Eerst kopen om te kunnen bouwen

De wielerploeg Vacansoleil promoveerde dit seizoen naar het hoogste niveau. Met de nieuwe kopmannen Riccardo Ricco en Stijn Devolder is deelname aan de Tour verzekerd.

Wat doen die renners in die blauw-witte shirts met dat gele zonnetje op kop, dachten ze twee jaar geleden in de Driedaagse van West-Vlaanderen bij de machtige Quickstep-ploeg van Tom Boonen. Vanaf dit seizoen behoort de wielerploeg Vacansoleil-DCM zelf tot de grote ploegen van het peloton. Met buitenlandse topaankopen als de Italiaan Riccardo Ricco en de Belg Stijn Devolder en de zekerheid van deelname aan de drie grote ronden, waaronder de Tour de France. En het is na Rabobank de tweede Nederlandse ploeg in de World Tour (de Champions League van het wielrennen, opvolger van de ProTour), twaalfde op de wereldranglijst. Vóór Quickstep.

„Het is sneller gegaan dan ik had durven dromen”, beaamde manager Daan Luijkx gisteren bij de ploegpresentatie in Ahoy Rotterdam. Met uitblinker Johnny Hoogerland veranderde in het eerste jaar alles wat zijn vrijbuitersploeg aanraakte in goud. Maar vorig seizoen leek de progressie alweer te stagneren. Minder aansprekende zeges, geen startrecht in belangrijke wedstrijden als Luik-Bastenaken-Luik, Ronde van Lombardije, Giro, Tour en Vuelta. Kritiek op aankopen die een dopingsmet met zich meedroegen, zoals Ricco en de Spanjaard Ezequiel Mosquera. „Er zijn moeilijke momenten geweest”, erkent Luijkx, voormalig profrenner bij TVM en daarna accountant.

Vacansoleil streed achter de schermen om van de een na hoogste naar de hoogste categorie te promoveren. Maar moest Luijkx het pad kiezen van de internationale wielerunie UCI en een dure licentie aanvragen voor de ProTour? Of was het handiger om het spoor te volgen van de organisatoren van de grote ronden, onder leiding van Tourorganisator ASO? Luijkx kocht de Italiaan Ricco (Giro) en de Spanjaard Mosquera (Vuelta), zoals hij een jaar eerder de Franse broers Feillu haalde (maar desondanks naast Tourdeelname greep). Aan de UCI bood hij een dossier met voldoende punten voor de ranglijst en een gezond financieel dossier, met het Vlaamse DCM als co-sponsor en een budget van acht miljoen euro per jaar. De UCI gaf het team al in een vroeg stadium een licentie voor de World Tour. En de grote rondes? „Dat bleek plotseling simpel”, vertelde Luijkx gisteren aan presentator Michel Wuyts. „We gingen op audiëntie bij ASO en zij vertelden dat deelname vanzelfsprekend was. Het contract met de beste achttien ploegen was al getekend.”

Bij alle zekerheden voor komend seizoen blijft één ding onduidelijk. Aanwinst Mosquera (35) ligt na zijn tweede plaats in de Ronde van Spanje onder vuur in een dopingaffaire. Bij de voormalige renner van Xacobeo Galicia werden sporen gevonden van het maskeringsmiddel HES, maar tot een straf leidde het nog niet. „Ik ben onschuldig”, zegt Mosquera in Ahoy. „Het is moeilijk in te schatten wanneer het tot een uitspraak komt. Als ik word geschorst, stop ik. Maar ik blijf hopen op gerechtigheid.”

Luijkx kan niet anders dan wachten op een uitspraak van de UCI en de Spaanse wielerbond. Vooralsnog ziet hij geen reden om de renner, die al vóór de Vuelta werd gecontracteerd, te straffen. „Maar als de UCI hem schorst, dan volgt per direct ontslag.” Thomas Dekker, wiens schorsing wegens doping in juli afloopt, is kandidaat om de eventueel vrijkomende plaats in te vullen. „Hij zou een prima vervanger zijn”, zegt Luijkx, die Dekker al eerder op het oog had. „De regels zeggen dat je voor twee jaar wordt geschorst na een dopingovertreding. Dan heeft iemand daarna recht op een tweede kans.”

Tijdens het afgelopen seizoen contracteerde Vacansoleil al de Italiaan Ricco (27), die na de Tour van 2008 werd geschorst wegens epogebruik. „Zijn medische testen zijn onvoorstelbaar goed”, zegt Luijkx, die achter zijn aankoop blijft staan. „Zijn doel is dit seizoen het podium in de Giro.” De tweede nieuwe blikvanger, Devolder (31), mikt vooral op de Ronde van Vlaanderen (die hij in 2008 won) en Parijs-Roubaix. Andere beschermde renners zijn Hoogerland, de Sloveense sprinter Borut Bozic, talent Wout Poels en de Italiaanse klimmer Matteo Carrara.

Van de 28 renners uit in totaal tien landen komen er negen uit Nederland, vijf uit België en zeven uit Italië. Is de ploeg niet te willekeurig bij elkaar gekocht? Luijkx: „Tot nu toe konden we niet heel veel doen aan opleiden, want we hadden eerst punten nodig voor de ranking. Dan moet je wel kopen. Nu zijn we de komende drie jaar verzekerd van een plaats in de hoogste divisie en kunnen we gaan bouwen.”

En in de Tour zal het vrijbuiterskarakter weer te zien zijn, verzekert Luijkx. Zoals het in 2008 begon in West-Vlaanderen.