Golfen in het belang van de sjeik

Veel geld en veel eer staan op het spel in de woestijn bij Dubai. Voor het oog van de sjeik strijden de beste golfers om de eerste plaats op de Europese ranglijst.

De Engelsman Chris Wood slaat de bal uit een bunker van de Jumeirah Golf Estates in Dubai. Foto AP Chris Wood, of England, watches his ball after an approach shot during the second round of the Dubai world championship in Dubai, Friday, Nov. 26, 2010.(AP Photo/Farhad Berahman) AP

Noem je golftoernooi het Dubai World Championship en je kunt ervan uitgaan dat het evenement de wereld overgaat als het WK golf. Over zoveel handelsgeest beschikten de golfliefhebbers rond sjeik Mohammed bin Rashid Al Maktoum wel toen zij in 2007 besloten de finale van de Europese Tour in hun emiraat te organiseren.

Op de paradijselijke baan Earth van de Jumeirah Golf Estates op bijna vijf uur rijden van hoofdstad Dubai, strijden deze dagen de na 48 toernooien zestig hoogst genoteerde golfers van de Europese Tour om 11,2 miljoen euro aan prijzengeld. Geen enkele speler uit Noord- en Zuid-Amerika speelt mee. Om de eenvoudige reden dat Noord- en Zuid-Amerikanen op de Amerikaanse Tour spelen. Dus geen Phil Mickelson, Steve Stricker, Tiger Woods, Jim Furyk, Matt Kuchar, Dustin Johnson, Hunter Mahan en Ricky Fowler, allen spelers die in de toptwintig van de wereld staan. Van een WK is dus geen sprake.

Natuurlijk behoren de favorieten voor de overwinning in de finale, eerst Race to Dubai genoemd, ook tot ’s werelds beste golfers. Aanwezig zijn bijvoorbeeld de nummer één van de wereld, de Engelsman Lee Westwood, de nummer drie, de Duitser Martin Kaymer, de nummer negen, de Noord-Ier Graeme McDowell, de nummer tien, de Noord-Ier Rory McIlroy, de Italiaan Francesco Molinari, de Spanjaard Miguel Angel Jimenez, de Ier Padraig Harrington, de Engelsman Ian Poulter en de Zuid-Afrikanen Louis Oosthuizen (winnaar British Open) en Ernie Els. Wereldtoppers, die op de kunstmatige golfbaan (ontworpen door golflegende Greg Norman) in de woestijn garant staan voor fascinerend golf. De Nederlanders Joost Luiten (108 op de wereldranglijst) en Robert-Jan Derksen (132) hebben zich door hun prestaties op de Europese Tour geplaatst voor de finale van de beste zestig in Dubai. Luiten kan zich door een plaats bij de eerste dertig op de Europese jaarlijst plaatsen voor het British Open, zijn eerste major. Luiten staat nu 28ste.

In feite wordt de belangrijkste strijd uitgevochten door Martin Kaymer en Graeme McDowell. De laatste (winnaar van het US Open en de Ryder Cup) kan als enige deelnemer nog Kaymer (winnaar USPGA en de Ryder Cup) inhalen in de race om de eerste plaats van de Europese Tour. De Duitser kan bij winst zelfs nummer één van de wereldranglijst worden. Hij passeert dan Lee Westwood, de Engelsman die vorig jaar eerste werd in de Race to Dubai en dus de beste golfer van Europa was. De winnaar van het Dubai World Championship verdient 910.348 euro. De nummer laatst moet zich tevreden stellen met 15.293 euro. De spelers die bij de eerste vijftien eindigen, delen mee in de Dubai Bonus Pool, een bedrag van 500.000 euro.

Toen het emiraat in 2007 besloot de finale de komende vier jaar te organiseren, werd nog een prijzenbedrag van 15 miljoen euro uitgetrokken. Maar ook de recessie is niet aan Dubai voorbijgegaan. Het prijzenbedrag moest vorig jaar met worden teruggebracht tot 11,2 miljoen euro.

Het prijzengeld is vooral afkomstig van de regering van de Verenigde Arabische Emiraten, premier Mohammed bin Rashid Al-Maktoum dus. De vaste golfsponsors Rolex en BMW, en Dubai Duty Free schenken de rest. Rondom de baan waar sinds gisteren de finale wordt gespeeld, zijn weinig toeschouwers te bespeuren. Vooral omdat Jumeirah Golf Estates zich ver van de bewoonde wereld bevindt. Geen mens haalt het in zijn hoofd deze golfers van nabij te gaan volgen – hoewel de toegang gratis is. Of hij moet in de buurt wonen en werken. En dat zijn dan vooral buitenlanders. Arabieren zijn niet geïnteresseerd in golf.

Met televisiebeelden die over de hele wereld worden verspreid, trekt Dubai de aandacht die het nodig heeft. Golftoeristen die zich wél een reisje naar de paradijselijk ogende vakantieverblijven kunnen permitteren hoopt men zo naar de woestijnbanen te lokken. Bizarre omstandigheden weliswaar, maar de winnaar van de finale in Dubai is wel een topgolfer.