Volg gewoon de taxi

Navigatiesystemen kunnen in de stad prima een route uitstippelen. Maar of die route de snelst mogelijke is, is moeilijk te zeggen. Stoplichten kunnen roet in het eten gooien en een route die op het ene moment goed begaanbaar is, kan op een ander moment af te raden zijn. Denk aan de spits, maar bijvoorbeeld ook aan de omgeving van een stadion op zondag.

Microsoft heeft voorgesteld een navigatiesysteem uit te rusten met de kennis van taxichauffeurs. Het vermoeden was dat zij beschikken over subtiele kennis om routes te vinden die sneller zijn, ook al liggen ze minder voor de hand. Ze kunnen er bijvoorbeeld rekening mee houden dat twee stoplichten slecht op elkaar zijn afgesteld, of dat op donderdag om vier uur voor een bepaald bedrijf vaak een vrachtwagen staat te lossen.

De researchafdeling van Microsoft in China heeft dit onderzocht zonder taxichauffeurs rechtstreeks te raadplegen. Basis van het onderzoek was een collectie ritgegevens van 33.000 Pekingse taxi’s gedurende drie maanden, tezamen 400 miljoen voertuigkilometers. Daarmee is een plattegrond van Peking gemaakt die toont welke wegen in trek zijn bij taxichauffeurs, afhankelijk van het tijdstip van de dag.

Er bestaan enigszins vergelijkbare initiatieven; het internetbedrijf Waze bijvoorbeeld verzamelt gereden routes van gewone burgers. Maar oprichter Ehud Shabtai van Waze erkent in Technology Review dat taxichauffeurs waarschijnlijk slimmere routes kiezen en dat het een goed idee is hun voorkeur te volgen.

Het resultaat is een navigatiesysteem voor Peking genaamd T-Drive dat begin november is gepresenteerd op een conferentie in San José, Californië. Microsoft-onderzoeker Yu Zheng vertelde daar over de praktijktest van T-Drive. Dertig keer werden twee vrijwilligers van A naar B gestuurd: de ene volgens de route die Google Maps voorschreef, de andere volgens T-Drive. In kilometers waren de ritten gemiddeld even lang. Maar T-Drive vond sluipwegen die minder tijd kostten: gemiddeld 23 minuten in plaats van 27 minuten. 16 procent minder reistijd, daar zouden niet alleen taxichauffeurs voor tekenen.

Er zijn verschillende beperkingen. Op het moment werkt T-Drive alleen voor Peking. Zheng zegt dat het gerealiseerd kan worden voor elke voldoende grote stad, als er maar een databank is van taxiritten.

De zwakste plek is dat slimmigheidjes van taxichauffeurs meestal werken doordat niemand anders hun kennis heeft. Als iederéén hun sluiproutes gaat volgen, is het voordeel snel verdampt. En dan rijden de taxichauffeurs grijnzend over de verlaten routes van Google Maps.

Herbert Blankesteijn

De database van Pekingse taxiritten is gratis te downloaden via nrcnext.nl/links.

Dit is een wekelijkse rubriek over technologie.