Dierenbeul is weer sportheld

American football-speler Michael Vick zat een celstraf uit wegens betrokkenheid bij hondengevechten. De reacties op zijn terugkeer in de sport zijn gemengd.

Hij speelt dit seizoen zo goed, dat zelfs de president van de Verenigde Staten zich als fan heeft uitgesproken. Michael Vick, quarterback van Philadelphia Eagles, is op het veld een zeldzame combinatie van slangenmens en spelmaker. Zijn runs zijn weergaloos, zijn passes loepzuiver en zijn overzicht uitstekend. In de belangrijkste wedstrijd van het seizoen, tegen aartsrivaal New York Giants op 19 december, zetten de Eagles vooral dankzij Vick een achterstand van 31-10 om in een 38-31 overwinning. In het vierde en laatste deel van de wedstrijd brak hij twee keer met adembenemende rushes door het hart van de verdediging van de Giants.

Barack Obama is niet de eerste president die van sport houdt. Toch was het telefoongesprek dat hij onlangs voerde met de eigenaar van de Eagles opmerkelijk. Obama feliciteerde Jeffrey Lurie met zijn spelersbeleid. Of beter: met diens aankoop van Vick, anderhalf jaar geleden. Volgens Lurie zei Obama: „Iedere gevangene die op vrije voeten komt, begint met een achterstand.” „Hij was blij dat wij hier iets aan hebben gedaan, op een nationaal toneel”, stelde de eigenaar. „Daarmee lieten we zien te geloven in het geven van een tweede kans aan iemand die diep was gezonken.”

Voorstanders prezen de president, die Vick tot voorbeeld maakte voor een nationale probleemgroep: zwarte mannen met een strafblad. Boodschap: zit niet bij de pakken neer, er is leven na de gevangenis. Impliciet deed Obama een beroep op werkgevers om voormalige gedetineerden een tweede kans te geven. Tegenstanders verweten de president dat hij een dierenbeul vergaf omdat toevallig goed kan sporten. Een woordvoerder van het Witte Huis moest deze week vanuit het vakantieadres van de president in Hawaii opheldering verschaffen en stelde dat Obama het verleden van Vick niet vergoelijkte.

Toen Lurie Vick in 2009 een eenjarig contract aanbood (met de mogelijkheid van een jaar verlenging) voor het relatief lage bedrag van een miljoen dollar, was hij een paria. Vick werd in 2007 veroordeeld tot 21 maanden gevangenisstraf voor het illegaal wedden op hondengevechten, die in de Verenigde Staten ook zijn verboden. Hij bracht uiteindelijk negentien maanden achter tralies door. De sterspeler van de Atlanta Falcons had zelf een kennel in Virginia waar hij ruim zestig honden omvormde tot vechtmachines. Beesten die verloren kwamen op wrede wijze aan hun einde: door verdrinking of ophanging. Amerika, waar huisdieren bijna heilig zijn, gruwde collectief van weerzin. Vick verdween niet alleen achter de tralies, hij werd tevens door de National Football League (NFL) voor onbeperkte tijd geschorst. Zijn club liet hem gaan.

Dat was in de zomer van 2007. Bijna twee jaar later kwam hij op vrije voeten. Zijn schorsing werd door de NFL opgeheven. De Eagles boden hem een contract aan. De verontwaardiging was groot. Dierenorganisaties organiseerden protesten voor het stadion en plaatsten advertenties in kranten. In Philadelphia werden T-shirts verkocht met de naam Con Vick (een woordspeling op convict – veroordeelde) en het rugnummer 7 van de speler. Ook T-shirts met het opschrift Hide Your Beagle, Vick’s an Eagle waren populair.

Met de aankoop van Vick liepen de Eagles niet alleen het risico een grote schare fans van zich te vervreemden. De vraag was ook of Vick, ooit een van de beste American football-spelers met een tienjarig contract ter waarde van 130 miljoen dollar, in de gevangenis niet aan snelheid en atletisch vermogen had ingeboet. Kon hij het nog wel?

Die vraag kan nu bevestigend worden beantwoord. Vick begon het eerste seizoen op de bank en viel regelmatig in. Ook dit seizoen begon hij als reserve, maar stond hij al snel in de basis. Onder zijn leiding wonnen de Eagles hun divisie.

De fans in Philadelphia hebben hem inmiddels in hun hart gesloten. Veelzeggend is dat een plaatselijke garagehouder een populair reclamespotje heeft gemaakt, met Vick in de hoofdrol. Het is een begin. Ooit stond hij onder contract bij nationale merken Nike en Coca Cola, na zijn val wilde geen enkel bedrijf meer met hem in zee. Marketingdeskundigen verwachten dat hij na dit seizoen weer sponsors zal aantrekken.

Vick blaakt weer van het zelfvertrouwen. In een interview liet hij onlangs weten een huisdier te willen aanschaffen. Een provocatie, of een teken dat hij definitief is veranderd? Maar goed dat het er voorlopig niet van komt: na zijn ontslag uit de gevangenis mag hij drie jaar geen huisdier houden.