Nederlandse biologen: arseenbacterie is onzin

Nederlandse microbiologen halen de met veel tamtam gepresenteerde ontdekking van een arseenbacterie hard onderuit. Astrobiologen van de Amerikaanse ruimtevaartorganisatie NASA beschreven een bacterie die overleeft bij zeer hoge concentraties arseen, met tegelijkertijd een minimale hoeveelheid fosfor. De bacterie zou een aanwijzing vormen dat buitenaards leven gebaseerd kan zijn op andere chemische elementen dan al het verdere leven op aarde. Maar microbioloog Jef Huisman en biochemicus Hans Matthijs van de Universiteit van Amsterdam zijn er totaal niet van overtuigd dat de bacterie arseen in zijn DNA heeft ingebouwd in plaats van fosfor. „Ze meten in de marge, in de ruis”, menen zij.

Huisman en Matthijs hebben zich geërgerd aan „onthutsend oppervlakkige” berichtgeving over de ontdekking. „Dit onderzoek is enorm opgeblazen”, zegt microbioloog Henk Bolhuis van het Nederlands Instituut voor Ecologie in een reactie. Hij denkt dat de bacterie zich niet alleen heeft aangepast aan hoge arseenconcentraties, maar ook aan fosforgebrek. Daardoor kon de bacterie de experimenten ongeschonden doorstaan. Bolhuis ziet geen link met buitenaards leven. „Het artikel is nogal teleurstellend en dient vooral de NASA.”

Gek op arseen: Wetenschap, pagina 7