Eencellige sterspeler in Pacman en voetbal

Levende pantoffeldiertjes kunnen meespelen in computergames. Dat laten wetenschappers van Stanford University zien in de jongste editie van het wetenschappelijk tijdschrift Lab on a Chip.

Pantoffeldiertjes zijn eencelligen met trilhaartjes waarmee ze schokkerig rondzwemmen. Ingmar Riedel-Kruse van Stanford bedacht dat je met deze pantoffeldiertjes klassieke computerspelletjes kunt spelen, zoals Pacman, het virtuele tennisspel Pong en digitaal flipperen of voetbal. Pantoffeldiertjes die in een piepklein bakje leven, laten zich sturen door elektroden of door chemicaliën die in hun omgeving worden geïnjecteerd. Riedel-Kruse plaatste een camera boven de plastic bakjes (van 1 bij 1 cm) met pantoffeldiertjes en projecteerde hun gezwem op een computerscherm. In het voetbalspel duwen de pantoffeldiertjes een virtuele bal op het scherm voor zich uit, totdat die in het doel belandt.

Ook ontwikkelde hij een joystick waarmee spelers bijvoorbeeld het elektrisch veld kunnen variëren. De pantoffeldiertjes zwemmen graag in de richting van een negatieve elektrode. Bij een van de simpelste spelletjes is het doel de pantoffeldiertjes naar een virtueel vierkantje op het scherm te dirigeren (zie de filmpjes op de site van Riedel-Kruse: www.stanford.edu/group/riedel-kruse).

„Wij hopen dat het spelen van biologische spelletjes mensen nieuwsgierig zal maken naar dit soort processen die je met het blote oog niet kunt volgen”, aldus Riedel-Kruse in een persbericht. Hij benadrukt dat pantoffeldiertjes geen brein hebben en geen pijn voelen.

Riedel-Kruse meent dat zijn games in eerste instantie geschikt zijn voor onderwijs. Studenten kunnen eencelligen observeren en bekijken hoe ze op prikkels reageren. Hij ziet ook potentie in amusementsspellen: „Gamers gaan nu op in virtuele biologische werelden. Maar een biotisch spel is echt. Het is geen simulatie, het gebruikt als basis het echte leven.”

Als het spelen met microben aanslaat, ligt er voor de pantoffeldiertjes misschien een mooie toekomst in de game-industrie.