Nadal verliest in Melbourne weer van zijn lijf

Rafael Nadal zag zijn droom om een Rafa Slam te winnen op de Australian Open vervliegen. Net als vorig jaar werd de Spanjaard geteisterd door een blessure.

Een jaar geleden moest Rafael Nadal (24) met een knieblessure in de kwartfinales van de Australian Open opgeven tegen Andy Murray. Het was de laatste partij die de Spaanse nummer één van de wereldranglijst op een grandslamtoernooi verloor. Nadal beleefde vandaag in de Rod Laver Arena tegen zijn landgenoot David Ferrer (28) een pijnlijk déjà vu. Hij raakte wederom geblesseerd en verloor kansloos in drie sets: 6-4, 6-2 en 6-3.

Nadal zwaaide nog even naar het klappende publiek en verliet gedesillusioneerd het toernooi in Melbourne. „Het was niet makkelijk om zo te spelen”, legde Ferrer op het centercourt uit aan speaker en oud-tennisser Jim Courier. „Het is een belangrijke overwinning voor mij, maar het voelt toch niet als een echte zege.” Ferrer speelt vrijdag in de halve finales tegen Murray, die de Oekraïner Aleksandr Dolgopolov versloeg in vier sets: 7-5, 6-3, 7-6 en 6-3.

Nadal zag zijn kans om in Melbourne de Rafa Slam te vervolmaken vervliegen. De krachttennisser uit Mallorca kon na het winnen van Roland Garros, Wimbledon en de US Open (in 2010) de vier grootste toernooien op een rij winnen. De laatste tennisser die alle grandslamtoernooien achter elkaar op zijn naam schreef was Rod Laver in 1969. Deze Australiër deed dat overigens wél in een jaar. Nadal was naar eigen zeggen niet echt bezig met de bijzondere reeks, maar leefde van partij tot partij.

Nadal rekende in de vierde ronde nog overtuigend af met de talentvolle Kroaat Marin Cilic, maar ook toen bleek al dat hij fysiek niet in allerbeste doen was. Op weg naar naar het centercourt werd vandaag in een kort gesprek aan Nadal gevraagd of hij zich helemaal fit voelde. Met een lach op zijn gezicht vertelde de Spanjaard dat hij helemaal in orde was. „Dat moet ook wel, want tegen een speler moet je 100 procent in orde zijn”, aldus Nadal. De partij was nog maar drie games onderweg toen Nadal in de catacomben een blessurebehandeling kreeg.

Nadal speelde vanaf dat moment vooral tegen zichzelf. Met een grimas op zijn gezicht bewoog hij zich over de baan. Zijn landgenoot en vriend Ferrer liep weg naar een 4-1 voorsprong en Nadal leek de wanhoop nabij. Maar het sierde hem dat hij zijn vechtersmentaliteit toonde en ging knokken voor elk punt.

Nadal wist op 5-3 de service van zijn tegenstander te breken, maar de pijn in zijn hamstring was niet verdwenen. Hij liet na de negende game een fysiotherapeut naar de baan komen. Zo goed en zo kwaad als hij kon, bracht hij de ballen terug. De snelle en wendbare Ferrer was echter te goed om op halve kracht bestrijden te kunnen worden. Nadal werd ‘gebroken’ en Ferrer pakte na een uur en tien minuten de eerste set: 6-4.

Daarmee leek het laatste beetje geloof bij de winnaar van negen grandslamtoernooien te verdwijnen. Nadal leunde vooral op zijn service en probeerde zijn krachten zoveel mogelijk te sparen. Maar de blessure van Nadal ging ogenschijnlijk ook in het hoofd van Ferrer meespelen. Op 1-1 in de tweede set sloeg hij een reeks fouten en leverde zijn opslag bij de verbaasde Nadal in. Een paar minuten later trok Ferrer de stand weer gelijk.

Bij een 3-2 voorsprong voor Ferrer in de tweede set verdween Nadal voor zijn laatste blessurebehandeling van maximaal drie minuten. Ondertussen werd boven Melbourne Park een gigantisch vuurwerk ontstoken ter ere van nationale feestdag Australia Day. De tennissers keken geschrokken naar hemel. De partij werd minuten onderbroken. Na de hervatting speelde Ferrer routinematig de partij uit. Nadal probeerde in de derde set zichzelf nog één keer op te richten, maar Ferrer liet zich niet meer verrassen. Na het laatste punt schudden de twee Spanjaarden elkaar vriendschappelijk de hand aan het net. Ferrer vierde op ingetogen wijze de grootste zege uit zijn loopbaan. Hij haalde één keer eerder, bij de US Open in 2007, de halve finales van een grandslamtoernooi.

Met de uitschakeling van de als eerste geplaatste Nadal verdween de topfavoriet voor de titel uit het toernooi, dat tot dusver weinig verrassingen kende. Alleen de uitschakeling van Robin Söderling in de vierde ronde door Dolgopolov baarde opzien. Roger Federer, Novak Djokovic en Andy Murray maakten als de nummers, twee, drie en vier van de wereld wel hun verwachtingen waar in Melbourne. Ze strijden nu samen met Ferrer om de erfenis van de geblesseerde Nadal.