Onderzoek naar industriële spionage bij Renault

Drie topmanagers van autobedrijf Renault zijn op non-actief gesteld. Het Openbaar Ministerie onderzoekt mogelijke bedrijfsspionage.

Het Franse autobedrijf Renault heeft gisteren drie topmanagers geschorst, onder wie een lid van het 27 leden tellende directiecomité. Renault vermoedt dat de drie betrokken waren bij het doorsluizen van strategische intellectuele informatie, een bedreiging voor de activiteiten van de groep. Na een onderzoek dat in augustus vorig jaar begon, wordt het drietal eind van deze maand nog eens gehoord door een interne ethische commissie. Daarna volgt mogelijk definitief ontslag. Voorlopig mogen ze de gebouwen van Renault niet betreden en krijgen ze ook geen loon uitbetaald.

Over de kern van de zaak doet Renault geen mededelingen, maar Franse media meldden dat de drie geheime informatie hebben doorgegeven over de ontwikkeling van elektrische auto’s. Van dat project heeft Renault zijn speerpunt voor de toekomst gemaakt. Er is al ruim 4 miljard euro in geïnvesteerd. Dit jaar wil de Franse groep al twee elektrische modellen op de markt brengen. Het gaat om versies van de gezinswagen Fluence en van de bestelwagen Kangoo Express. Volgend jaar moeten nog twee exclusieve elektrische modellen volgen.

Het beursgenoteerde Renault wil samen met zijn strategische partner Nissan (de Fransen hebben 44 procent van de Japanse groep in handen, terwijl Nissan voor 15 procent participeert in Renault) wereldwijd marktleider worden in de verkoop van elektrische auto’s. De groep verwacht dat tegen 2020 10 procent van de verkochte auto’s elektrisch is.

De krant Le Figaro meldde vanochtend dat de informatie hoogstwaarschijnlijk werd doorgegeven aan een Chinese tussenpersoon. Ook China zet zwaar in op de ontwikkeling van elektrische auto’s. 16 Chinese staatsbedrijven werken samen aan de ontwikkeling van een model. China wil de komende tien jaar 15 miljard euro investeren in de ontwikkeling van ecologische en zuinige auto’s.

Volgens Franse media zouden de drie ‘spionnen’ informatie over patenten en strategische informatie over de ontwikkeling van de accu hebben doorgegeven. De gebruiksduur van de accu is een van de kernproblemen bij de eerste generatie elektrische auto’s. Alleen al in de ontwikkeling van een geavanceerde accu heeft Renault-Nissan de afgelopen jaren anderhalf miljard euro geïnvesteerd, meer dan welke autobouwer ook.

Door de drie topmanagers meteen op non-actief te zetten, geeft Renault aan dat het de spionagezaak zeer hoog opneemt. „Zeker omdat het gaat om personen die strategische functies innemen binnen ons bedrijf”, aldus Christian Husson, strategisch directeur van de groep. Renault zal dan ook aangifte doen tegen de drie bij het Franse Openbaar Ministerie.

Ook de Franse overheid, die nog een belang heeft van iets meer dan 15 procent in het voormalige staatsbedrijf, heeft al verontrust gereageerd op de affaire. Minister van Industrie Eric Besson sprak gisteravond op de Franse televisiezender RTL over een handelsoorlog. „Die term is in dezen zeker gerechtvaardigd”, aldus de minister. Hij kondigde meteen ook een strenger toezicht aan op de bescherming van intellectuele eigendommen van bedrijven die een beroep doen op overheidsgeld. „Bescherming van patenten en intellectuele eigendommen van bedrijven wordt een van de kernpunten van de economie in het komende decennium”, zei Besson gisteren bij het colloquium Nieuwe Wereld, Nieuw Kapitalisme in Bercy.

Ook de Franse geheime dienst heeft zich volgens de kranten op de affaire gestort. De dienst vermoedt eveneens dat de Chinezen betrokken zijn, aldus Le Figaro. Renault wil dat bericht niet bevestigen. In een email aan het personeel vraagt de directie aan haar ruim 50.000 medewerkers in Frankrijk om terughoudend te zijn met informatie over de affaire, om het onderzoek niet te belemmeren en om de geleden schade zo veel mogelijk te beperken.

Het is niet de eerste keer dat Renault slachtoffer wordt van industriële spionage. In 2007 werd een hooggeplaatste medewerker ontslagen nadat in een automagazine een foto was gepubliceerd van de nieuwe Renault Mégane, ruim voor de wagen aan het publiek zou worden voorgesteld. Sindsdien heeft de groep de bevoegdheden van de ethische commissie uitgebreid. Daardoor zou deze nieuwe en veel ernstigere zaak tijdig zijn ontdekt. Welke informatie precies aan wie is doorgegeven is onderwerp van verder onderzoek.

Dit is het eerste artikel van onze nieuwe correspondent in Parijs Dirk Vandenberghe.