'Televisie blijft het leidende medium'

RTL gelooft weer in zichzelf. En niet alleen dankzij het succes van The Voice of Holland. Dat zegt Gerhard Zeiler, topman van RTL Group, het grootste commerciële tv-bedrijf van Europa. Hij was vorige week in Nederland.

Hij komt uit Brussel, is even in Amsterdam en vliegt vanavond door naar Londen. Onderweg, op zijn laptop, ziet hij vrijwel alle programma’s die zijn tv-zenders maken. Gerhard Zeiler, bestuursvoorzitter van RTL Group, kijkt zo dertig uur tv per week.

De topman van het grootste televisiebedrijf van Europa was vorige week in Nederland. In de Westergasfabriek in Amsterdam ontving RTL zijn belangrijkste adverteerders. Twee jaar geleden voelde RTL in Nederland nog de hete adem van SBS in de nek en liep het op digitaal gebied ver achter bij de publieke omroep. Nu straalt het bedrijf weer zelfvertrouwen uit. „Het succes van RTL 4 dit jaar is echt fenomenaal”, zegt Zeiler.

Zeiler gelooft heilig in de toekomst van televisie. De 55-jarige Oostenrijker noemt tv het ‘leidende medium’. De digitalisering ziet hij niet als bedreiging, maar biedt juist commerciële kansen. Als de tv-sector maar niet dezelfde weg gaat als de platenmaatschappijen. „Een enkele partij kan nu de omzet van de muziekindustrie bepalen.”

Vorige maand waren hier in de Westergasfabriek de opnames van The Voice of Holland. Het succes van de show geeft RTL 4 zelfvertrouwen. Is één programma geen wankele basis?

„The Voice of Holland is een fantastisch format. Erg goed gemaakt. Maar een zender heeft meer genres nodig om effectief te zijn. RTL 4 is sterk in grote evenementen, nieuws, soap.”

Het einde nadert voor de reguliere tv, stellen experts. Internet is de toekomst. Is uw medium stervende?

„Critici die dat zeggen, moeten met gewone mensen gaan praten. Mensen kijken meer tv dan ooit. Ik bedoel gewone tv, nog niet eens internet. De tv-shows zijn bovendien groter dan ooit.

„En kijk naar wat mensen doen op internet. De drie populairste bezigheden zijn communiceren, informatie zoeken én tv-kijken. Het maakt mij niet uit of mensen onze programma’s thuis bekijken, ’s avonds op een groot scherm, op de pc of in de toekomst op je mobiel. Wij moeten zijn waar de mensen zijn.’

Uitgevers omarmen de iPad als de redder van hun sector. U ook?

„Mobiele apparaten zijn niet de redder van de tv-industrie, want wij hebben geen redder nodig. In tegenstelling tot sommige uitgevers. Maar mobiele apparaten en applicaties kunnen wel een extra inkomstenbron voor ons zijn.

„Ze geven mensen meer mogelijkheden om tv te kijken. Natuurlijk wil je niet kijken naar de finale van het WK voetbal op een telefoon. Behalve als je in de file staat en niet op tijd thuis kunt zijn. De bandbreedte is in veel Europese landen nog te laag om aangenaam mobiel tv te kijken. Maar dat is een kwestie van tijd. Bovendien kunnen wij nu ook mobiele applicaties aanbieden die andere mogelijkheden hebben dan de gewone televisie.”

Hoe voorkomt u dat u dezelfde weg op gaat als de muziekindustrie? Die kunnen nu niet meer zonder Apple.

„De platenmaatschappijen hebben veel te lang gewacht met een alternatief voor illegale downloads. Ze waren wanhopig. Toen kwam Apple. En nu bepaalt iTunes de prijs van hun liedjes en hun omzet.

„Wat hebben wij daarvan geleerd als een industrie? Wij moeten onze eigen onlineplatformen opzetten zoals RTL XL in Nederland. Mensen kijken en masse. Nu moeten wij adverteerders nog overtuigen dat zij betalen voor dat online bereik. Dat gebeurt al in de VS. En dat zal ook naar Europa komen.”

Populaire videosites als YouTube en Hulu willen graag samenwerken. Wilt u dat?

„Alleen onder twee voorwaarden. Wij bieden ze geen losse programma’s aan, maar onze merken. Ze mogen de RTL-omgeving hebben. En nog belangrijker: wij verkopen de advertenties. Niet zij. Wij controleren de prijs. Dat is een groot verschil met de muziekindustrie. Niemand in deze industrie geeft zijn autonomie uit handen.”

Zijn Google en Apple, die beide nieuwe tv-initiatieven ontplooien, uw belangrijkste concurrenten geworden?

„Onze grootste concurrenten zijn nog steeds de spelers in onze eigen industrie. ProSiebenSat1 in Duitsland, SBS in Nederland, de publieke omroep in België.”

De commerciële omroepen klagen al jaren over oneerlijke concurrentie van publieke omroepen. Eindelijk gebeurt er iets...

„Het gaat in de juiste richting. Na Groot-Brittannië en Vlaanderen is de publieke omroep in Spanje nu ook reclamevrij. En er zijn inmiddels beperkingen in Wallonië, Frankrijk en Duitsland. Ik vind niet dat de publieke omroep zich moet beperken tot nieuws en cultuur. Maar er moet geen competitie zijn bij de financiering. Wij willen geen publiek geld, zij moeten geen reclame uitzenden.”

U kijkt dertig uur tv per week. Welke nieuwe formats komen eraan?

„Ten eerste verwacht ik meer Turkse series; die zijn populair in Griekenland, Kroatië, Centraal Europa. Ten tweede nieuwe vormen van reallifesoaps. Nederland loopt voorop in dat genre. En ten derde zien we meer lokaal drama. De populariteit van Amerikaanse series daalt.”

Alle media hadden vorig jaar last van de crisis. Ook tv. Hoe is dat dit jaar?

„In West-Europa zitten onze zenders op het niveau van 2008. Dat geldt nog niet voor Centraal- en Zuid-Europa. Zo’n herstel hadden we niet verwacht. Je ziet het niet elders in de media. Adverteerders geloven in de effectiviteit van tv.”

Ziet u dat ook in uw resultaten voor 2010?

„Zes maanden geleden zei ik dat dit een redelijk of goed jaar zou worden. Drie maanden geleden goed of fantastisch. Nu zeg ik: 2010 wordt een fantastisch of een heel fantastisch jaar.”