Beschuldigingen laten Armstrong koud

Met de Tour Under begint in Australië het wielerseizoen. Lance Armstrong bekommert zich om de slachtoffers van de watersnoodramp.

Wie anders dan Lance Armstrong voerde namens het wielerpeloton het woord voor de slachtoffers van de overstromingen in Australië? „Net als de diagnose kanker of een orkaan in Amerika overvalt zoiets je”, sprak de zevenvoudig winnaar van de Tour de France dit weekend voor de start van de Cancer Council Classic in het Australische Adelaide tegen de verzamelde wereldpers. „Je wordt door elkaar geschud en weet niet wat te doen.”

Morgen begint officieel het nieuwe wielerseizoen met de Tour Down Under, een zesdaagse rittenkoers die deel uitmaakt van de World Tour, de hoogste categorie wedstrijden. In een criterium van 51 kilometer reed het profpeloton gisteren alvast warm. Met een valpartij vlak voor de finish, waardoor favorieten als Mark Cavendish en André Greipel kansloos waren in de eindsprint. Een dubbelslag voor de Australische ploeggenoten Matthew Goss en zijn piloot Mark Renshaw, die hun landgenoot Robbie McEwen voorbleven. En 12.000 euro aan prijzengeld voor de slachtoffers van de overstromingen rond Brisbane.

Maar alle ogen in Adelaide waren 23 tellen na de winnaar toch weer gericht op nummer 68 in de rituitslag, de 39-jarige Lance Armstrong. De recordwinnaar van de Tour, kopman en mede-eigenaar van de Radioshack-ploeg, rijdt deze week in de Australische rittenkoers zijn laatste wedstrijd buiten de VS. In eigen land loopt een justitieel onderzoek tegen hem, nadat oud-ploeggenoot Floyd Landis hem beschuldigde van dopingpraktijken. „Ik slaap er geen minuut minder om”, beweerde The Boss op een persconferentie. Na een oproep op twitter om met hem te komen trainen, kwamen dit weekeinde duizenden fietsliefhebbers naar hun held.

In 2009 maakte Armstrong in de Tour Down Under na een afwezigheid van drie jaar zijn comeback in het profpeloton. Hij eindigde later dat jaar achter zijn toenmalige ploeggenoot Alberto Contador en Andy Schleck als derde in de Ronde van Frankrijk. In 2010 kwam hij er na een inzinking in de Alpen niet aan te pas in de Tour: 23ste. „Ik geloofde echt dat ik voor de achtste keer kon winnen”, zei de recordwinnaar dit weekeinde in het Hilton in Adelaide. Sportief viel zijn comeback hem tegen, maar zijn stichting Livestrong haalde wel meer geld op voor de bestrijding van kanker. „Het is anders gelopen dan ik had verwacht, dat is de realiteit. Maar ik heb nergens spijt van.”

Toch wordt zijn afscheidstournee overschaduwd door aanhoudende beschuldigingen over dopegebruik. Jeff Novitzky leidt in de VS een strafrechtelijk onderzoek tegen Armstrong, die zijn unieke reeks Tourzeges behaalde in een tijdperk waarin met name in duursporten veel gebruik werd gemaakt van de verboden middelen bloedtransfusie, epo en groeihormoon. Na Landis zouden ook andere ex-ploeggenoten belastende verklaringen hebben afgelegd over Armstrong. Novitzky onderzoekt ook de geldstromen bij staatsbedrijf US Postal, de voormalige sponsor van de ploeg-Armstrong.

„Het beïnvloedt mijn leven op geen enkele manier”, zei de wereldkampioen van 1993 over het onderzoek. „Het is aan andere mensen om zich daar mee bezig te houden.” Armstrong schakelde topadvocaten in als Bryan Daly (gespecialiseerd in strafrecht) en Tim Herman. Een dag nadat uitlekte dat zijn sponsor US Postal tussen 2001 en 2004 23,9 miljoen euro investeerde in de wielerploeg, counterde het kamp-Armstrong gisteren via persbureau AP dat de ploeg het staatsbedrijf ruim 77 miljoen euro heeft opgebracht.

Armstrong wijt de aanhoudende dopingaffaires aan gebrekkige organisatie en onderlinge verdeeldheid in de wielersport. Hij blijft erbij dat zijn eigen succes op geen enkele manier aan doping is te danken. „Ze kunnen blijven zoeken. Als je iets probeert te verbergen, kom je daar geen tien jaar lang mee weg. Niemand is zo slim.”