde. Ook zijn wetenschappelijke naam, Diania cactiformis, verwijst naar de cactusachtige uitsteeksels op de tien paar ledematen. Met zijn achterste zes paar poten kroop hij over de bodem. De roze kleur hebben de onderzoekers zelf verzonnen.

Diania mat van slurf tot staart slechts zo’n zes centimeter. Met de uitsteeksels verdedigde hij zichzelf. En met zijn korte, gerimpelde slurfje filterde Diania kleine diertjes uit de modder. Of misschien ving hij ook iets grotere prooien met zijn doornige poten, schrijft paleontoloog Jianni Liu. Vorige week publiceerde zij met haar collega’s de ontdekking van het bijzondere fossiel in Nature.

In het tijdperk dat Diania leefde, het Cambrium, ontstonden de eerste dieren. De gepantserde poten van Diania lijken veel op de ledematen met meerdere gewrichten van moderne geleedpotigen. Daarmee staat Diania misschien dichtbij de oorsprong van geleedpotigen, ook al lijkt zijn lichaamsbouw meer op die van fluweelwormen. Het is nog altijd een raadsel hoe de voorouders van geleedpotigen er precies uitzagen. Veel fossielen vertonen een mix van geleedpotige eigenschappen, wat het uitpluizen van hun stamboom moeilijk maakt. (NRC)