Tennis is leuk, maar Kim kan goed zonder

Pieken en doelen stellen, daar gaat het volgens Kim Clijsters om. Je niet druk maken over geld of „punten hier of daar”. Sinds ze man en kind heeft, kan de Vlaamse dat een stuk beter.

Kim Clijsters, de 27-jarige moeder uit Belgisch Limburg, mag dan als derde geplaatst zijn bij de Australian Open, alle ogen zijn in Melbourne op haar gericht. Als enig overgebleven representant van de oude garde lijkt ze in het vrouwenenkelspel favoriet boven Caroline Wozniacki (20) uit Denemarken en Vera Zvonareva (26) uit Rusland. Tot vreugde van het Australische publiek. Dat was al weg van haar, maar houdt nog meer van Clijsters sinds ze vorige week Todd Woodbridge, de nationale dubbelheld van welleer, voor schut zette.

Het is waarschijnlijk de een-na-laatste keer dat ze in Melbourne van Clijsters kunnen genieten. In interviews heeft ze de afgelopen dagen aangekondigd volgend jaar echt te stoppen met tennis. Ze gaat door tot de Olympische Spelen in Londen en dan is het tijd voor verdere gezinsuitbreiding.

„Tennis is leuk, maar ik kan heel goed zonder”, zei Clijsters zaterdag, nadat ze zich had geplaatst voor de vierde ronde van alweer haar negende Australian Open. In een notendop lijkt dat de basis van het succes van Kim Clijsters 2.0 – de herziene en verbeterde versie van de toptennisster, die in een vorig leven al de nummer 1 van de wereld was. Nu haar gezin op de eerste plaats komt, presteert ze nog beter in de sport die zo lang het allerbelangrijkste was in haar leven.

De Vlaamse ging in 2007 plotseling met pensioen. Ze had geen plezier meer in het spel en werd na tien jaar proftennis getergd door blessures. „Aan het einde van haar eerste carrière was ze het echt beu”, zegt Filip Dewulf, voormalig Belgisch tennisser die nu tv-commentator. Hij kende Clijsters al als jong meisje en heeft haar zien groeien van een ongekend talent tot wereldster en, na een lange pauze, van een voltijd moeder tot tweevoudig grandslamwinnaar. Hij had niet verwacht haar na 2007 nog terug te zien, maar in 2009 maakte Clijsters haar rentree en won direct de US Open. „Haar gezin heeft een heel louterend effect gehad. Ze is nu volwassener, fysiek scherper en kan beter met de druk omgaan.”

Exemplarisch voor haar nieuwe mentale kracht zijn volgens Dewulf de ontmoetingen met landgenote Justine Henin. In cruciale wedstrijden delfde Clijsters vroeger het onderspit. Bijvoorbeeld in 2004 in haar enige Australian Open finale tot nu toe. Sinds haar terugkeer verloor ze geen duel van Henin.

Nu is Henin al gestrand in Melbourne. Serena Williams kwam haar titel niet verdedigen en zus Venus viel geblesseerd uit. Dat maakt Clijsters de laatst overgeblevene van de generatie die het vrouwenspel domineerde en de titelfavoriet. „Het toont wel aan dat het vrouwentennis een beetje gestagneerd is”, zegt Dewulf. „Maar dat de ouderen nog zo dominant zijn, laat zien hoe belangrijk zij zijn voor de sport. De zusjes Williams hebben de kracht geïntroduceerd en onze Belgen hebben daar het technisch-tactische aspect aan toegevoegd.”

Kenmerkend voor Clijsters zijn haar sterke forehand en uitstekende verdediging. Dewulf: „Ze heeft een combinatie van explosiviteit, flexibiliteit en uithoudingsvermogen die je zelden ziet in één persoon.” Zelf heeft ze gezegd de benen te hebben van haar vader, profvoetballer Lei Clijsters, en de flexibiliteit van haar moeder, turnster Els Vandecaetsbeek. Haar zwangerschap van dochter Jada, geboren in februari 2008, lijkt haar fysiek alleen maar goed gedaan te hebben.

Mocht ze inderdaad deze Australian Open winnen, dan stoot ze Caroline Woz-niacki van de eerste plaats op de wereldranglijst. De Deense bereikte de toppositie door veel toernooien te winnen, maar wist nooit een grandslam op haar naam te schrijven. Gisteren had Clijsters wat ongevraagd advies voor haar jonge concurrente. Ook zij was al eens de hoogst geklasseerde lang voordat ze in 2005 haar eerste US Open won. Misschien presteert Wozniacki op de belangrijkste toernooien wat minder goed, opperde Clijsters, omdat ze zo ontzettend veel speelt. „Je moet pieken en doelen stellen en je geen zorgen maken over geld of punten hier en daar”, zei Clijsters.

Dat is precies de strategie die ze zelf in de tweede episode van haar carrière gekozen heeft. Ze neemt alleen nog deel aan toernooien die ze zelf uitkiest en neemt dan een enorme entourage mee. Haar coach, haar trainer, haar manager, haar Amerikaanse echtgenoot (voormalig basketballer Brian Lynch), haar dochter van bijna drie en de nanny.

Ook volgens Wozniacki is het die gezinssituatie die Kim Clijsters zo sterk maakt. De Vlaamse is „on fire”, zei Wozniacki in Melbourne. „Ik denk dat ze zo goed speelt omdat ze haar hele leven op een rijtje heeft.” Maar ze vreest haar niet. „Je kunt topfavoriet zijn, ongelofelijk goed spelen en toch verliezen.” Wozniacki kan niet over Clijsters praten zonder haar te roemen als zeer aimabele speelster. „Ze is zo leuk buiten de baan.”

Clijsters’ vriendelijkheid wordt alom geprezen. In haar tweede carrière is ze nog losser en makkelijker benaderbaar dan voorheen. „Toen ze jonger was, schermde haar vader haar behoorlijk af”, weet Dewulf. Het overlijden van oud-topvoetballer Lei Clijsters in 2009 was een grote klap voor Kim, maar ook, zegt ze zelf, de aanleiding dat ze weer ging tennissen. Zijn afwezigheid heeft een belangrijk effect, ziet Dewulf. „Ze was altijd al een spontane flapuit, maar nu gaat ze wat gemoedelijker om met de media.”

Sinds vorige week staat Clijsters niet alleen bekend als de aardigste speelster, maar ook als de grappigste. Na haar overwinning in de tweede ronde tegen de Spaanse Carla Suarez Navarro confronteerde ze Todd Woodbridge en plein public met een roddel die hij over haar verspreid had. De tennisser die alle grandslams won in het dubbelspel voorziet tegenwoordig tenniswedstrijden van commentaar op de Australische televisie. In die hoedanigheid had hij de eer Clijsters op de baan te ondervragen.

Kim Clijsters is een Australische publiekslieveling sinds haar relatie met tennisser Lleyton Hewitt begin deze eeuw. Hun verloving werd in 2004 verbroken, maar hier refereren ze nog steeds aan haar als Aussie Kim. Bij een voorbereidend toernooi in Sydney eerder deze maand had Woodbridge aan dubbelspeelster Rennea Stubbs een sms gestuurd dat hij dacht dat Clijsters zwanger was. „Je schreef dat ik geïrriteerd was en dat mijn tieten groter waren”, confronteerde Clijsters hem tijdens het interview, schaterlachend. Op een persconferentie kort daarna zei ze er naar uit te hebben gezien hem „terug te pakken”. Ook liet ze weten niet zwanger te zijn.

Tennisjournalist Filip Dewulf: „Ze wil nog laten zien dat ze een andere grandslam dan de US Open kan winnen. De Spelen van 2012 op Wimbledon zouden een prachtig einde zijn.”