Te veel vertier na olympisch goud

Olympisch kampioene Nicolien Sauerbreij werd gisteren uitgeschakeld op de reuzenslalom bij de WK. Ze betaalt nu de tol van de roem. „Sponsors moesten met me kunnen pronken.”

Nicolien Sauerbreij na haar uitschakeling op de WK. Foto Reuters Netherlands' Olympic Champion Nicolien Sauerbreij reacts after losing in the heats of the women's Snowboard Parallel Giant Slalom at the FIS Snowboard World Championships in La Molina January 19, 2011. The championships take place in Barcelona and La Molina from January 15 to 22. REUTERS/Susana Vera (SPAIN - Tags: SPORT SNOWBOARDING) REUTERS

Als het gegraaf naar de oorzaken van haar falen bij de WK Nicolien Sauerbreij iets te gortig wordt, zegt de snowboardster plotseling: „Ik zit niet in de put, hoor. En ik heb evenmin een probleem. Ik heb alleen een iets andere ‘kop’ dan de vorige drie jaren toen de vorm er was.”

Het wil dit seizoen niet vlotten met Sauerbreij, de sportvrouw die Nederland bijna een jaar geleden voor zich innam door in Vancouver olympisch kampioen op de parallelreuzenslalom te worden. Een gouden medaille voor een Nederlander in een sneeuwsport, dat was nog nooit vertoond. En door een sporter met een negatieve olympische voorgeschiedenis, omdat ze twee eerdere Spelen op nogal knullige wijze was uitgeschakeld. Maar na ‘Vancouver’ herwon de sportvrouw met de ontwapende lach de sympathie van velen.

Een nieuwe status betekende nieuwe problemen. Luxeproblemen weliswaar, maar dusdanig dat Sauerbreij gehinderd werd in haar voorbereiding op een nieuw seizoen. Het regende uitnodigingen voor alles en nog wat. Sauerbreij was hot. De snowboardster kon onmogelijk alle verzoeken inwilligen, pikte er de interessantste uit. Maar zelfs die selectie bleek te veel, moest ze gisteren bij de WK in het Spaanse La Molina erkennen.

„Ondanks mijn secure keuzes is het achteraf toch te belastend geweest”, zei Sauerbreij, die gisteren nog wel de laatste zestien haalde op haar favoriete onderdeel (de parallelreuzenslalom), maar in de achtste finales werd uitgeschakeld door de Russin Ekatarina Tudegesjeva. Morgen krijgt ze kans op revanche, maar dan staat de slalom op het programma en die is niet haar favoriete onderdeel.

Sauerbreij over de belasting: „Wist ik veel? Ik was nooit eerder olympisch kampioen geworden. Maar ik heb geen spijt, ik wilde ook genieten van nieuwe ervaringen. En ik vond dat sponsors met me moesten kunnen pronken.”

Sauerbreij is momenteel kwetsbaar. En dat voelt niet goed. Als de benen niet uitvoeren wat de geest wil, kan de snowboardster zich daar moeilijk bij neerleggen. Ze wil haar nieuwe status bevestigen met podiumplaatsen. En daar is het dit seizoen nog niet van gekomen. Bij de WK ging het gisteren voor haar gevoel niet eens zo slecht, maar klaagde ze over de loting. „Door een matige kwalificatiewedstrijd trof ik in de finaleronde uitgerekend Tudegesjeva, die momenteel gewoon de beste van het circuit is. Ik heb geprobeerd haar tot fouten te dwingen, maar ze liet zich niet intimideren.”

Is het misschien een mentale kwestie? Sauerbreij denkt het, omdat ze fysiek klachtenvrij is. „Maar dat mentale aspect is zó moeilijk te trainen. Natuurlijk, ik had een mentale coach in de arm kunnen nemen, maar het probleem van zo’n samenwerking vind ik dat die persoon de ervaring van de wedstrijd mist. Iedereen kan de boeken begrijpen. En als je de aanwijzingen strikt toepast word je wereldkampioen. Alleen, zo werkt het in de praktijk niet. Een mentale coach heeft echt geen idee hoe het voelt in een wedstrijd. Ik ben van mening dat je het uiteindelijk zelf moet doen.”

Dat mag zo zijn, maar Sauerbreij wordt voortdurend geconfronteerd met haar olympische titel. Als ze aan de start verschijnt schalt door de luidsprekers dat de olympische kampioen op de piste is. En als ze, zoals gisteren bij de WK, vroegtijdig wordt uitgeschakeld, benadrukt de speaker voortdurend de sensatie van de eliminatie van de olympisch kampioen. Sauerbreij: „Na duizend keer dacht ik: ja ja, nu weet ik het wel.”

Ze zegt het met een zekere mate van treurigheid in een troosteloze omgeving voor een wintersporter. De WK snowboarden in de Spaanse Pyreneeën voltrekt zich in een groene omgeving. Er ligt alleen sneeuw op de wedstrijdpistes. Mede door het gebrek aan toeschouwers inspireren de omstandigheden allerminst. En Sauerbreij al helemaal niet. „Het is een beetje triest. Zielig om dit te zien. Zelfs het zonnetje schijnt niet.”

Hoe ontevreden Sauerbreij ook over haar prestaties van dit seizoen is, uiteindelijk heeft die gouden medaille diep van binnen voor rust gezorgd. Ze blijft altijd de olympisch kampioen van 2010, een titel waarvoor ze rest van haar leven gerespecteerd zal worden. En als de resultaten weer eens tegenvallen, gaat de snowboardster in gedachten terug naar die memorabele, regenachtige dag in Vancouver, toen ze ongenaakbaar was. En dan zegt ze tegen zichzelf: ‘Mooier dan toen zal het nooit meer worden.’ Of zoals gisteren, kort na haar uitschakeling. „Ik ben tien keer liever olympisch dan wereldkampioen.”