Weblog HuffPo scoort met politiek én roddel

In vijf jaar tijd is weblog The Huffington Post een van de belangrijkste nieuwssites van de VS geworden. In 2010 maakte de ‘HuffPo’ voor het eerst winst.

Een link op de homepage: ‘Tiger Woods Sex (VIDEO)’. Klik. „Geïnteresseerd in tijgers die seks hebben in het bos? Of misschien Tiger Woods die seks heeft? Wel, we hebben geen video van het laatste. Maar we hebben wel een paringsfilm van tijgers – strictly of the animal kind.”

The Huffington Post ten voeten uit. Het voorbeeld is anderhalf jaar oud, maar het toont nog steeds hoe een van de populairste nieuwssites in Amerika te werk gaat. Maak een artikel, of zoek een bericht of filmpje elders op het web. Bedenk een suggestieve kop zoals die over de promiscue golfer Tiger Woods. Zet die op de homepage en trek miljoenen bezoekers.

The Huffington Post zet soms hetzelfde bericht online met verschillende koppen. Bezoekers zien kop A of kop B. De populairste kop, of de kop die het hoogst in de zoekresultaten van Google verschijnt, wordt na een paar minuten de definitieve kop.

Na The New York Times is The Huffington Post de populairste krantensite van de VS. De website trekt meer dan 26 miljoen unieke bezoekers per maand, The New York Times bijna 35 miljoen, blogs als Daily Beast en Drudge Report 3,7 miljoen en 1,7 miljoen. In vijf jaar tijd is de website uitgegroeid van een discussieplatform waarop medeoprichter Arianna Huffington en haar beroemde vrienden kritiek leverden op de politiek van Bush tot een invloedrijke nieuwsbron. The Huffington Post is een krant, een weblog en een verwijsdienst over veel verschillende onderwerpen. Van politiek en economie tot sport, entertainment en ‘celebrity skin’, blote plaatjes van beroemdheden. De ‘über-blog’, zoals de site wel wordt genoemd, maakte vorig jaar voor het eerst winst, zo meldde Hufftington vorige maand aan persbureau Bloomberg. Voorheen teerde de site vooral op de 35 miljoen dollar die het had opgehaald bij investeerders.

Wat is de kracht van The HuffPo, die Arianna Huffington, Kenneth Lerer en Jonah Peretti oprichtten in 2005 uit onvrede met de traditionele media? Waarom wordt de site gezien als pionier?

De website heeft het tij mee: online media groeien, nu kranten en tijdschriften lezers verliezen en adverteerders zich richten op interactieve webreclame. The Huffington Post heeft zich de wetten van het web eigen gemaakt. De site plaatst niet alleen driehonderd eigen artikelen per dag (door een kleine honderd redacteuren), maar dagelijks ook driehonderd blogstukjes (door niet betaalde bloggers) en nog eens driehonderd links naar nieuwsartikelen elders online. Sommige media koesteren de bezoekers die zij via The HuffPo krijgen, andere vinden dat de website parasiteert op het werk van concurrenten, net als Google News.

The Huffington Post biedt zijn lezers ruime mogelijkheden om te participeren. „Mensen willen niet slechts het nieuws consumeren”, zei Arianna Huffington vorige maand in The Financial Times. „Ze willen het nieuws delen, ondergaan, deel zijn van het verhaal. De traditionele massamedia begrijpen dat niet.” Wie dat inziet, begrijpt de toekomst van de journalistiek, aldus Huffington.

Sociaal nieuws, noemt ze het zelf. Lezers stuiten op interessante verhalen gebaseerd op wat hun vrienden lezen. Bezoekers komen niet alleen naar de site om een artikel te lezen maar blijven ook hangen om commentaar te leveren. Gemiddeld krijgt de website een miljoen reacties per maand. Die worden allemaal gemodereerd voor publicatie. Twintig redacteuren doen niets anders.

Een geëngageerde gemeenschap van miljoenen mensen. Dat is ook waar adverteerders van houden. Maar net als veel andere websites heeft The Huffington Post moeite om geld te verdienen aan zijn miljoenenpubliek. Wie de omzet van het afgelopen jaar (in 2010 tussen 25 en 30 miljoen dollar van adverteerders en sponsors) omrekent per bezoeker komt op circa 1 dollar per persoon. Mediabedrijven als dagbladen en kabelmaatschappijen hebben hogere vaste lasten maar verdienen ook een stuk meer per klant. The Huffington Post hoopt, zei bestuursvoorzitter Eric Hippeau vorig jaar tegen vakblad Mediaweek, op een omzet van 100 miljoen dollar in 2012. Hoeveel winst de site maakt vertelt men niet. Ook weigert men commentaar op overnamegeruchten. „Wij hebben geen haast om te worden overgenomen.” De waarde van het bedrijf wordt geschat op 300 tot 450 miljoen dollar.

Het geheim van The Huffington Post zit ook in de combinatie van ‘hoge’ en ‘lage’ journalistiek. De site plaatst typische tabloidelementen zoals seks en roddel naast politiek en economie. Onderschat de website niet, schreef vakblad Columbia Journalism Review (CJR) vorig jaar. „The HuffPo’s economische verslaggeving toont dat de site volwassen wordt.” Verder slaagt Huffington erin om bekende mensen te strikken voor een blogbijdrage, tot Barack Obama aan toe. Dat bloggers niet betaald krijgen voor hun werk, levert de site regelmatig kritiek op. „Aan de andere kant”, schreef de CJR, „dwingt niemand hen om gratis te werken en is de site een heel populair platform.”

Anders dan in veel traditionele media is een eigen mening niet taboe op de site. Sterker, The HuffPo wil breken met de journalistieke wet van hoor en wederhoor, „en de gedachte dat de mening dan wel ergens in het midden zal liggen”. Vaak ligt de waarheid niet in het midden, aldus Huffington. „De aarde is niet plat.” „Onze houding is duidelijk”, zei ze vorig jaar in Newsweek. „Over de oorlog in Afghanistan, bijvoorbeeld, zijn wij helder: het is een onnodige oorlog.”