Spreekbuis met verleden

Voordat hij woordvoerder was van de Britse premier, leidde Andy Coulson een roddelkrant. Dat verleden heeft hem gisteren achterhaald.

„Als een woordvoerder een woordvoerder nodig heeft is het tijd om op te stappen,” zei Andy Coulson toen hij gisteren opstapte als woordvoerder van de Britse premier David Cameron.

En inderdaad, de afgelopen weken was de voormalig hoofdredacteur van tabloid News of the World vaker zélf onderwerp van nieuws dan de premier. Zijn ex-collega’s bleven berichten over de rol die Coulson als journalist zou hebben gespeeld bij het afluisteren van bekende Britten, onder wie actrice Sienna Miller en voetballer Paul Gascoigne.

De 43-jarige Coulson begon zijn journalistieke carrière bij een lokale krant en werd in 1988 redacteur bij tabloid The Sun, waarvoor hij een showbizcolumn schreef en later een roddelrubriek. In 2000 werd hij adjunct-hoofdredacteur van News of the World, en drie jaar later hoofdredacteur. Onder zijn leiding had de krant een groot aantal smeuïge scoops, zoals het voorpaginaverhaal over de verhouding van voetballer David Beckham en de Nederlandse Rebecca Loos.

Verslaggever Clive Goodman, die vooral over het koninklijk huis schreef, maakte bij de jacht op scoops gebruik van een detective, Glenn Mulcaire. Ze luisterden voicemailberichten af van naaste medewerkers van prins William en prins Harry. De twee kregen er in 2007 enkele maanden cel voor.

Coulson ontkende te hebben geweten van het afluisteren. En hij zei dat het om een eenmalig geval en een „losgeslagen journalist” ging. Toch voelde hij zich verantwoordelijk en nam hij ontslag bij de krant. Enkele maanden later werd hij woordvoerder van David Cameron, toen nog oppositieleider.

Coulson zorgde er al snel voor dat de kranten van News International, waartoe News of the World behoort, maar ook The Sun, Cameron steunden in aanloop naar de verkiezingen. Hij leerde de premier in gewone mensentaal spreken; Coulson groeide op in een huurhuis in Essex en ging in tegenstelling tot de premier naar een openbare school.

De druk op Coulson werd de laatste tijd steeds groter. Steeds meer bekende Britten klaagden News of the World aan voor schending van hun privacy. Hoewel de Press Complaints Commission, de Britse Raad voor de Journalistiek, in 2007 geen bewijs vond dat Coulson wist van de werkwijze van verslaggever Goodman, lijkt het afluisteren zich niet te hebben beperkt tot één journalist.

Cameron verdedigde zijn woordvoerder, ook gisteren nog toen hij Coulson „een briljant lid van mijn team” noemde. Reden voor de oppositie om het beoordelingsvermogen van de premier in twijfel te trekken.

Coulsons laatste poging het nieuws te beïnvloeden mislukte gisteren eveneens. Hij had waarschijnlijk gehoopt dat de oppositie nog moest bekomen van het opstappen van hun financieel woordvoerder Alan Johnson, en dat journalistiek Engeland luisterde naar het verhoor van oud-premier Blair voor de Irak-onderzoekscommissie. Helaas, binnen enkele minuten werd de live-uitzending met Blair onderbroken voor nog groter nieuws: Cameron zit zonder woordvoerder.