Bij ramp: ga niet rustig slapen

Wie een spelletje Memory speelt, daarbij een vreemd luchtje ruikt en dan binnen een uur een hazeslaapje (40 minuten) doet, die herinnert zich daarna beter hoe de kaartjes lagen dan iemand die wakker bleef.

‘Wie een nare gebeurtenis wil vergeten, moet niet meteen gaan slapen.’ Zo verwerkte de Volkskrant afgelopen maandag dat onderzoeksnieuws over het Memoryspel met een vreemd luchtje. Het bericht stond op een belangrijke nieuwspagina. Er stond ook: ‘De uitkomsten van het onderzoek kunnen mensen helpen traumatische ervaringen beter te verwerken.’

Zou het zo zijn?

Liggen de kaartjes van een Memoryspel net zo in de hersenen vast als de aanblik van een rampvliegtuig?

En gaat iemand die dat ziet ooit binnen een uur slapen?

Het was een Duits experiment waarin dat vreemde luchtje een grote rol speelt. Niet alleen tijdens het spel, ook tijdens het slaapje, of even lang ‘op blijven’, kwam dat luchtje weer langs bij de 28 proefpersonen. Om hun herinnering te reactiveren.

Wie wakker bleef, vergat de ligging van de Memorykaartjes als dat luchtje weer langskwam. Wie sliep, legde de herinnering juist beter vast. Dat was kortweg de uitkomst van het op zich elegante onderzoek. Het werd afgelopen zondag gepubliceerd op de website van Nature Neuroscience.

Toch schrijven de Duitse onderzoekers in hun laatste alinea zelf ook over een mogelijke therapeutische toepassing. Ze zeggen: laat een patiënt met posttraumatische stress-stoornis vóór een therapeutische sessie het trauma eerst herbeleven. Geef daarna in de therapie een nieuwe visie en laat de patiënt meteen na de sessie even slapen, om het nieuw geleerde concept beter vast te leggen. Het is een wilde hypothese. De uitsmijter zal wel nodig zijn geweest voor de aanvraag van onderzoeksgeld. De opmerking kreeg wereldwijd aandacht. Ieder nieuwsbericht noemde de mogelijke therapie tegen posttraumatische stress. Maar ‘niet meteen gaan slapen na een trauma’, dat had de Volkskrant zelf bedacht.