Concurrentie iPad komt traag op gang

Waar blijven ze toch, die concurrenten voor de iPad? Op de elektronicabeurs in Las Vegas wachtten fabrikanten liever op de nieuwe versie van Google Android.

Al was Apple in geen velden of wegen te bekennen op de Consumer Electronics Show (CES), het domineerde wel ’s werelds grootste gadgetbeurs. In Las Vegas vochten fabrikanten vorige week om een plekje in het kielzog van de iPad, Apples tabletcomputer zonder toetsenbord, met aanraakbediening.

Bijna elke computerfabrikant kondigde een potentiële concurrent voor de iPad aan. Het apparaat blijkt sneller aan te slaan dan menigeen vermoedde: in acht maanden zijn zo’n 14 miljoen iPads verkocht, aldus analisten. Je kunt het succes ook afmeten aan het aantal passagiers dat de eigen iPad prefereert boven het inflight entertainment tijdens een vlucht naar Las Vegas: minstens tien. En dat voor een apparaat dat vorig jaar nog niet bestond.

Zo’n hit trekt andere bedrijven aan. In Las Vegas werden liefst tachtig tablet-pc’s aangekondigd. Daar zitten ook producten tussen die de winkel nooit halen, of die nooit in de winkel zouden moeten belanden, zoals de Cody Kyros Touchscreen Internet Tablet. Aan de indrukwekkende naam of de gigantische posters boven de Cody-stand zal het niet liggen. Maar het scherm van het prototype is dof, de aanraakbesturing reageert slecht en het Android-besturingssysteem is nog niet geschikt voor zo’n apparaat. Zelfs de Samsung Galaxy Tab, sinds oktober te koop, haalt het ondanks zijn prima specificaties niet bij de iPad. Android is nu nog te veel gericht op telefoons.

Het duurt nog een paar maanden voordat consumenten kunnen kiezen tussen een iPad en een vergelijkbaar apparaat. Fabrikanten wachten op een nieuwe versie van Android, Googles mobiele besturingssysteem. Dat is speciaal ontworpen voor het grotere scherm van tablet-pc’s. Alleen is versie 3.0 nog niet klaar. Net voordat de CES begon, toonde Google een filmpje hoe de nieuwe Android-versie eruit komt te zien. Daardoor konden bedrijven als Motorola, Toshiba, Asus en Acer op CES weinig laten zien. Toshiba heeft zelfs nog geen naam voor zijn tablet bedacht, laat staan een adviesprijs.

Dat is jammer, want de nieuwe hardware mag er zijn. De tablets zijn snel, hebben een tv-aansluiting (mini-hdmi) en kunnen beeld in high definition kwaliteit weergeven. Sommige modellen hebben stereo-speakers of ondersteunen de snellere mobiele netwerken (4G): allemaal zaken die de iPad nog niet heeft.

Walter Deppeler, Europees directeur van computerfabrikant Acer, koos bewust om nog geen iPad-concurrent op de markt te brengen. „We hebben prototypes van tablets met Android 2.2 gemaakt, maar die voldeden niet aan onze eisen. Dan liever wachten tot Google versie 3.0 af heeft.” Nooit een consument teleurstellen met een onaf product, weet Deppeler. Hij verwacht dat Acer zijn producten in mei in de winkel heeft liggen, mits Android 3.0 in maart klaar is.

Acer is na HP de tweede computerfabrikant ter wereld. Dat is mede te danken aan de hausse van twee jaar geleden, die van de netbooks. De algemene verwachting is dat de goedkope minilaptops uit de gratie raken, maar Deppeler denkt daar anders over. „Zo’n netbook kost bijna niets meer. Europese consumenten wachten eerder met de aanschaf van een nieuwe laptop.” Die zijn net zo duur als een tablet, circa 500 euro. Dat betekent niet dat de desktop-pc of de laptop straks verdwijnen, benadrukt Deppeler. De tablet is er voor de lol, de laptop of pc voor het werk.

Apple blijft voorlopig de tabletmarkt domineren. Maar misschien heeft Research in Motion (BlackBerry) een goede kans. De BlackBerry PlayBook is bijna klaar voor productie, omdat RIM een eigen besturingssysteem heeft en niet van Google afhankelijk is. Het resultaat is een snel apparaat met een scherm van 7 inch; een aantal bedieningselementen is slim verwerkt in de rand. Ook HP, dat werkt aan een tablet met WebOS van Palm, mikt op het eerste kwartaal. Maar HP kondigde niets aan op de CES.

Er zijn nu al wel tablets met een Windows 7 te koop. Samsung kondigde bijvoorbeeld een nieuw model aan waar het toetsenbord onder vandaan schuift, de Slider PC7. Ook Asus en Acer hebben zoiets in petto. Maar Windows-machines zijn toch wat anders dan de gespecialiseerde mobiele besturingssystemen om apps te draaien, een beetje te internetten, games te spelen en video te kijken.

De belangrijkste troef van Apple is dat nu al meer dan 50.000 applicaties voor de iPad zijn gemaakt. De concurrentie moet nog op gang komen. De grootste concurrent voor de iPad is dan ook de iPad 2. In Las Vegas deden geruchten de ronde dat Apple begin februari zal verklappen hoe de iPad 2 eruit zal zien. De eerste modellen (mock-ups ) slingerden al rond op de CES. Vrijwel zeker krijgt de iPad 2 een of twee camera’s, een beeldscherm met een hogere resolutie en wellicht – opgejaagd door de aanstaande Android-concurrenten – een snellere processor. Veel goedkoper zal het nieuwe model vermoedelijk niet worden, want de prijs was al vrij scherp.

De tabletfan moet dus nog even wachten. Pas in april of mei kan hij kiezen: een BlackBerry PlayBook, de iPad 2 of de eerste Android 3.0-concurrenten.