Primeur: made in China

De finale bij de Australian Open gaat morgen tussen Kim Clijsters en Li Na.

De Chinese versloeg gisteren de nummer één van de wereld, Caroline Wozniacki.

de Chinese Li Na tijdens de halve finale tegen Caroline Wozniacki, die ze won. Foto AFP Li Na of China reacts after winning a point against Caroline Wozniacki of Denmark during their semi-final women's singles match on the eleventh day of the Australian Open tennis tournament in Melbourne on January 27, 2011. Li won 3-6, 7-5, 6-3. IMAGE STRICTLY RESTRICTED TO EDITORIAL USE ? STRICTLY NO COMMERCIAL USE AFP PHOTO / WILLIAM WEST AFP

De sterstatus van basketballer Yao Ming en olympische hordenloper Liu Xiang heeft Li Na (28) nog niet, maar ze komt wel in de buurt nu ze gisteren bij de Australian Open als eerste Chinese proftennisser is doorgedrongen tot de finale van een grandslamtoernooi. „Als ik morgen win [van Kim Clijsters], ga ik volgend jaar misschien met pensioen. Wat valt er dan nog te bereiken?” grapte Li Na, nummer 11 op de wereldranglijst, nadat ze in Melbourne de als eerste geplaatste Deense Caroline Wozniacki had verslagen (3-6, 7-5 en 6-3).

Door slordig spel en een opeenstapeling van dubbele fouten kreeg Li na een verloren eerste set een matchpoint tegen in de tweede. Wozniacki had de partij kunnen beslissen, maar serveerde slap en gaf het initiatief uit handen. De agressief spelende Chinese, die zichtbaar nerveus aan de wedstrijd begon, wist niet alleen het punt maar de hele partij om te buigen.

Zelf kon ze alleen „ervaring” als verklaring geven. En die heeft zij na twintig jaar tennissen. Ze voelde dat het een keerpunt in de wedstrijd was. Terwijl Wozniacki instortte, speelde Li sneller en slimmer. De Deense, die zelf nog nooit in een grandslamfinale stond, verloor vorig jaar al in de eerste ronde van Li. Kim Clijsters, Li Na’s tegenstander in de finale morgen, ging eerder deze maand in de finale van het toernooi van Sydney onderuit tegen de Chinese.

De halve finale werd rechtstreeks uitgezonden door de sportzenders van de Chinese staatstelevisie. Meteen werden verregaande conclusies getrokken uit het succes van Li Na. „Li Na schrijft geschiedenis, schrijft geschiedenis voor het Chinese tennis en alle Chinese tennissers. Dit is goed voor alle Chinese tennissers”, riep de commentator uit alsof tennis in China een breed beoefende, zeer populaire sport is. Het tegendeel is in basketbal- en voetbalgek China het geval.

Of haar succes in Melbourne werkelijk zo positief is voor het Chinese tennis, zei Li Na te betwijfelen. „Het is fantastisch voor mij en mijn carrière. Misschien ook voor het Chinese tennis, ik weet het niet. Dat hangt af van de wijze waarop Chinese journalisten over mij zullen schrijven.”

Dat was een impliciete verwijzing naar de kritiek in de Chinese staatsmedia op haar breuk in 2008 met de Chinese tennisbond, op haar keuze voor een Zweedse trainer, Thomas Hogstedt, die zij overigens vorig jaar verruilde voor haar man, de tenniscoach Jiang Shan, en op haar „beetje eigenzinnige gedrag” (China Daily). Zelfs haar tatoeage, oorringen en het feit dat zij soms graag een pilsje drinkt waren onderwerp van kritiek.

De bijna 29-jarige Li Na is niet de doorsnee, brave en volgzame Chinese topsporter, maar een onafhankelijke vrouw die tot de internationale top is doorgedrongen nadat zij in 2008 uit het Chinese tennissysteem was gestapt. Maar nu ze de finale van de Australian Open heeft bereikt, lijkt de toon in de Chinese media zich snel te wijzigen.

Op een Chinese deelnemer aan een grandslamfinale hebben Chinese tennisfans lang gewacht. Li Na, een voormalige badmintonster, is al jaren een belofte, maar werd gehinderd door enkelblessures, twijfels over de zin van een profloopbaan en een zekere distantie ten opzichte van de sport. Zij onderbrak haar loopbaan op haar 22ste om enkele jaren journalistiek te studeren, maar in 2004 keerde zij terug in het internationale proftennis.

Chinese tenniscommentatoren constateerden gisteren niet voor het eerst dat Chinese vrouwen (tennis, hockey, zwemmen, atletiek) meer succes hebben dan Chinese mannen. Ook daarover kreeg Li Na gisteren een vraag. Volgens haar heeft het gebrek aan succes van Chinese mannen in het tennis niets te maken met hun geringere lengte of gebrek aan fysieke kracht. „De Chinese mannen hebben wel een sterk lichaam, maar zijn niet zo sterk in hun hoofd”, meent Li Na.

Vooruitkijkend naar de finale vertelde Li Na dat zij de nacht van woensdag op donderdag, dus voor de halve finale, slecht geslapen had, omdat haar man en coach lag te snurken. „Hij denkt niet aan mij! Zegt dat ik gewoon moet ontspannen. Ik denk dat hij vannacht in de badkamer slaapt”, zei ze.