Benitez, a dead man walking

Internazionale staat slechts zesde in de competitie.

De druk op trainer Rafael Benitez is groot, hij moet vanavond winnen van Twente in de Champions League.

Rafael Benitez speelde gisteren met verve de rol van onbezorgde trainer op de trainingsaccommodatie van Internazionale in het dorp Appiano Gentile, ten noorden van Milaan. Italiaanse verslaggevers probeerden de Spanjaard te verleiden tot een pikante uitspraak over het sportieve verval, maar die pareerde elke vraag glimlachend met de toezegging dat zijn ploeg zal winnen van FC Twente, vanavond in de vijfde groepswedstrijd van de Champions League.

Wat Benitez ook zegt, Italiaanse media beschouwen de trainer intussen als a dead man walking. Vaste volgers van de titelhouder in de Champions League voorspellen dat de Spanjaard in elk geval na de winterstop wordt vervangen. Voorzitter Massimo Moratti zou azen op ‘Pep’ Guardiola, wiens contract bij Barcelona aan het einde van dit seizoen afloopt.

De oliemagnaat Moratti heeft de vurige wens met Internazionale dezelfde glorietijden te beleven als zijn overleden vader Angelo in de jaren zestig. Vorig seizoen kwam het hoogtepunt van zijn bewind, met het winnen van de Champions League, de vijfde achtereenvolgende landstitel en de Italiaanse beker. Trainer José Mourinho viel in de zomer voor de charmes van Real Madrid, de bij Liverpool ontslagen tacticus Benitez was de opvolger die het succes moest verlengen.

Internazionale staat nu echter zesde in de competitie, op negen punten achterstand van koploper AC Milan. De ploeg van international Wesley Sneijder won al vijf wedstrijden op rij niet en wist slechts veertien keer te scoren in dertien competitieduels. Liefst acht doelpunten werden gemaakt door Eto’o, die gisteren drie wedstrijden schorsing en een boete van 30.000 euro kreeg voor een kopstoot op de borst van Bostjan Cesar, bij de nederlaag van afgelopen zaterdag tegen Chievo Verona.

De overtreding van de spits uit Kameroen was een kopie van de overtreding van de Fransman Zinedine Zidane in de finale van het wereldkampioenschap van 2006 op Inter-verdediger Marco Materazzi. Die is tegenwoordig geen international meer en raakte onlangs geblesseerd. Ook doelman Julio Cesar, verdedigers Maicon, Walter Samuel en Cristian Chivu, middenvelders Sulley Muntari en Coutinho en aanvaller Diego Milito zijn niet beschikbaar voor de wedstrijd tegen FC Twente. De pijntjes komen voort uit overbelasting, stelde Sneijder eerder deze maand, nadat hij was flauwgevallen in de rust van het competitieduel met Brescia.

Maar blessures zijn niet de enige reden voor het tegenvallende spel van Internazionale. Sommige nerazzurri lijken ontevreden over Benitez en elkaar. Chivu riep al eens vanuit het veld naar zijn trainer dat hij gewisseld wilde worden als de aanvallers niet beter hun best zouden doen. Milito, vorig seizoen de gevierde man met twee doelpunten in de finale van de Champions League, vroeg bij monde van zijn zaakwaarnemer opheldering over zijn vele wisselbeurten.

De onvrede over Benitez’ werkwijze wordt gevoed door provocaties van zijn populaire voorganger Mourinho. „Heeft hij nu alweer verloren”, acteerde de trainer van Real Madrid afgelopen weekeinde verbazing. „Ongelofelijk. Hoe krijgt hij het voor elkaar?” Eerder stelde Mourinho al dat Benitez bij Inter in een gespreid bedje terechtkwam. „Meestal moet een coach bij een nieuwe club een team opbouwen”, zei hij voor dit seizoen. „Voor Benitez staat alles al klaar. Hij moet zich in de hemel wanen. Hij zal niet zo hard hoeven werken als ik heb gedaan.”

De clubleiding bleek dezelfde mening toegedaan en versterkte de ploeg afgelopen zomer nauwelijks. Dat is geen gelukkige beslissing gebleken. De gevierde vedetten ogen de afgelopen weken willoos, wat ook Benitez niet is ontgaan. „Als we intensiteit en motivatie missen is dat de schuld van iedereen, op en naast het veld”, zei hij eerder deze maand.

Benitez vroeg al openlijk om versterkingen in de winterstop, maar de vraag is hoe lang Moratti de tegenvallende resultaten accepteert. De voorzitter stelde de trainer voor de wedstrijd tegen FC Twente een ultimatum. „Tot woensdag accepteer ik nog dat het gaat zoals het gaat”, zei hij. Benitez toonde zich maandag doof voor het dreigement. „Ik heb het gevoel dat de mensen bij Internazionale mij honderd procent vertrouwen. Als we van FC Twente winnen, is alles anders.”

Ook bij zijn voorbeschouwing op de sleutelwedstrijd in het kolossale stadion Giuseppe Meazza wilde Benitez de aanwezigen doen geloven dat hij zich geen zorgen maakt. Wie hem vroeg naar gebrekkige inzet van zijn voetballers, zijn relatie met voorzitter Moratti of de onprofessionele overtreding van Eto’o gaf hij zonder blikken of blozen hetzelfde antwoord. „FC Twente is gevaarlijk, maar het hangt volledig van onszelf af. Ik reken op een overwinning.”