Een feest? Dan duikt de Brit in de verkleedkist

THE 21st BIRTHDAY PARTY FOR JASMINE AL-FAYED AT THE SAINT TROPEZ NIGHT MAYFAIR CLUB BOTTELS LOUIS ROEDERER CHAMPAGE VERY PRICEY
THE 21st BIRTHDAY PARTY FOR JASMINE AL-FAYED AT THE SAINT TROPEZ NIGHT MAYFAIR CLUB BOTTELS LOUIS ROEDERER CHAMPAGE VERY PRICEY

De uitnodiging meldt: nostalgisch kinderspeelgoed, dress appropriately. Wat is het toch met Engelsen en verkleedpartijen? Want we hebben het hier niet over kinderpartijtjes of studentenfeesten. Nee, dit zijn eindtwintigers, dertigers en veertigers. Doordeweeks zijn ze bankier, journalist, advocaat, architect. In het weekend hijsen ze zich in allerlei kostuums.

In de vijf maanden dat ik hier woon, heb ik vermomd als bedoeïen de stad doorkruist op weg naar een vertoning van Lawrence of Arabia, ben ik een spook geweest op een Halloweenfeestje (beginnersfout, niemand ziet je gezicht), en heb ik me in een jaren-vijftigjurk vertoond op een borrelavond die was geïnspireerd door de tv-serie Mad Men. De dresscode negeren zorgde voor oncomfortabele avonden.

Het beperkt zich niet tot feestjes thuis. Een aantal weekends geleden was ik op het zestigjarig bestaan van een openluchtzwembad. Er werden films vertoond, gedichten voorgedragen en er werd een race met papieren bootjes gehouden. Bijbehorende kleding – niet alleen voor de acteurs: zuidwesters en laarzen. Onder een oude spoorwegbrug in het oosten van stad worden iedere maand Blitz-feestjes gegeven, met mannen in uniform en vrouwen in zwierige jurken en een swingband. Er zijn jarentachtigfeesten, absintsoirees waar je in het groen gekleed heen gaat, en rockabilly-avonden. Of, als je het helemaal niet meer weet: een starked-club. Naakt dus.

Een vriendin (39) vertelde dat ze op zolder een kist heeft met verkleedkleren. Een ander bleek een deel van haar klerenkast in te ruimen voor elfenvleugels en geisha-tenues. Ze struint veilingwebsite eBay af op zoek naar goede kostuums. En ze vinden het doodnormaal om voor zichzelf iets te naaien of met papier-maché aan de slag te gaan. Het is weer eens iets anders dan het stemmige pak, de stropdas en de nette jurk van overdag die veel werknemers verplicht zijn te dragen.

Betekent het dat de Engelsen geen lol kunnen hebben zonder masker? In alle toonaarden wordt het ontkend.

Toch is het „vast iets Freudiaans”, zegt Benjamin Webb. Hij werkt bij Angels, de oudste kostuumwinkel van Londen, die ook onder meer de kleding voor (Oscar-winnende) films en tv-series maakt en verkoopt. Meer kan hij er niet van maken. Joseph Richards, die de online-versie van de kostuumwinkel Just for Fun runt, denkt dat het misschien de enige manier is waarop een Engelsman „zich echt durft te uiten”. Hij zag de afgelopen jaren de vraag naar verkleedkostuums groeien: „Het is gewoon geworden op verjaardagsfeesten”. Waarom? Hij weet het ook niet.

Jamie McLaren van de alternatieve cultuurladder Run Riot heeft wel een idee. „Het is dé manier om lol te hebben, je uit te drukken. Het is verleiding, speelsheid, een kans om boven de massa uit te stijgen en op te bloeien.” De ex-dj en oudnachtclubmanager vertelt dat in de clubcultuur van Londen verkleedfeesten de norm zijn geworden. „De mix van kunst, mode en muziek is een ultieme combinatie. Tel daarbij nog een live-optreden en een goede locatie op en je hebt geweldige avond uit.”

De dresscode voor het grote Run Riot-feest dit weekend is: ‘Euro-gypsy meets Afro-pop’. Dat geeft meteen aan wat voor soort muziek er wordt gedraaid, zegt McLaren. Op de website staan verkleedsuggesties. „De gasten kunnen alles dragen – van body paint tot kartonnen dozen tot geraffineerde, op maat gemaakte gewaden.” Hij heeft het dan ook liever niet over kostuums. „Dat geeft de indruk van goedkope, vulgaire pakken die in China zijn gemaakt en in een vreselijke winkel worden verkocht waar je voor een pond ook feestartikelen kunt kopen.”

De beste kleren zijn zelfgemaakt, zegt iedereen. Een blik op de website I Love Fancy Dress, waar bezoekers foto’s achterlaten, laat zien waar originaliteit toe kan leiden: een Rubik-kubus, een pot Marmite, een zakje cannabis, en ‘gierigheid’. Of tot de wat makkelijker te fabriceren sneeuwpop en zeemeermin.

Welk kinderspeelgoed moet ik zijn?

Titia Ketelaar