Komeet Tempel 1 voor de tweede keer van nabij bekeken

Vanmorgen – kort na half zes – scheerde de Amerikaanse sonde Stardust-NExT langs komeet Tempel 1. Dat is een zes kilometer grote bal van ijs en stof die tussen de banen van Mars en Jupiter om de zon draait. De sonde vloog met een snelheid van bijna 11 kilometer per seconde op een afstand van slechts 180 kilometer langs de komeetkern. Hij maakte 72 opnamen, die in de loop van de dag naar de aarde worden gezonden. Ook werden de (ongevaarlijke) inslagen van stofdeeltjes uit de komeetkern gedetecteerd.

Voor het eerst is nu één komeet twee keer vanuit een ruimtesonde bestudeerd. In juli 2005 vloog NASA-sonde Deep Impact langs Tempel 1 en stuurde foto’s naar de aarde. Wetenschappers hopen uit de nieuwe opnamen te kunnen afleiden welke veranderingen het komeetoppervlak sinds het vorige bezoek heeft ondergaan. De komeet maakte in tussentijd één omloop om de zon. Waarschijnlijk is zijn oppervlak plaatselijk door verdamping veranderd.

De onderzoekers hopen ook de krater te zien die tijdens het vorige bezoek is ontstaan. Die ontstond nadat Deep Impact een projectiel op de kern had afgestuurd. Uit de opgeworpen wolk van oppervlaktemateriaal kon indertijd de samenstelling van de komeetkern worden bepaald, maar de inslagkrater zelf werd erdoor aan het zicht onttrokken. De vorm en grootte van de krater geven informatie over de structuur van de kern.

Stardust-NexT vloog in januari 2004 als ‘Stardust’ langs komeet Wild 2 en ving daarvan stofdeeltjes op die in januari 2006 op aarde werden afgeleverd. Daarna werd Stardust met de toevoeging NexT (New Exploration of Tempel 1) naar komeet Tempel 1 gestuurd. Sinds zijn lancering in februari 1999 heeft hij een afstand van 6 miljard kilometer afgelegd. Zijn brandstof is nu vrijwel op.