120.000 volgelingen van de gadgetcultus

De Consumer Electronics Show is een onderonsje tussen bedrijven en media met een gezamenlijke passie: technologie. Maar niet elke uitvinding maakt het leven eenvoudiger.

Een fles die sporters via de telefoon waarschuwt wanneer ze moeten drinken. Een houder met joystick die een gloednieuwe iPad verandert in een retro computerspel. Een apparaatje waarmee je per sms de lampen in je huis uitdoet. De koelkast met een computer in de deur.

Nee, dit zijn geen apparaten die je per se nodig hebt. Toch trekken uitvindingen als deze dit jaar ruim 120.000 bezoekers naar de Consumer Electronics Show in Las Vegas, waaronder ruim 5.000 bloggers, journalisten en analisten.

Het gadgetfeest is een handig een-tweetje tussen de elektronica-industrie en de media. Op deze vakbeurs kwam jarenlang de bruingoedsector (geluids- en beeldelektronica) samen, maar de CES is nu volledig overgenomen door de digitale generatie. Voor goedbezochte gadgetsites als Engadget, Cnet, Gizmodo en Wired en talloze alternatieven is dit het hoogtepunt in het jaar. Ze komen met tientallen medewerkers, hebben hun eigen stand en houden hun eigen bijeenkomsten als onderdeel van de gadgetcultus.

Samen met de vertegenwoordigers van de traditionele media vormen de bloggers een schrijvende en filmende meute die al sinds woensdag – de persdag – van de ene naar de andere persconferentie geloodst wordt. Rij in, rij uit, continu hengelend naar een werkende internetverbinding om de buitenwereld op de hoogte te twitteren van wat toch iedereen al weet. De meeste presentaties worden immers wereldwijd per mail rondgestuurd. Doet er niet toe: in de propvolle persruimte zitten de bloggers en journalisten schouder aan schouder, notebook aan notebook, om het spervuur aan productintroducties naar het web door te sluizen. Als het draadloze netwerk het begeeft hebben ze hun eigen draadloze modem bij zich. Totdat – onvermijdelijk – ook de mobiele netwerken het onder de druk begeven.

De topbloggers zijn zelf ook attracties geworden. Bij The Next Big Thing, een discussie van website Cnet, trekt het mediapanel meer dan 500 bezoekers die met de benen buiten hangen. Ze komen voor de hoofdredacteuren van Engadget en Wired, en David Pogue van de New York Times. De laatste is in de VS ook een bekende tv-persoonlijkheid en bespeelt de zaal moeiteloos met oprechte verontwaardiging over niet-werkende, te gecompliceerde technologie. Het is een verademend geluid op een beurs waar juichende elektronicahormonen de boventoon voeren.

Als apparaten om ons heen slimmer worden, wil dat niet zeggen dat de mens daarbij gebaat is. De CES-bezoekers zouden wel wat op kunnen steken van het boek You are not a gadget dat Jaron Lanier afgelopen jaar uitbracht. Deze Microsoft-onderzoeker, tevens filosoof en muzikant, beschrijft hoe verdere ontwikkeling van technologie de menselijke waarden naar de achtergrond duwt. „We probeerden bij Microsoft een tekstverwerker te ontwikkelen die zelf snapte wanneer mensen een opsomming wilden maken. Maar in de praktijk was je meer tijd kwijt om die functie te herstellen. Er is een nieuwe filosofie ontstaan: de computer verandert in een levensvorm die beter begrijpt wat mensen willen dan de mensen zelf.”

Apparaten die het leven eenvoudiger beloven te maken brengen meestal nieuwe problemen met zich mee. Zeker in het tijdperk van de connected devices: een gadget is niets zonder internetverbinding. Maar de onderlinge uitwisselbaarheid tussen digitale mediaspelers en -diensten blijft een heikel punt dankzij kopieerbeveiligingen en regionale beperkingen in de verspreiding an tv- en videoprogramma’s. En dat de gemiddelde leek avondenlang aan het vloeken en tieren is om de boel aan de praat te krijgen in zijn thuisnetwerk, staat meestal ook niet in de folder.

120.000 volgelingen van de gadgetcultus, de taxichauffeurs in Las Vegas zijn er in ieder geval blij mee. De eerste week van januari puilt Las Vegas, zwaar getroffen door de economische crisis, uit van de bezoekers. Dat betekent een week lang lange rijen voor de taxistands, en vette opdrachten van elektronicabedrijven die dure limousines heen en weer laten rijden tussen de hotels aan de Strip.

Deze hotels zullen het ook jammer vinden als CES 2011 morgen ophoudt. Want de kamer die nu 129 dollar per nacht kost, kost volgende week weer het normale tarief: 29 dollar.