Worm vormt net als de mier en bij een kolonie

De platwormen groeien op tot soldaatjes of grote voortplanters.

Naast mieren, termieten, bladluizen en naakte molratten, blijken ook parasitaire platwormen een eusociale koloniestructuur met verschillende kasten te hebben. Amerikaanse evolutiebiologen van de University of California in Santa Barbara ontdekten dat klonen van platwormsoort Himasthla sp. B zich ofwel specialiseren tot kleine agressieve soldaten die de kolonie beschermen tegen indringers, ofwel tot vijf keer zo grote individuen die zich uitsluitend bezighouden met de voortplanting. De onderzoekers publiceren hun ontdekking volgende maand in het wetenschappelijke tijdschrift Proceedings of the Royal Society B.

De platworm Himasthla sp. B parasiteert op een in zee levende huisjesslak, Cerithidea californica. De parasiet (die nog geen officiële wetenschappelijke naam heeft) wordt al minstens 65 jaar door biologen onderzocht. Dat die de taken verdeelt tussen verschillende gespecialiseerde vormen was echter onopgemerkt gebleven. Achteraf gezien is het logisch dat Himasthla in de loop van zijn evolutie eusocialiteit ontwikkelde, schrijven de onderzoekers. Een kolonie van de worm bestaat uit genetisch identieke individuen, die gesticht wordt door een larve die een zeeslak binnendringt. Door deling ontstaan duizenden individuen, die zich dankzij specialisatie als kolonie beter kunnen handhaven.

De soldaten houden indringers buiten. Ze zijn dan ook vooral te vinden op plaatsen in het slakkenlijf waar nieuwe parasieten kunnen binnendringen. (NRC)