De echte Air Jordan

Larry was een geweldige atleet. Hij sprong hoog, was pijlsnel, trainde hard en wilde altijd winnen. Toch haalde hij niet de top van zijn favoriete sport, en de reden was banaal. Larry Jordan werd niet lang genoeg. Zijn broertje Michael wel.

Larry wás lange tijd groter dan zijn broertje, gewoon omdat hij elf maanden ouder was. Hij versloeg hem steevast op het kleine basketbalveldje aan huis in het South Carolina van de vroege jaren zeventig. De Jordanbroers maakten elkaar beter omdat de één niet wilde onderdoen voor de ander. Michael zou en moest zijn oudere broer verslaan.

De centimeters hielpen een handje. Larry Jordan was klein en zou het blijven: 1,70, 1,71 meter – meer werd het niet. Michael Jordan was in zijn eerste highschooljaar al 1,78 meter. Dat werd al snel 1,82 meter. Zelfs toen sprong de atletische Larry nog net zo hoog als zijn broertje. Maar Larry kon hoog of laag springen – Michael groeide rustig door naar 1,90 meter. En opeens waren daar de lange benen en de grote handen, basisingrediënten voor de legendarische sprongen van Michael ‘Air’ Jordan. En hij groeide nog verder ook. Pas bij 1,98 meter hoefde dat lange lijf niet langer.

Michael Jordan werd de beste basketballer aller tijden. Voor zijn team Chicago Bulls won hij in de jaren negentig zes nationale titels. Hij haalde Olympisch goud in ’84 en ’92. Zijn gemiddelde score per wedstrijd is nog steeds een record. De Amerikaanse sportzender ESPN verkoos Jordan in 1999 tot Noord-Amerikaans atleet van de eeuw.

Broer Larry schopte het slechts tot de volstrekt onbekende competitie voor basketballers onder de 1,93 meter. Toch heeft hij zijn NBA-droom een beetje vervuld. Via zijn broer. „Omdat we samen opgroeiden ben ik deel van alle dingen die hij doet”, zei hij in 1987 tegen de Chicago Tribune. „We speelden voortdurend één-tegen-één. Ik denk dat hij wel een paar dingen van mij heeft opgestoken.”

Dat Michael Jordan zijn kleine broer respecteert, blijkt uit een kort internetfilmpje. De roemloze, razendsnelle Jordan passeert de beroemde, en gooit de bal feilloos door de basket. Daarna zie je dat de kleine Larry Jordan nota bene in staat is te dunken. Het commentaar van de grijnzende Michael: „If you say ‘Air Jordan’ I am number two. He’s one.”

Ingmar Vriesema