'Het publiek moet zien dat we samen lol hebben'

Met zijn nonchalant gespeelde jazz oogst Ruben Hein veel succes. Hij verdiende er een contract bij Blue Note mee. „Ik ben dol op het jammen in de kroeg.”

Nederland, Amsterdam, 28-10-2010. Portret van zanger, pianist Ruben Hein. Onlangs tekende dit Nederlandse talent een contract bij Blue Note, waar zijn debuut album Loose Fit verschijnt. Ruben Hein speelde voorheen in de bands van Hans Teeuwen en Pethe Philly and Perquisite. Foto: Andreas Terlaak

„Vroeger als ik naar huis was gefietst van de middelbare school,” zegt zanger en pianist Ruben Hein, „dan merkte ik dat ik helemaal kwijt was wat er onderweg gebeurd was. Acht kilometer reed ik door de weilanden bij Bemmel. Het werd een bijna meditatieve tocht. Dat gebeurt me ook de piano. Ik vergeet gewoon alles om me heen.”

De zwoele, losse „singer-songwritersjazz” van Ruben Hein wordt breed omarmd. Zeker nu zijn handtekening staat onder een platencontract van het Amerikaanse jazzlabel Blue Note Records. Dat vindt Hein „zo tof”, dat hij er zich „zelfs een beetje opgelaten door voelt”. Met zijn successingle genaamd Elephants suist de jazzmusicus tot zijn eigen verbazing ineens rond in de commerciële popachtbaan.

Het is zijn smeuïge stem. Maar het is ook zijn wat achteloze manier – achter in de tel – van zingen, zoals zanger Harry Connick Jr. En hoe Hein harmonisch op de piano denkt, langs traditie en met vernieuwing. Zoekend naar wat hij noemt een „intense groove”.

Op zijn net verschenen debuut Loose Fit trekt Ruben Hein (Bemmel, 1982) zijn liefde voor pop en zijn jazzachtergrond samen. Hij was al pianist bij hiphopduo Pete Philly & Perquisite en heeft een vaste plek in de jazzband van Hans Teeuwen. Zingend was Hein was te horen op het album Hypochristmasstreefuzz van jazzsaxofonist Benjamin Herman.

Als solo-artiest kreeg Ruben Hein een zetje via de negende editie van het talentenproject Unsigned 2009. Blue Note toonde interesse in een tijd dat hij zijn stijl nog zocht. „In mijn hart zijn drie stijlen verenigd, die ik koppel aan artiesten. De jazz van Ahmad Jamal, de soul van Bill Withers en de eclectische singer-songwriterskant van Radiohead.”

Loose Fit, geproduceerd door drummer Stefan Kruger (Zuco 103) en filmcomponist Fons Merkies (De Storm, De Tweeling), bevat een afgewogen collectie van twaalf liedjes die met elkaar gemeen hebben dat ze met een zekere nonchalance worden uitgevoerd. Er zijn aanstekelijke popswingnummers als Elephants, aangedreven door fris klinkende blazers. Er klinken smachtende pianoballades als Rosie. En er is licht toegankelijke jazz, met smakelijk gedoseerde tempowisselingen zoals in Traffic Jam.

Begin vorig jaar begon Hein met schrijven aan het album. Al kom je de jazz in zijn liedjes niet op een typische swingmanier tegen, het is echt zijn basis. „Jazz is het belangrijkst voor mijn ontwikkeling als muzikant. Ik ben dol op het jammen in de kroeg. Dan ga je weer eens op je bek en dan weet ik, ik moet weer aan de bak. Het moet vooruit. Jazzaerobics zijn goed voor je vingers en hoofd.”

Muziek is bij Hein alom tegenwoordig. Hij zingt, fluit, loopt in de maat van de muziek en zingt ideetjes in zijn telefoon. Ook op de fiets gaat het door. „Vroeger schaamde ik me als ik hardop zong terwijl ik werd ingehaald.”

Thuis werd hij gevormd door klassieke muziek. Op de piano voelde hij zich echter aangetrokken tot blues en soul. Op de muziekschool in Nijmegen leerde hij zijn eerste jazzstandards. Later, in Amsterdam, ging hij naar het conservatorium om er jazzpiano te studeren. Zijn entree ging moeizaam, vertelt Hein. „Het kostte me twee jaar om er te aarden. Iedereen was goed, het verlamde me.”

Maar hij overwon zijn angst en studeerde er in 2008 af. „Ik ben steeds meer een podiumdier. Al is het nu als frontman net weer anders. Ik ben niet het type zanger dat ‘die handjes in de lucht wil zien’, maar ik besef dat het publiek wil zien dat je op het podium samen lol hebt.”

Dat hij als jazzpianist ook zijn stem als instrument ging gebruiken was op aanmoediging van zangeres Renske Taminiau. „Ik had mijn stem tot die tijd nooit als bijzonder beschouwd.” Nu weet hij: „Ik ben niet de zanger of de pianist. Ik ben de muzikant. Mijn grote droom is de variatie erin houden. Ik haal een zelfde soort kick als ik jam met jonge jazzmusici, als in een popzaal. De essentie is dat je hart ligt bij de muziek.”

Ruben Hein: Loose Fit (Blue Note) is nu uit. 26/11 Zeezicht, Breda. 28/11 Rotown, Rotterdam. 11/12 Paradiso, Amsterdam.

    • Amanda Kuyper