Heerlen wordt pretparkstad met 'wereldwonderen'

In de oude mijnstreek in Zuidoost-Limburg moeten zeven wereldwonderen verrijzen. De Limburgse ondernemer Jean Gelissen wil in de omgeving van Heerlen zeven themaparken bouwen gewijd aan wonderen van de natuur. Het eerste met als thema de Grand Canyon is bedacht rond een oude mijnsteenberg in Brunssum. Gelissen en de gemeente hebben een overeenkomst gesloten om de plannen verder uit te werken.

Behalve de Grand Canyon moet Nature Wonder World uiteindelijk ook themaparken krijgen gewijd aan het Noorderlicht, de Mount Everest, het Australische Great Barrier Reef, de Mexicaanse vulkaan Paricutín, de haven van Rio de Janeiro en de Victoria watervallen op de grens van Zambia en Zimbabwe. Gelissen: „De energie is in eerste instantie gericht op het park in Brunssum. Dat moet zo’n 1.900 voltijdbanen gaan opleveren. Het prettige is dat het type werkzoekende dat wij nodig hebben volop aanwezig is in de regio.”

Gelissen maakte naam in de plafondbouw. Sinds zo’n tien jaar is hij actief in de wereld van de recreatieparken. Zijn grote succes is het pretpark Toverland in het Noord-Limburgse Sevenum dat jaarlijks zo’n vijfhonderdduizend bezoekers trekt.

Gelissens initiatief in Brunssum wordt gesteund door een consortium van meerdere bedrijven, waaronder zijn eigen onderneming ADDVentures. Ook de gemeente, het regionale Parkstad-verband en de provincie Limburg steunen het project. Voor de eerste fase van het Grand Canyon-park is naar schatting 200 tot 300 miljoen euro nodig. „Financiering is lastig in deze tijd, maar recreatie is nog steeds een groeimarkt en een park genereert onmiddellijk geld. Als het vliegwiel gaat draaien, komen we ook toe aan andere parken.” Gelissen sluit op termijn zelfs een beursgang niet uit.

In het verstedelijkte gebied rond Heerlen, Brunssum, Landgraaf en Kerkrade kwamen de afgelopen jaren veel toeristische trekkers van de grond, onder meer de overdekte skipiste van Snowworld, de wereldtuinen van Mondo Verde en de dierentuin Gaia Park. Ondernemers gokken ook op bezoekers uit dichtbevolkte gebieden over de grens.