Kleisterlee krijgt het moeilijk bij Vodafone

De sterke aandelenkoers van Vodafone heeft voor- en nadelen voor Gerard Kleisterlee. De vertrekkende baas van het Nederlandse elektronicaconcern Philips wordt president-commissaris van de telecomreus op het moment dat de beurskoers van Vodafone weer bijna het recordniveau van 2007 heeft bereikt en de zorgen over de uitgestrekte activiteitenportefeuille worden aangepakt. De vraag is hoe de in Duitsland geboren Kleisterlee de directie kan helpen nog meer waarde voor de aandeelhouders te creëren.

De benoeming van Kleisterlee zal waarschijnlijk geen grote strategieverandering voor Vodafone inhouden, ondanks de enorme transformatie waaraan hij leiding heeft gegeven tijdens zijn decennium aan de top van Philips. Onder de huidige president-commissaris John Bond, en als gevolg van de druk van activistische aandeelhouders na een golf van afschrijvingen, is Vodafone opgehouden bedrijven over te nemen en begonnen met afstoten van onderdelen.

De strategie om minderheidsbelangen te verkopen is de juiste voor het concern van 148 miljard pond. Sinds het midden van vorig jaar heeft Vodafone zijn belang van 3,2 procent in China Mobile al voor 6,6 miljard dollar verkocht, naast obligaties in de Japanse aanbieder SoftBank voor 3,1 miljard pond. Beleggers verwachten dat dit binnenkort zal worden gevolgd door het afstoten van het belang van 44 procent in de Franse aanbieder SFR aan partner Vivendi, dat acht miljard pond zou kunnen opbrengen, en zijn activiteiten in Polen.

Zonder grote strategische veranderingen of een balans die moet worden opgeschoond, zal Kleisterlee hard moeten werken om zijn stempel op het bedrijf te drukken. Zijn eerste test is, dat hij ervoor moet zorgen dat Vodafone een goede prijs kan bedingen voor de bezittingen die al in de etalage liggen. Een neteliger taak is de vraag hoe er waarde moet worden ontleend aan de lucratieve Amerikaanse joint-venture Verizon Wireless – door ervoor te zorgen dat de partner van Vodafone zoals verwacht in 2012 de dividenduitkeringen zal hervatten, of door een andere oplossing te vinden. Als de grote schoonmaak is voltooid, zal de enige resterende grote strategische kwestie zijn hoe Vodafone het groeipotentieel van het dataverkeer kan maximaliseren.

Beleggers wilden graag een nieuwe president-commissaris bij Vodafone, omdat ze de voorgaande verweten dat er waarde in rook was opgegaan. De directiekamer was ook niet altijd een even harmonieuze plek, ook al vond de laatste ruzie alweer een tijdje geleden plaats. Maar tijdens het vijfjarige regime van Bond heeft Vodafone een aandeelhoudersrendement gegenereerd van in totaal 94 procent, aldus onderzoeksbureau Datastream, wat neerkomt op een jaarlijks rendement van 14 procent. Concurrenten als Telefonica en Deutsche Telekom hebben het in dezelfde periode veel slechter gedaan. Dit duidt erop dat Bond iets meer lof verdient en dat Kleisterlee flink zijn best zal moeten doen om hetzelfde te bereiken.

Una Galani

Vertaling Menno Grootveld