Ook in het tennis nestelt China zich nu aan de top

De sterstatus van basketballer Yao Ming en olympische hordenloper Liu Xiang heeft Li Na (28) nog niet, maar ze komt wel in de buurt nu ze vandaag bij de Australian Open als eerste Chinese proftennisser is doorgedrongen tot de finale van een grandslamtoernooi.

„Als ik zaterdag win [van Kim Clijsters], ga ik volgend jaar misschien met pensioen. Wat valt er dan nog te bereiken?”, grapte Li Na, nummer 11 op de wereldranglijst, nadat ze vanochtend in Melbourne de als eerst geplaatste Deense Caroline Wozniacki had verslagen (3-6, 7-5 en 6-3). Vanuit bijna verloren positie slaagde ze er in om de partij in haar voordeel om te buigen.

In China werd de halve finale rechtstreeks uitgezonden door de sportzenders van de Chinese staatstelevisie. Meteen werden vergaande conclusies getrokken uit het succes van Li Na. „Li Na schrijft geschiedenis, schrijft geschiedenis voor het Chinese tennis en alle Chinese tennissers. Dit is goed voor alle Chinese tennissers”, riep de commentator uit alsof tennis in China een breed beoefende, zeer populaire sport is. Het tegendeel is in basketbal- en voetbalgek China het geval.

Of haar succes in Melbourne werkelijk zo positief is voor het Chinese tennis, zei Li Na te betwijfelen. „Het is fantastisch voor mij en mijn carrière. Misschien ook voor het Chinese tennis, ik weet het niet zeker. Dat hangt af van de wijze waarop Chinese journalisten over mij zullen schrijven.”

Dat was een impliciete verwijzing naar de kritiek in de Chinese staatsmedia op haar breuk in 2008 met de Chinese tennisbond, op haar keuze voor een Zweedse trainer, Thomas Hogstedt, die zij overigens vorig jaar verruilde voor haar man, de tenniscoach Jiang Shan, en op haar „beetje eigenzinnige gedrag” (China Daily). Zelfs haar tatoeage, haar oorringen en het feit dat zij af en toe graag een pilsje drinkt waren onderwerp van kritiek.

De bijna 29-jarige Li Na is niet de doorsnee, brave en volgzame Chinese topsporter, maar een onafhankelijke vrouw die tot de internationale top is doorgedrongen nadat zij in 2008 uit het Chinese tennissysteem was gestapt. Maar nu ze de finale van de Australian Open heeft bereikt, lijkt de toon in de Chinese media zich snel te wijzigen.

Op een Chinese deelnemer aan een grandslamfinale hebben Chinese tennisfans lang gewacht. Li Na, een voormalige badmintonster, is al jaren een belofte, maar werd gehinderd door enkelblessures, twijfels over de zin van een profloopbaan en een zekere distantie ten opzichte van de sport. Zij onderbrak haar loopbaan op haar 22ste om enkele jaren journalistiek te studeren, maar in 2004 keerde zij terug in het internationale proftenniscircuit.

Chinese tenniscommentatoren constateerden vandaag niet voor het eerst dat Chinese vrouwen (tennis, hockey, zwemmen, atletiek) meer succes hebben dan Chinese mannen. Ook daarover kreeg Li Na vandaag een vraag. Volgens haar heeft het gebrek aan succes van Chinese mannen in de tenniswereld niets te maken met hun geringere lengte of gebrek aan fysieke kracht. „De Chinese mannen hebben wel een sterk lichaam,maar ze zijn niet zo sterk in hun hoofd”, meent Li Na.

Vooruitkijkend naar de finale vertelde Li Na dat zij de nacht van woensdag op donderdag, dus voor de halve finale, slecht geslapen had, omdat haar man en coach lag te snurken. „Hij denkt niet aan mij! Zegt dat ik gewoon moetontspannen. Ik denk dat hij vannacht in de badkamer slaapt”, zei ze. En morgennacht waarschijnlijk ook.

Oscar GarschagenEmilie van Outeren