Astronomen ontdekken oudst bekende sterrenstelsel

Links het diepste beeld van de hemel ooit. Rechts het versterkte beeld met het sterrenstelsel van 480 miljoen jaar na de Big Bang. Foto NASA.

Astronomen uit Amerika en Europa hebben een sterrenstelsel ontdekt dat waarschijnlijk het oudst bekende sterrenstelsel tot dusverre is. Het is zo’n 13,2 miljard jaar oud en stamt uit een tijd dat het heelal een nog veel legere plek was dan nu.

De bevindingen, die nog niet zijn getoetst en waarover nog enige scepsis heerst, zijn gebaseerd op een foto van de Hubble-ruimtetelescoop en worden donderdag gepubliceerd in het wetenschappelijke tijdschrift Nature. Volgens de wetenschappers dateert het sterrenstelsel van 480 miljoen jaar na de oerknal.

Vorig jaar kondigden Franse astronomen aan dat ze een sterrenstelsel hadden gevonden van zeshonderd miljoen jaar na de oerknal. Ook deze ontdekking wordt niet door iedereen onderschreven en wordt zelfs in twijfel getrokken door een van de co-auteurs van het donderdag te verschijnen artikel.

Van groter belang dan de ouderdom van het sterrenstelsel is waarschijnlijk de afwezigheid van andere even oude en heldere sterrenstelsels. Het impliceert dat in deze vroege fase van het heelal stervorming zo’n tien keer langzamer verliep dan miljoenen jaren later.