SAP bloedt voor misstap dochter

Het is feest in Redwood Shores, Californië. Larry Ellison, topman van Oracle, heeft genoegdoening gekregen toen een jury in Oakland tot het oordeel kwam dat de Duitse concurrent SAP 1,3 miljard dollar (974 miljoen euro) schadevergoeding moet betalen. SAP heeft toegegeven het auteursrecht van Oracle te hebben geschonden.

Het bedrag zou in hoger beroep lager kunnen uitvallen. Maar de schade zal verder strekken dan de winst van het Duitse concern. De uitspraak kan ook de reputatie van SAP treffen.

Het droeve verhaal begon in 2005 toen SAP TomorrowNow kocht, een klein Texaans bedrijf, teneinde een inbreuk van Oracle op zijn terrein te pareren. Het Amerikaanse concern had zojuist een rechtstreekse concurrent van SAP overgenomen. Die nieuwe dochteronderneming verwierf vervolgens op illegale wijze bestanden van Oracle, in een poging de klanten van de softwareproducent naar zich toe te trekken. TomorrowNow werd door SAP voor 10 miljoen dollar gekocht, maar kan zijn huidige eigenaar meer dan 1 miljard dollar gaan kosten.

Tijdens de rechtszaak heeft SAP gezegd niet meer dan 40 miljoen dollar te willen betalen, terwijl Oracle aandrong op een vergoeding van bijna 3 miljard dollar. De jury heeft er duidelijk voor gekozen niet alleen naar het beperkte aantal Oracle-klanten te kijken dat SAP heeft bemachtigd, maar ook naar het veel grotere aantal dat het had kúnnen weglokken.

Dit is een waarschuwing voor de mondiale softwaresector, waar rechtszaken over schendingen van het auteursrecht aan de orde van de dag zijn. Als jury’s en rechtbanken vooral oog hebben voor de intenties en niet louter voor de financiële gevolgen, kan dat een preventieve werking hebben.

De marktwaarde van SAP is na de uitspraak met ongeveer 500 miljoen euro gedaald. Beleggers denken dat het bedrag in hoger beroep lager zal uitvallen. Oracle zal ongetwijfeld ideeën hebben wat ze met het geld gaan doen als het binnenkomt. Eén idee zou kunnen zijn de opbrengst te besteden aan de overname van bedrijven die met SAP concurreren, en er fijntjes op te wijzen dat de Duitsers dat mogelijk gemaakt hebben. Zout in de wonden.

SAP is niet de enige concurrent van Oracle die nu in verlegenheid is gebracht. Hewlett-Packard heeft onlangs de voormalige SAP-topman Leo Apotheker als CEO aangesteld. Apotheker is er daardoor in geslaagd een vernederend ontslag in een rechtszaak te vermijden. Niettemin heeft Ellison meer dan één reden om feest te vieren.

Pierre Briançon

Vertaling Menno Grootveld