'Nederlanders kleden zich gevarieerd'

Met 109 winkels is Nederland een belangrijk land voor H&M. Topman Persson: „Het meeste plezier haal ik uit het bezoeken van winkels en praten met collega’s.”

Hennes & Maurits opende donderdag op de Dam in amsterdam zijn 109de filiaal in Nederland. De eerste winkel ging in 1989 open. Foto's H&M H&M DAM SQUARE AMSTERDAM OPENING

Eenentwintig jaar geleden opende Hennes & Mauritz zijn eerste winkel in Nederland. Afgelopen donderdag volgde filiaal nummer 109 op de Dam in Amsterdam. Karl-Johan Persson, voorzitter van de raad van bestuur van het Zweedse kledingconcern, reisde naar Amsterdam om zijn nieuwe, zes etages tellende aanwinst met eigen ogen te bekijken.

Karl-Johan Persson is de kleinzoon van Erling Persson, die in 1947 H&M oprichtte. Karl-Johans vader Stefan Persson was verantwoordelijk voor de enorme internationale expansie sinds de jaren tachtig. H&M telt nu ruim 2.100 winkels in 38 landen en presteert opvallend goed in Nederland. Na Zweden, Frankrijk, Duitsland, Groot-Brittannië en Amerika is Nederland de zesde grootste afzetmarkt.

Persson, die regelmatig Nederland bezoekt, snapt waarom H&M hier in de smaak valt. „Op straat zie ik niet één stijl, maar heel veel variatie. Nederlanders zijn modebewust en willen kwaliteit voor een goede prijs.”

Van verzadiging is met 109 Nederlandse winkels volgens Persson beslist nog geen sprake, al zit Amsterdam intussen aardig vol en zijn de andere grote steden grotendeels ‘gedekt’. De groei zit in de kleinere steden.

Persson geeft uit tijdgebrek zelden interviews. Hij reist veel en bezoekt dan H&M-winkels. Twee weken geleden werd een zaak in Istanbul geopend, duizenden mensen stonden in de rij. De grote groeilanden zijn nu Amerika en China. Binnenkort vertrekt Persson naar Azië, waar onder meer in Singapore volgend jaar een winkel opengaat.

Deze week werd bekend dat H&M de resterende aandelen van Fabric Scandinavien (van de hippe ketens Monki, Weekday, Cheap Monday) heeft gekocht voor in totaal 60 miljoen euro. H&M is nu volledig eigenaar van Fabric. Op de vraag of hij expansie zoekt in compleet andere concepten dan H&M, zegt Karl-Johan Persson: „Het is een andere manier van groeien. De ketens van Fabric Scandinavien zijn in Zweden al jaren bekend. We houden van hun sterke concepten, originele winkelinrichtingen en de goede teams die er werken. We gaan hiermee expanderen.”

Eerder ontwikkelde hij COS (Collection of Style). Hoogst modieuze kleding van goede kwaliteit en betaalbaar, maar duurder dan H&M. Persson, die tijdens het gesprek zelf een slank gesneden COS-pak draagt: „In 2005 zagen we mogelijkheden voor iets nieuws en twee jaar later openden we tien winkels, dat zijn er nu ruim dertig in zeven landen. We geloven in COS en zoeken meer locaties, ook in Nederland, waar nu één winkel is in Den Haag.”

Persson zegt nog „geen plannen” te hebben om luxere mode te gaan verkopen. „We zijn goed in great value for money. Ja, het klopt dat topontwerpers hun ontwerpen momenteel erg duur verkopen, maar met COS leveren we al mode in een iets hoger segment. We zouden een stapje hoger kunnen, maar niet nu.”

Volgens de topman is H&M meer dan modieuze kleding verkopen voor lage prijzen. „U vergeet kwaliteit. Bij kwaliteit denk ik niet alleen aan stoffen die lang meegaan. Het gaat ook om verantwoorde kledingproductie, het milieu, de mensen die kleding maken. De afgelopen tien jaar hebben we hiernaar veel onderzoek gedaan, we zijn zeker voorlopers. Maatschappelijk verantwoord ondernemen is geïntegreerd in onze toekomststrategie. Ons doel is dat in 2020 alle katoenen kleding uit duurzame bronnen komt. We zijn de op drie na grootste afnemer in de wereld van biologisch katoen, het gaat de goede kant op”, aldus Persson.

De katoenprijzen stegen dit jaar, evenals transport- en loonkosten. Toch gingen bij H&M de prijzen omlaag. „Ik kan alleen praten over onze laatste omzetcijfers, de marge was licht beïnvloed”, verduidelijkt topman Persson. „Daarvoor profiteerden we van gunstige koersen, lonen en de katoenprijs. Nu is het omgedraaid. Dit is niet alleen moeilijk voor ons, maar voor de hele mode-industrie. Veel bedrijven zullen gedwongen worden prijzen te verhogen. De hoge inkoopprijzen zullen onze winstmarge negatief beïnvloeden.”

Na zijn afstuderen in 1999 zat hij meteen in de raad van bestuur van H&M. Toch zette hij niet veel later opeens een nieuw bedrijf op: European Network.

„Ik ben opgegroeid met H&M en wilde altijd betrokken zijn, al had ik geen specifieke positie in gedachten”, zegt Persson. „Toch kon ik de verleiding niet weerstaan European Netwerk op te zetten, een bedrijf gespecialiseerd in zakenreizen. In 2004 heb ik mijn bedrijf verkocht en nu werk ik fulltime voor H&M. Het meeste plezier haal ik uit het bezoeken van winkels en praten met collega’s. Met vestigingen in 38 landen ben ik daar druk mee. Mijn vader, 63, bezoekt ook nog steeds winkels en geniet daarvan.”