Nieuwe exoplaneet lijkt in omvang op de aarde

Exoplaneet Kepler-10b is slechts 40 procent groter dan de aarde, maar wel veel zwaarder.

Er is voor het eerst een planeet bij een andere ster waargenomen die qua grootte en samenstelling met zekerheid enigszins vergelijkbaar is met de aarde: in het sterrenbeeld Draak op ongeveer 560 lichtjaar afstand. Tot nu toe waren alleen ‘superaardes’ gevonden: een stuk groter dan de aarde en ruwweg vijf tot tien keer zo zwaar. De nieuwe exoplaneet, Kepler-10b, is slechts 40 procent groter dan de aarde, maar heeft 4,6 keer zo veel massa. Dat betekent dat zijn gemiddelde dichtheid 8,8 gram per kubieke centimeter bedraagt, iets meer dan die van ijzer. Zeer waarschijnlijk bevat de planeet dus meer metaal dan de aarde. Kepler 10-b staat ook zestig keer zo dicht bij zijn moederster als de aarde. Hierdoor zijn de getijdenkrachten van de ster zo sterk, dat de planeet vrijwel zeker steeds met dezelfde kant naar de ster is gericht (net zoals de maan bij de aarde). De temperatuur op dat halfrond kan daardoor oplopen tot 1.500 graden Celsius – heet genoeg om gesteenten en de meeste metalen te laten smelten. Kepler-10b is ontdekt met de in 2009 gelanceerde NASA-satelliet Kepler, speciaal ontworpen voor de ‘planetenjacht’, zo werd bekend tijdens de halfjaarlijkse bijeenkomst van de American Astronomical Society in Seattle.