Een wereldploeg, nog voor het shirt gepresenteerd is

De nieuwe wielerploeg van Frank en Andy Schleck staat al voor de presentatie eerste op de wereldranglijst. Met dank aan de miljoenen van vastgoedmagnaat Flavio Becca en een stille revolutie.

Van de kleermaker reed wielrenner Joost Posthuma gistermiddag in zijn nieuwe vrijetijdspak naar een Luxemburgs hotel door, waar zijn nieuwe ploeg zich verzamelde voor de teampresentatie van vanavond. „Ik heb geen flauw idee wat ik kan verwachten”, zegt de voormalig Raborenner. „Maar er zijn vier- tot vierenhalfduizend kaartjes voor verkocht. Dit is geen ploegje voor een presentatie met 200 man. Dit project straalt in alles uit dat het om iets bijzonders gaat.”

Groothertogdom Luxemburg is te klein, als vanavond om acht uur in sportcentrum Kirchberg in de hoofdstad de nieuwe wielerploeg wordt voorgesteld van de nationale helden Frank en Andy Schleck. „We zullen deel uitmaken van een schitterend project in ons thuisland. Het zal de nieuwe grote naam zijn binnen de wielerwereld. Meer nieuws volgt in de komende maand.” Aldus de jongste van de broers, Andy, half augustus op Twitter.

Sindsdien werd het geen moment stil. Steeds weer namen van nieuwe aanwinsten, met als grote finale eind november de lang verwachte transfer van de Zwitserse topper Fabian Cancellara. De meest recente ranglijst van de internationale wielerunie (UCI) liegt niet: de 25 aangetrokken renners van het ‘Luxembourg Pro Cycling Team Project’ hebben samen het hoogste puntenaantal van alle ploegen, vóór Rabobank. Al zijn sponsornaam en kleur van het shirt in elk geval tot vanavond acht uur onbekend.

„Onze naam en kleur zijn tot de presentatie geheim, maar de structuur achter dit plan gaf vanaf het eerste moment van onderhandelingen voldoende vertrouwen”, zegt Posthuma. De 29-jarige tijdritspecialist – voormalig winnaar van onder meer de Driedaagse van De Panne, Ronde van Luxemburg en Ruta del Sol – gaf er de zekerheid van een langer verblijf bij de Raboploeg voor op. „Mijn manager Theo de Rooij heeft goede connecties bij de UCI en kent ploegleider Kim Andersen al heel lang. Zelf sprak ik na de Ronde van Boxmeer met Andy Schleck. Het zag er gewoon schitterend uit, met bankgaranties en al. Dit is zeker geen Pegasus.”

De Australiërs achter het Pegasus-project rond Robbie McEwen zagen hun droom van een topploeg een maand geleden uiteen spatten omdat de financiering niet rondkwam. Het verschil met het Luxemburgse project heet Flavio Becca. De 48-jarige zoon van Italiaanse immigranten groeide uit tot een van de rijkste vastgoedmagnaten van Luxemburg. Hij kocht eerder voetbalclub F91 Dudelange (meervoudig landskampioen) en bouwde een hotel bij het racecircuit van Spa-Francorchamps. Tijdens de Ronde van Luxemburg van afgelopen jaar, toen van een nieuwe wielerploeg officieel nog geen sprake was, dineerde hij met de broers Schleck, van wie Frank zojuist de tweede etappe had gewonnen.

Duizenden Luxemburgers stonden die dag langs de weg van de Col de l’Europe, waar Frank (30) duelleerde met Lance Armstrong terwijl Andy (25) met broer Steve (34) toekeek na een trainingsrit in de omgeving. De Schlecks worden op handen gedragen in eigen land, waar de wielersport in populariteit voetbal naar de kroon steekt. Zie het grote aantal enthousiaste fans in Luik-Bastenaken-Luik, waar Andy in 2009 won. Of in de Tour, waar de broers beiden al geel droegen en Andy de laatste twee jaar als tweede eindigde.

Becca investeert naar schatting tegen de twintig miljoen euro per jaar in de groeimarkt van het Luxemburgse wielrennen. De voormalige woonwagenbewoner kiest hetzelfde concept als de Amerikaanse miljonairs Bob Stapleton (HTC Columbia) en Doug Ellis (Garmin-Cervélo), die eerst zelf een wielerploeg kochten om vervolgens sponsors te zoeken. De nieuwe ploeg werd al gelinkt aan de supermarktketen Auchan, fastfood restaurant Quick, Belgacom, het Deense Jabra en Leopard, het bedrijf van pr-man Brian Nygaard. Maar tot nu toe zijn alleen de namen bevestigd van het merk fietsen (Trek) en auto’s (Mercedes).

Om zijn Luxemburgse droomploeg te creëren, had Becca naast geld een stille revolutie nodig. Hij trok eerst Nygaard aan, jarenlang de rechterhand van Bjarne Riis, baas van de Saxobankploeg waar de Schlecks tot nu toe triomfen vierden. Kim Andersen, de favoriete ploegleider van de broers, was de volgende die meedeed.

Vlak voor de Tourstart in Rotterdam kwam de breuk tussen de Schlecks en Riis naar buiten. De Deense ploegbaas counterde en haalde Tourwinnaar Alberto Contador binnen, die inmiddels wordt beschuldigd van dopegebruik. Intussen haalden Nygaard cum suis Saxobank verder leeg: Jakob Fuglsang, Stuart O’Grady, Jens Voigt en Cancellara. Andere grote namen zijn Daniele Bennati, Linus Gerdemann en Fabian Wegmann.

„Op papier is dit de sterkste ploeg ter wereld”, zegt Posthuma, die met Tom Stamsnijder het Nederlandse deel van het Luxemburgse project vormt. „Maar daarin schuilt ook het gevaar. We zullen vaak het gewicht van de koers op onze schouders krijgen.” Een nieuwe grootmacht in het peloton, zoals in het verleden Raleigh of Mapei? „Dat kun je pas op z’n vroegst over een jaar beoordelen.”