68ste, maar ook nu weer alle aandacht

Lance Armstrong start in de Tour Down Under, zijn laatste wedstrijd buiten de VS.

Beschuldigingen over dopegebruik overschaduwen zijn afscheidstournee.

Wie anders dan Lance Armstrong voerde namens het wielerpeloton het woord voor de slachtoffers van de overstromingen in Australië? „Net als de diagnose kanker of een orkaan in Amerika overvalt zoiets je”, sprak de zevenvoudig winnaar van de Tour de France voor de start van de Cancer Council Classic in het Australische Adelaide. „Je wordt door elkaar geschud en weet niet wat te doen.”

Morgen begint officieel het nieuwe wielerseizoen met de Tour Down Under, een zesdaagse rittenkoers die deel uitmaakt van de World Tour, de hoogste categorie wedstrijden. In een criterium van 51 kilometer reed het profpeloton gisteren alvast warm. Met een valpartij vlak voor de finish, waardoor favorieten als Mark Cavendish en André Greipel kansloos waren in de eindsprint. Een dubbelslag voor de Australische ploeggenoten Matthew Goss en zijn piloot Mark Renshaw, die hun landgenoot Robbie McEwen voorbleven. En 12.000 euro aan prijzengeld voor de slachtoffers van de overstromingen rond Brisbane.

Maar alle ogen in Adelaide waren 23 tellen na de finish van de winnaar toch weer gericht op de nummer 68 in de rituitslag, Lance Armstrong (39). De recordwinnaar van de Tour, kopman en mede-eigenaar van de Radioshack-ploeg, rijdt deze week in de Australische rittenkoers zijn laatste wedstrijd buiten de Verenigde Staten. In eigen land loopt een justitieel onderzoek tegen Armstrong, nadat oud-ploeggenoot Floyd Landis hem had beschuldigd van dopingpraktijken. „Ik slaap er geen minuut minder om”, beweerde ‘The Boss’ op een persconferentie voorafgaand aan de wedstrijd. Een oproep op Twitter om met hem te komen trainen lokte dit weekeinde, net als vorig jaar, duizenden fietsliefhebbers de straat op.

In 2009 maakte Armstrong in de Tour Down Under na een afwezigheid van drie jaar zijn comeback in het profpeloton. Hij eindigde later dat jaar achter zijn toenmalige ploeggenoot Alberto Contador en Andy Schleck als derde in de Ronde van Frankrijk. In 2010 kwam hij er na een inzinking in de Alpen niet aan te pas in de Tour: hij werd 23ste. „Ik geloofde echt dat ik voor de achtste keer kon winnen”, zei Armstrong dit weekeinde in het Hilton in Adelaide. Sportief viel zijn comeback hem tegen, maar zijn stichting Livestrong haalde wel meer geld op voor de bestrijding van kanker. „Het is anders gelopen dan ik had verwacht, dat is de realiteit. Maar ik heb nergens spijt van.”

Toch wordt zijn afscheidstournee overschaduwd door aanhoudende beschuldigingen over dopegebruik. Jeff Novitzky leidt in de VS een strafrechtelijk onderzoek tegen Armstrong, die zijn unieke reeks Tourzeges behaalde in een tijdperk waarin met name in duursporten veel gebruik werd gemaakt van bloedtransfusies en verboden middelen als epo en groeihormonen. Na Landis zouden ook andere ex-ploeggenoten belastende verklaringen hebben afgelegd over Armstrong. Novitzky – die eerder de Balco-affaire rond onder anderen atlete Marion Jones en honkballer Barry Bonds blootlegde – onderzoekt ook de geldstromen bij staatsbedrijf US Postal, de voormalige sponsor van Armstrongs ploeg.

„Het beïnvloedt mijn leven op geen enkele manier”, zegt de wereldkampioen van 1993 over het onderzoek. „Het is aan andere mensen om zich daarmee bezig te houden.” Armstrong schakelde topadvocaten in als Bryan Daly (gespecialiseerd in strafrecht) en Tim Herman. Een dag nadat was uitgelekt dat US Postal tussen 2001 en 2004 23,9 miljoen euro investeerde in de wielerploeg, counterde het kamp-Armstrong gisteren via persbureau AP dat de ploeg het staatsbedrijf ruim 77 miljoen euro heeft opgebracht.

Armstrong wijt de aanhoudende dopingaffaires aan gebrekkige organisatie en onderlinge verdeeldheid in de wielersport. Hij blijft erbij dat zijn eigen succes op geen enkele manier aan doping is te danken. „Ze kunnen blijven zoeken. Als je iets probeert te verbergen, kom je daar geen tien jaar lang mee weg. Niemand is zo slim.”