Clijsters heeft nog wel even de toekomst

Een nieuwe generatie komt eraan, maar in Melbourne was de ervaren tennisster en moeder Kim Clijsters (27) toch de beste. De Belgische versloeg in de finale van de Australian Open de 28-jarige Li Na uit China.

Novak Djokovic of Serbia poses with the winner's trophy after defeating Andy Murray of Britain in the final of the Australian Open tennis tournament in Melbourne January 31, 2011. REUTERS/Daniel Munoz (AUSTRALIA - Tags: SPORT TENNIS) REUTERS

Al tijden wordt gespeculeerd over hoe de toekomst van het vrouwentennis eruit zal zien – en wie de bepalende gezichten zullen zijn – in het post-Williams-tijdperk. Venus, de oudste van de Amerikaanse zusjes, won sinds Wimbledon in 2008 geen grandslamtitel meer. Serena triomfeerde vorig jaar nog op twee van de vier grandslams, maar ze wordt dit jaar dertig en kampt met een slepende voetblessure. Ze kon haar titel op de Australian Open dit jaar daarom niet verdedigen.

Serena’s afwezigheid moest definitief het pad effenen voor een nieuwe generatie tennissters. Het resultaat: in de finale in Melbourne won zaterdag de 27-jarige moeder Kim Clijsters, die bezig is aan haar tweede carrière, van de 28-jarige laatbloeier Li Na uit China.

Li, de eerste Aziatische die een finale van een grandslamtoernooi bereikte, begon aarzelend aan haar krachtmeting met Clijsters. Pas nadat de Belgische de eerste acht punten van de wedstrijd had veroverd, werd Li wakker. Ze trok de eerste set met 6-3 naar zich toe en drukte Clijsters in de verdediging.

Maar dat is juist waar ‘Kimmeke’ in uitblinkt. Ze slaagde erin Li’s ritme en concentratie te verstoren en brak haar servicegames. Li beklaagde zich bij de scheidsrechter over de luidruchtige Chinese supporters en het geflits van fotografen. Na de wedstrijd sprak Li, die gebroken heeft met de Chinese tennisbond, over „te veel coaches” die zich met haar spel bemoeiden. Ook noemde ze Clijsters’ ervaring doorslaggevend in de twee volgende sets (6-3 en 6-3).

Clijsters speelde haar achtste grandslamfinale. Drie keer won ze de US Open en nu dus voor het eerst een grandslam buiten New York. Het is haar derde titel sinds ze achttien maanden geleden besloot weer te gaan tennissen. Een succes dat haarzelf verbaasd heeft. „Ik ben nu waarschijnlijk beter in vorm, maar mijn tennis was vroeger niet heel anders”, zei Clijsters na de gewonnen finale. „Het lukte me alleen nooit om op het beslissende moment te presteren.”

De lichamelijke rust, het moederschap en de levenservaring hebben haar zeker geholpen, maar het gebrek aan tegenstand speelt ook een rol. De gezusters Williams waren de afgelopen weken geblesseerd; bovendien kondigde haar voormalige rivale Justine Henin vorige week aan dat ze stopt met tennis. Zelf heeft Clijsters gezegd na de Olympische Spelen in Londen volgend jaar definitief af te zwaaien.

Li’s leeftijd maakt haar geen waarschijnlijke topper voor de lange termijn. Zaterdag sprak ook de Chinese al over haar mogelijke pensionering.

Voor de toekomst van het vrouwentennis wordt het meest verwacht van Caroline Wozniacki. De Deense stortte in tijdens de halve finale tegen Li, maar voert nog steeds de ranglijst van de Women’s Tennis Association over de afgelopen twaalf maanden aan.

Wozniacki is pas twintig en wordt gezien als de meest veelbelovende tennisster van de nieuwe generatie. Maar de druk op haar om ‘eindelijk’ een grandslam op haar naam te schrijven is groot. Dat ze bij een persconferentie uit haar duim zoog dat een schram op haar scheen het gevolg was van een aanval door een kangoeroe, deed haar geloofwaardigheid geen goed. „Als ik hard blijf werken geloof ik dat mijn tijd nog zal komen”, zei ze na de verloren halve finale.

Alle Australische hoop was dit toernooi gericht op de als vijfde geplaatste Samantha Stosur (26). Maar de finalist van Roland Garros verloor al in de derde ronde van het twintigjarige talent Petra Kvitova uit Tsjechië. Die moest op haar beurt buigen voor de Russin Vera Zvonareva (26), die door Clijsters werd verslagen en van de tweede plaats op de wereldranglijst werd verdreven. En dan is er nog de Wit-Russische Victoria Azarenka, die door Li werd uitgeschakeld en die ook een gouden toekomst wordt toegedicht.

Het zijn stuk voor stuk begenadigde tennissters, maar ze hebben nog niet het kaliber en de uitstraling van de toppers die het vrouwentennis het afgelopen decennium hebben gedomineerd.

Na haar titel in Melbourne is Clijsters favoriet voor de komende editie van Roland Garros. Als ze blijft presteren zoals ze nu doet, zal pas in 2012 duidelijk worden wie het tijdperk na Clijsters gezicht geeft. Wellicht kent het vrouwentennis in de toekomst opnieuw een Belgische topper. Het juniorentoernooi van de Australian Open werd gewonnen door het 16-jarige Vlaamse talent An-Sophie Mestach.