Sara Lee in 2012 verder als twee bedrijven

Sara Lee verkocht van alles. Van schoensmeer tot koffie en van hotdogs tot zeep. Het bedrijf wil splitsen om een ongewenste overname voor te zijn. Deze klus is voor twee Nederlanders.

Amerikaanse hotdogs en Nederlandse koffie passen kennelijk niet in één bedrijf. Voedingsmiddelenconglomeraat Sara Lee maakte gisteren bekend te splitsen in twee beursgenoteerde bedrijven. Eén bedrijf (omzet 4,1 miljard dollar) zal voornamelijk bestaan uit de Amerikaanse divisie die vleesproducten en broodbeleg maakt. Het andere bedrijf (omzet 4,6 miljard dollar) uit de internationale koffie- en theemerken, zoals Douwe Egberts en Pickwick.

Het is aan de twee nieuw benoemde Nederlanders, bestuursvoorzitter Marcel Smits en president-commissaris Jan Bennink – om Sara Lee te ontmantelen. In 2012 moet Sara Lee gesplitst zijn.

De ingrijpende verandering lijkt een vlucht naar voren om een ongewilde overname te voorkomen. De afgelopen tijd gonsden de geruchten. Uit een analyse van een vermogensbeheerder bleek dat de divisies apart meer waard waren dan het totaal van de onderneming. Eind vorig jaar was het bedrijf rond de 11 miljard dollar waard op de beurs. Berekeningen toonden aan dat de verschillende divisies los doorverkocht konden worden voor in totaal 14 miljard.

Een consortium van investeringmaatschappijen zou geïnteresseerd zijn. De Braziliaanse vleesverwerker JBS zat op het vinkentouw. JBS haalt tweederde van de omzet uit de VS met de verkoop van rund- en varkensvleesproducten. Het bedrijf was vooral geïnteresseerd in de tak van Sara Lee die hotdogs, hamburgers en broodbeleg maakt. Als JBS Sara Lee kon inlijven zouden de koffie- en theemerken waarschijnlijk worden doorverkocht. Naar verluidt vroeg het bestuur van Sara Lee de hoofdprijs en lukte het JBS niet om dit te financieren.

Marcel Smits zag blijkbaar geen heil meer in een overname. „Ik ga niet in op geruchten”, zei Smits gisteren. „Wel kan ik zeggen dat een aantal partijen de afgelopen tijd ongevraagd interesse heeft getoond. Wij hebben alle mogelijkheden zorgvuldig geëvalueerd en zijn tot de conclusie gekomen dat dit de beste oplossing voor aandeelhouders is.” Om dat duidelijk te maken keert Sara Lee 3 dollar dividend per gewoon aandeel uit.

Beleggers waren niet overtuigd. Door overnamegeruchten steeg het aandeel van onder de 14 dollar in oktober tot 19,60 dollar dinsdag. Na bekendmaking van de splitsing daalde de koers. Na een halve dag handel stond het aandeel 2,7 procent lager.

De splitsing betekent het einde van Sara Lee als conglomeraat. „Het was de logische volgende stap”, aldus Smits. Sara Lee is bijna twee jaar bezig met het vereenvoudigen van het bedrijf. In 2008 werkten er wereldwijd 44.000 mensen en bedroeg de omzet 13,2 miljard dollar. Afgelopen jaar werkten er 33.000 mensen en was de omzet 10,7 miljard dollar.

Vorig jaar nam het Brits-Nederlandse Unilever de persoonlijke verzorgingsdivisie over voor 1,3 miljard dollar. Hiermee stootte Sara Lee bekende merken af als Sanex (zeep), Zwitsal (baby- en kinderzeep) en Prodent (tandpasta). Eerder deze maand verkocht Sara Lee de Amerikaanse bakkerijen voor 959 miljoen dollar aan Grupo Bimbo, een Mexicaanse branchegenoot. Ook schoenpoetsmerk Kiwi werd van de hand gedaan.

De keuze voor twee Nederlanders aan de top is opmerkelijk, ook al heeft Nederland een speciale band met Sara Lee. De Amerikanen pronken graag met Douwe Egberts, opgericht in 1753 in het Friese Joure. Naast een koffiebranderij in Utrecht bezit Sara Lee een fabriek voor oploskoffie en thee in Joure. Voordat de tandpastafabriek in Amersfoort aan Unilever werd verkocht, werkten er 2.700 mensen voor Sara Lee in Nederland. Oud-AkzoNobel topman Kees van Lede is er commissaris en twee voormalig directeuren van Douwe Egberts zijn doorgestroomd naar het bestuur van Sara Lee.

De keuze voor Smits en Bennink laat zien wat belangrijk is voor Sara Lee. Een multinational splitsen is niet eenvoudig. Financieel gezien is het complex en ook aandeelhouders moeten tevreden gesteld worden. Volgens Sara Lee kent Smits als voormalig financieel directeur en belastingexpert de cijfers als geen ander. En Bennink heeft bij de overname van zuivelbedrijf Numico door Danone bewezen het belang van aandeelhouders niet uit het oog te verliezen. Het is nu aan de twee om de transformatie van Sara Lee te voltooien.