Door overnames van de beurs gerommeld

Buhrmann bestaat allang niet meer maar nog steeds betrekt half Nederland zijn kantoorspullen bij de opvolgers van het bedrijf.

George Hendrik Bührmann had het in 1866 goed gezien. Met de handel in papier was geld te verdienen. Daarom richtte hij de Bührmann papiergroothandel op. Ruim 142 jaar hield het bedrijf stand. Toen kwam er een branchegenoot uit Amerika en kocht het bedrijf. Nu rest alleen nog de naam en de historie.

In die lange historie is het bedrijf wat slordig omgesprongen met de eigen naam. Geen bedrijf is zo vaak van naam veranderd door fusies en overnames. Het bedrijf ging een aantal keren naar en weer van de beurs en kreeg als gevolg van de fusies onnavolgbare namen. Maar altijd bleef in de volksmond de naam Bührmann aan het bedrijf plakken.

De stofmappen, de kladblokken, de pennen, het papier voor de printer. Op bijna elk kantoor waren producten van Bührmann te vinden. Het bedrijf groeide uit tot een van de grootste handelaren in kantoorartikelen.

De overname van het bedrijf in 2008 was een mooi voorbeeld van de wetten van de moderne economie. Een hedgefonds ging zich met het bedrijf bemoeien. Ze wilden meer winst. De resultaten vielen tegen. Het bedrijf moest maar verkocht worden. En zo geschiedde. Veel aandeelhouders maakten een mooie winst.

Bij de verkoop in 2008 heette Bührmann al lang niet meer zo. Begin van de twintigste eeuw fuseerde het bedrijf voor het eerst met Gerard Loebe tot Alpamij. In 1921 werd het bedrijf weer opgesplitst en kreeg Bührmann de naam terug. In 1963 was de volgende fusie, dit keer met Lettergieterij Amsterdam dat voorheen Tetterode heette. Het bedrijf ging door onder de naam Bührmann-Tetterode en kwam in 1986 op de beurs. In 1993 fuseerden de papierhandels VRG, KNP en Bührmann-Tetterode tot KNP-BT. In 1998 werd het bedrijf opnieuw Buhrmann genoemd. Alleen de umlaut op de u verdween.

Het duurde negen jaar voor de naam van de grondlegger er opnieuw aanging. Dit keer voorgoed. In 2007 werd bedacht dat de naam Corporate Express beter was voor het bedrijf, dat voor een groot deel afhankelijk was van de handel in het buitenland. Sinds 1999 was Buhrmann zich al vol op de Verenigde Staten gaan richten. De omzet in de VS was dat jaar 2,4 miljard gulden.

Om verder te groeien werd in 1999 branchegenoot Corporate Express overgenomen. Buhrmann betaalde een recordbedrag voor deze uitbreiding. Corporate Express kostte 5 miljard gulden.

Het was ook een kleine breuk met het verleden. Met de overname werd nu het grootste gedeelte van de omzet behaald met de verkoop van kantoorartikelen. De papierhandel werd minder belangrijk. Maar Corporate Express werd wel een van de grootste handelaren in kantoorartikelen in de wereld.

Het jaar 2007 luidde het eind in van Corporate Express. Het bedrijf had last van een dalende omzet in Amerika. En het activistische hedgefonds Centaurus nam een belang van 5 procent in het bedrijf. De geschiedenis bij andere bedrijven had geleerd dat dat niet veel goeds kon betekenen. Zo was Centaurus een van de drijvende krachten achter de opsplitsing van Stork.

In februari 2008 volgde het eerste overnamebod door de Amerikaanse concurrent Staples. Een maandenlange overnamestrijd volgde. Eerst werd Staples resoluut de deur gewezen. Corporate Express kondigde zelf een fusie met de Franse concurrent Lyreco aan, om zo uit handen van de Amerikanen te blijven. Dat zou een geweldig bedrijf worden, zei Corporate Express-topman Peter Ventress. Staples was niet onder de indruk en verhoogde het bod. Drie weken later waren ze eruit. De fusie met Lyreco was van de baan. Staples kocht voor 3,1 miljard euro Corporate Express. Een fantastische deal, zei topman Ventress opnieuw. De boete van 30 miljoen euro aan Lyreco voor het afblazen van de fusie werd met plezier door Corporate Express betaald.

Nu, twee jaar later, is het voormalige Coporate Express nog meer zichtbaar in Nederland dan voorheen. Stapels heeft tientallen zogeheten office centers door heel Nederland met alle benodigdheden voor kantoor.

Liefhebbers van nostalgie kunnen zich troosten met de gedachte dat een kladblok op een hoekje van het bureau soms een onverwacht lang leven leidt. Daarom zal het nog wel even duren voor alle producten van Corporate Express, voorheen Buhrmann echt uit Nederland verdwenen zijn.