Google moet beter bestuurbaar worden

Een plotselinge verandering in de leiding van Google: topman Eric Schmidt vertrekt. De eerste haarscheurtjes begonnen al zichtbaar te worden.

De blakende cijfers van het afgelopen jaar – een jaaromzet van ruim 29 miljard dollar – die Google gisteren bekend maakte, werden overschaduwd door ander nieuws: topman Eric Schmidt verlaat per april het bedrijf. Zijn plek wordt overgenomen door een van de oprichters, Larry Page. Die leidde het bedrijf ook toen Google begon.

Schmidt kwam 10 jaar geleden bij het bedrijf in dienst als uitvoerend topman. Sergey Brin en Larry Page, de jonge wiskundigen die het zoekalgoritme ontwierpen waarmee Google het grootste internetbedrijf ter wereld werd, wierpen zich op productontwikkeling. Alle drie hadden ze evenveel te zeggen in de besluitvorming. Het maakte de leiding van het bedrijf niet slagvaardiger.

In een lange verklaring legde Schmidt uit dat hij Google meehielp te ontwikkelen van start-up naar een volwassen beursgenoteerd bedrijf met 24.000 medewerkers. „Terwijl Google groeide werd het managen gecompliceerder. De afgelopen vakantie hebben Larry, Sergey en ik besloten dat het tijd was om de leiding te vereenvoudigen en de snelheid van onze beslissingen te vergroten.”

De gevolgen van het vertrek van Schmidt zullen niet zo groot zijn als bijvoorbeeld het vertrek van Steve Jobs bij Apple. Het maakt de gemiddelde internetter niet uit wie de baas is bij Google. Maar het ouwe-jongens-krentebrood imago van de driekoppige leiding loopt wel een deuk op. Het afgelopen jaar waren de haarscheurtjes al zichtbaar. Google heeft moeite het vernieuwingstempo vol te houden. Niet alles wat het internetbedrijf bedenkt, slaat meteen aan. Google slaagde er nog niet in om een succesvol antwoord op Facebook en Twitter te formuleren Veel talent vertrekt naar kleine start-ups of naar Facebook – hoewel dat laatste onontkoombaar is als je tot de gevestigde orde in Silicon Valley behoort.

De meningen in de top over Googles aanwezigheid in China verschilden. En ook in het overnamebeleid komt Google enigszins wispelturig over. De onderhandelingen met Twitter leidden bijvoorbeeld niet tot een overname. Ook een recente overnamepoging van Groupon werd niet doorgezet, na een eerste bod dat naar verluidt zes miljard dollar bedroeg. Het zou de grootste overname uit de Google-geschiedenis geweest zijn.

Groupon is een website die aanbiedingen van lokale adverteerders rondstuurt naar abonnees. Dat zou een welkome aanvulling zijn op de AdWords, Googles belangrijkste inkomstenbron. Het internetbedrijf is absoluut marktleider in het veilen van tekstadvertenties bij zoekresultaten en groeit daardoor al jaren stabiel. Maar Google wil sneller groeien op het mobiele web, via besturingssysteem Android. En vooral met display ads (banner-advertenties). Daar heeft Facebook in de VS het grootste marktaandeel en staat Google op de zesde plaats.

Volgens zakenbank Goldmann Sachs is Facebook nu al 50 miljard dollar waard. Google, tot voor kort het meest sexy bedrijf van Silicon Valley, lijkt enigszins naar de achtergrond verdrongen. Ook op de beurs: daar schommelt de waarde van Google rond de 200 miljard dollar, minder dan die van Microsoft of Apple. Schmidt voorziet voor Google nog een „schitterende toekomst” – zijn aandelenpakket is 350 miljoen dollar waard.